Ο άνθρωπος που έσωσε την αδερφή μου

Η αδερφή μου υιοθετήθηκε από ένα ορφανοτροφείο στο Hefei της Κίνας στις 2 Ιανουαρίου 1996, όταν ήταν 5 μηνών. Τα έγγραφα υιοθεσίας της ανέφεραν το όνομά της ως Jiang An Feng, ένα όνομα που της δόθηκε από το ορφανοτροφείο, το οποίο αλλάξαμε σε Lian.

Όταν υιοθετήθηκε ο Λιαν, ήμουν 6 χρονών και η οικογένειά μου ζούσε στο Palatine του Ιλλινόις. Εκείνη την εποχή, τα αμερικανικά μέσα μαζικής ενημέρωσης άρχισαν να καλύπτουν την πολιτική για το ένα παιδί στην Κίνα, η οποία είχε ως αποτέλεσμα έναν αυξανόμενο πληθυσμό παιδιών σε κινέζικα ορφανοτροφεία. Οι γονείς μου αποφάσισαν να υιοθετήσουν ένα κοριτσάκι και προσχώρησαν σε μια ομάδα Αμερικανών που περιηγούνται στη νέα διαδικασία υιοθεσίας.

23 χρόνια αργότερα, η αδερφή μου και εγώ ζούμε στην Καλιφόρνια. Ζει στο Irvine και ζω στο Σαν Φρανσίσκο.

Εδώ και χρόνια, η οικογένειά μου μίλησε για ένα ταξίδι στην Κίνα για να ξαναγράψει τη διαδρομή που πήραν οι γονείς μου για να υιοθετήσουν την αδερφή μου και τον Οκτώβριο τελικά το κάναμε να συμβεί. Όλοι συναντηθήκαμε στο Σαν Φρανσίσκο και ξεκινήσαμε για το Πεκίνο, από το οποίο θα ταξιδέψαμε στη Χεφέι και θα επιστρέψαμε ξανά.

Το Πεκίνο ήταν αξιοσημείωτο. Επισκεφτήκαμε την Απαγορευμένη Πόλη και την Πλατεία Τιενανμέν, είδαμε το σωζόμενο σώμα του Μάο Τσεντόνγκ και βρεθήκαμε σε μια χατπόνγκ speakeasy που δεν είδαμε πολλούς ξένους. Ωστόσο, η ιστορία που θέλω να μοιραστώ έλαβε χώρα στο Hefei, όπου είχαμε σχεδιάσει τις πιο σημαντικές μερίδες του ταξιδιού μας.

Φτάσαμε στο Χεφέι μετά από 4 ημέρες στο Πεκίνο. Την πρώτη μας μέρα εκεί, σχεδιάσαμε να επισκεφτούμε τόσο το εγκαταλελειμμένο ορφανοτροφείο από το οποίο υιοθετήθηκε ο Lian όσο και το νέο, εκσυγχρονισμένο ορφανοτροφείο που το είχε αντικαταστήσει. Είχαμε κανονίσει εκ των προτέρων για έναν Κινέζο μεταφραστή που ονομάζεται Ding και έναν οδηγό να μας συνοδεύσει σε αυτό το τμήμα του ταξιδιού μας.

Ο Ντινγκ προτάθηκε ιδιαίτερα από άλλα μέλη της ομάδας με τα οποία οι γονείς μου είχαν ταξιδέψει για να υιοθετήσουν τη Λιαν. Ειδικεύτηκε στο να βοηθήσει τα υιοθετημένα παιδιά και τις οικογένειές τους από όλο τον κόσμο να ξαναβρήσουν τις ρίζες τους στην Κίνα. Δεδομένης της φύσης των συνομιλιών που ελπίζαμε να έχουμε τις επόμενες δύο ημέρες και του ισχυρού γλωσσικού φραγμού στη Χεφέι, δεν υπήρχε τρόπος να μπορούσαμε να το κάνουμε χωρίς αυτόν.

Μετά τις γνωριμίες, ξεκινήσαμε να επισκεφθούμε το τώρα εγκαταλελειμμένο και ερειπωμένο ορφανοτροφείο από το οποίο ήρθε η αδερφή μου. Όταν οι γονείς μου βρισκόταν στη Χεφέι 23 χρόνια νωρίτερα, απαγορεύτηκαν να επισκεφθούν το ορφανοτροφείο - αυτή ήταν η πρώτη φορά που το είδαν. Χάρη στον Ding, μάθαμε ότι σύντομα θα κατεδαφίστηκε και είχαμε προγραμματίσει το ταξίδι μας εγκαίρως.

Κοιτάζοντας από τις κλειδωμένες μπροστινές πόρτες του ορφανοτροφείου.

Αργότερα εκείνη την ημέρα, ξεκινήσαμε για το νέο ορφανοτροφείο, το οποίο είχε μετακομίσει στα αγροτικά περίχωρα της πόλης και τετραπλασιάστηκε σε μέγεθος. Μας δόθηκε μια περιήγηση στην εγκατάσταση, η οποία ήταν μερικές φορές καρδιακή. Μάθαμε ότι από την κατάργηση της Πολιτικής για ένα παιδί το 2016, ο αριθμός των παιδιών στα κινέζικα ορφανοτροφεία έχει μειωθεί σημαντικά. Ταυτόχρονα, ο πληθυσμός που παραμένει τώρα αποτελείται σε μεγάλο βαθμό από παιδιά με ειδικές ανάγκες, τόσο ψυχικά όσο και σωματικά.

Μετά την περιοδεία μας, μεταφερθήκαμε σε μια αίθουσα συνεδριάσεων με τον διευθυντή του ορφανοτροφείου και μας δόθηκε η ευκαιρία να δούμε το αρχικό αρχείο που δημιουργήθηκε για τη Λιαν όταν έλαβε. Λόγω της κυβερνητικής πολιτικής, αυτό το αρχείο μπορούσε να προβληθεί μόνοι του στο ορφανοτροφείο. Γνωρίζαμε από το να μιλάμε με άλλους θετούς γονείς ότι αυτό το αρχείο μπορεί να περιέχει αποκαλυπτικές πληροφορίες, οπότε περιμέναμε αυτήν τη στιγμή.

Το αρχείο της Lian ήταν ως επί το πλείστον αραιό, αλλά αποκάλυψε τη θέση στην οποία εγκαταλείφθηκε - τις πύλες του Δημαρχείου Shuangdun Township - μια πιο αγροτική περιοχή στα περίχωρα της Hefei.

Τακτοποιήσαμε να επισκεφθούμε την τοποθεσία με τον Ντινγκ την επόμενη μέρα.

Το επόμενο πρωί, αφού οδηγήσαμε μια ώρα έξω από το κέντρο της Hefei στο Shuangdun, τραβήξαμε σε ένα μεγάλο κυβερνητικό συγκρότημα. Ο Ντινγκ και ο οδηγός μας συνομίλησαν για μια στιγμή, μετά από τον οποίο ο Ντινγκ δήλωσε ότι ήταν σίγουρος ότι αυτό το κτίριο δεν θα μπορούσε να είναι το αρχικό γραφείο στο οποίο βρέθηκε ο Λιαν.

Μπήκαμε μέσα και ο Ντινγκ πλησίασε ένα γραφείο κοντά στην είσοδο του κτηρίου. Μια ομάδα κυβερνητικών εργαζομένων τον κοίταξαν, μπερδεμένοι. Μετά από μια στιγμή, τα πρόσωπά τους ζεστάθηκαν καθώς ο Ντινγκ εξήγησε την ιστορία μας. Κατέγραψαν κάτι σε ένα κομμάτι χαρτί και το έδωσαν στον Ντινγκ.

Επέστρεψε σε εμάς και δήλωσε ότι στην πραγματικότητα το κυβερνητικό γραφείο είχε μετακινηθεί σε αυτήν την τοποθεσία μόνο μια εβδομάδα νωρίτερα. Το παλιό κυβερνητικό γραφείο, το οποίο λειτούργησε περίπου την ώρα που βρέθηκε η αδερφή μου, ήταν πολύ κοντά.

Περίπου 15 λεπτά αργότερα, βρεθήκαμε στους δρόμους ενός παλαιότερου τμήματος της πόλης. Ήταν πολύ μακριά από τη σύγχρονη περιοχή στο κέντρο της πόλης όπου μείναμε. Οι δρόμοι ήταν στενοί και πυκνοί - σε ορισμένες περιοχές πλακόστρωτες, σε άλλες όχι. Ο Ντινγκ κοίταξε έξω από το παράθυρο των διευθύνσεων του Buick, καθώς τα κτίρια περνούσαν. Έδειξε προς τα αριστερά μας και ο οδηγός μας επιβραδύνθηκε.

«Αυτό είναι», είπε.

Το αυτοκίνητο τραβήχτηκε στην άκρη του δρόμου και βγήκαμε. Στα αριστερά μας βρισκόταν μια πύλη, πίσω από την οποία υπήρχε ένα πέρασμα που αδειάστηκε στο χώρο στάθμευσης για ό, τι κάποτε ήταν τα κυβερνητικά γραφεία. Το βρήκαμε.

Η πύλη είχε δύο αρχαίες σιδερένιες πόρτες, καθεμία με ένα χρυσό λιοντάρι. Δεν έμοιαζαν να είχαν κλείσει εδώ και αρκετό καιρό. Στα δεξιά της πύλης, 3 γυναίκες κάθισαν έξω από ένα μικρό μαγαζί ξεφλουδίζοντας γογγύλια και τις απλώνονταν στο έδαφος για να στεγνώσουν. Ένα μικρό σκυλί κάθισε περίπου είκοσι πόδια αριστερά στον ήλιο, χωρίς ιδιοκτήτη. Και στις δύο πλευρές του δρόμου, μερικοί κάτοικοι περπάτησαν καθώς περνούσαν δίχτυα και μοτοσικλέτες με κέρατα.

Πίναμε στο περιβάλλον μας και φανταζόμασταν τον Λιαν να βρίσκεται εδώ 23 χρόνια νωρίτερα.

Η πύλη όπως φαίνεται από το δρόμο (αριστερά) και την πόρτα (δεξιά). Το ροζ γλιστρά στις θέσεις αναφέρει ότι το γραφείο είχε μόλις μετακινήσει τοποθεσίες.

Περπατήσαμε μέσω της πύλης και στην εσωτερική αυλή, κοιτάζοντας τα μικρά κτίρια που κάποτε στέγαζαν την τοπική αυτοδιοίκηση. Τραβήξαμε μερικές ακόμη φωτογραφίες και μετά περπατήσαμε πίσω στο δρόμο.

Καθώς ετοιμαζόμασταν να επιστρέψουμε στο αυτοκίνητο, ο οδηγός μας άρχισε να συνομιλεί με τις γυναίκες έξω από το κατάστημα, που μας κοίταζαν με ενδιαφέρον. Έδειξε προς την αδερφή μου και μετά προς τους υπόλοιπους, εξηγώντας τις περιστάσεις που έφεραν μια ομάδα πολύ αδιάφορων Αμερικανών σε μια μικρή πύλη στην αγροτική Hefei. Παρόμοια με την εμπειρία μας στα νέα κυβερνητικά γραφεία νωρίτερα, όταν άκουσα την ιστορία μας, τα πρόσωπα των γυναικών που κάθονταν έξω από το κατάστημα ζεστάνονταν με χαμόγελα. Ωστόσο, φαινόταν να έχουν πολλά περισσότερα να πουν.

Μετά από λίγα ακόμη λεπτά συνομιλίας, ο Ντινγκ στράφηκε σε εμάς και εξήγησε ότι οι γυναίκες είπαν ότι υπήρχε ένας γέρος που ζούσε κοντά που τον είχε πάρει για να προσέξει τα μωρά που εγκαταλείφθηκαν σε αυτήν την πύλη όλα αυτά τα χρόνια. Στη συνέχεια θα στεγαζόταν και θα τους παρέδιδε στο ορφανοτροφείο.

Υπενθυμίζοντας, κατά την περίοδο της πολιτικής για το ένα παιδί, τα ποσοστά εγκατάλειψης της παιδικής ηλικίας ήταν αρκετά υψηλά. Σύμφωνα με τον διευθυντή του ορφανοτροφείου που είχαμε επισκεφτεί την προηγούμενη μέρα, στο αποκορύφωμά του, υπήρχαν μόνο 1000 ορφανά παιδιά στο Χεφέι μόνο. Αυτό ήταν ένα πραγματικό ζήτημα, για το οποίο γνώριζε το ευρύ κοινό.

Ο Ντινγκ εξήγησε ότι σύμφωνα με τις γυναίκες, ο γέρος ζούσε κάτω από ένα δρομάκι περίπου 100 μέτρα από το σημείο που στεκόμασταν. Ρώτησε αν θα μας ενδιέφερε να περπατήσουμε για να ρίξουμε μια ματιά στο σπίτι του άνδρα που είχε σώσει τόσα πολλά παιδιά.

Κοιτάξαμε ο ένας τον άλλο και κούνημα. Ήμασταν σκεπτικοί για το να βρούμε πολλά δεδομένης της πυκνότητας των στενών, αλλά επίσης γνωρίζουμε απόλυτα ότι μόλις επιστρέψαμε στο Buick, κατευθυνθήκαμε πίσω στο ξενοδοχείο μας - ολοκληρώνοντας την περιπέτειά μας στο Hefei. Έτσι, κατευθυνθήκαμε στο δρόμο και κατεβάσαμε ένα χωματόδρομο προς την κατεύθυνση του Ντινγκ.

Το δρομάκι ήταν λασπωμένο από τη βροχή της προηγούμενης ημέρας. Καθώς περπατήσαμε, μια ασπρόμαυρη γάτα μας κοίταξε καθώς γλίστρησε πέρα ​​από μια μεγάλη μουσαμά με διάσπαρτα λαχανικά που ξεραίνουν στον ήλιο. 20 μέτρα μπροστά μας, λίγοι άνθρωποι ασχολήθηκαν έξω από τα διαμερίσματα τους. Καθώς πλησιάσαμε, ο Ντινγκ κάλεσε. Ανταλλάχθηκαν μερικές προτάσεις και είπε ότι γνώριζαν επίσης τον γέρο και ότι η θέση του ήταν στο τέλος του δρομάκι. Γέλασε και εξήγησε ότι ο γέρος φαινόταν να είναι πολύ γνωστός.

Ένα λεπτό αργότερα, το δρομάκι τέμνει έναν μικρό δρόμο. Μερικοί ντόπιοι κάθισαν στις βεράντες τους, παρακολουθώντας μας. Ο Ντινγκ πλησίασε μια μικρή πύλη στο κεφάλι μιας αυλής μπροστά μας, ψάχνοντας μια διεύθυνση. Καθώς το έκανε, ένας άντρας βγήκε από το διπλανό σπίτι και οι δύο άρχισαν να μιλούν.

«Αυτό είναι το σπίτι του γέρου», είπε ο Ντινγκ, δείχνοντας το μονοπάτι πίσω από την πύλη.

Συνέχισε την ανταλλαγή του με τον νέο μας σύντροφο ενώ κοιτάξαμε τη θέση του γέροντα. Παρόμοια με άλλα σπίτια της περιοχής, ήταν μια μονοκατοικία. Στην μπροστινή αυλή, υπήρχε ένα παχνί δίπλα σε άλλα παλιά μπιχλιμπίδια και δομικά υλικά. Στην μπροστινή του πόρτα, υπήρχαν δύο αποτυπώματα χαμογελαστών παιδιών και ένα σημείωμα με κινέζικους χαρακτήρες.

Το σπίτι του ηλικιωμένου.

Ο Ντινγκ συνέχισε να συνομιλεί με τον νέο άντρα, ο οποίος εξηγούσε με ανυπομονησία κάτι με ένα μεγάλο χαμόγελο στο πρόσωπό του. Καθώς το έκανε, οι γείτονες άρχισαν να βγαίνουν από τα κοντινά σπίτια και να μας πλησιάζουν με σύγχυση και ενδιαφέρον.

«Αυτός ο άντρας έχει σώσει έως και 40 μωρά», είπε ο Ντινγκ σε έκπληξη.

Ένας κοντός, γεροδεμένος γέρος με ένα φωτεινό κόκκινο πουκάμισο με μια ουρά πόνυ σπρώχτηκε μέσα από το αυξανόμενο πλήθος και φώναξε κάτι στα Κινέζικα με τόσο έντονη ένταση, που νομίζαμε ότι τα πράγματα πήραν μια σειρά για το χειρότερο.

«Ωχ, αυτός ο άντρας λέει 60 μωρά, στην πραγματικότητα» είπε ο Ντινγκ.

Ο άντρας στράφηκε προς μας και φώναξε ξανά την κινεζική λέξη για εξήντα, χρησιμοποιώντας μια χειρονομία που υποθέσαμε ότι σήμαινε εξήντα.

Η ομάδα των ανθρώπων πίσω μας είχε μεγαλώσει σε περίπου 20 περίπου αυτήν τη στιγμή. Πολλά αιχμηρά τηλέφωνα με κάμερα προς την κατεύθυνση μας, που ήταν μια νέα και απροσδόκητη εμπειρία. Στο δρόμο δίπλα μας, οι ποδηλάτες σταμάτησαν και ένα αυτοκίνητο επιβραδύνθηκε σε μια ανίχνευση για να ρίξει μια ματιά.

Όλοι φαινόταν να γνωρίζουν τον γέρο.

Ακόμα μιλώντας με τον άντρα που μας πλησίασε όταν φτάσαμε για πρώτη φορά, η έκφραση του προσώπου του Ντινγκ άλλαξε.

«Ο γέρος μεταφέρθηκε στο νοσοκομείο χθες, δεν είναι καλά», είπε.

Εκφράσεις ανησυχίας ξεπλύθηκαν από τα πρόσωπά μας, αλλά ο νέος μας σύντροφος άρχισε να μιλάει με ενθουσιασμό στον Ντινγκ ξανά.

«Θα ήθελε να μάθει αν μπορεί να μας πάει στο νοσοκομείο για να δει τον γέρο», είπε ο Ντινγκ.

Κοιτάξαμε ο ένας τον άλλο και επιστρέψαμε στον Ντινγκ. Εξηγήσαμε ότι δεν πιστεύαμε ότι θα ήταν σκόπιμο να ενοχλήσουμε τον γέρο, δεδομένου ότι ήταν στο νοσοκομείο. Δεν περιμέναμε καν να τον συναντήσουμε κάτω από αυτό το δρομάκι, και τουλάχιστον στην περίπτωσή μου, ήμουν νευρικός να το κάνω.

Ο Ντινγκ μετέδωσε αυτές τις πληροφορίες στον σύντροφό μας, ο οποίος φάνηκε να καταλαβαίνει. Ο Ντινγκ μοιράστηκε επίσης ότι ο άντρας με τον οποίο μιλούσαμε φρόντιζε τον γέρο, γι 'αυτό είχε προσφέρει.

Όλα αυτά είπαμε, ρωτήσαμε τον Ντινγκ αν θα μπορούσε να τραβήξει μια φωτογραφία μαζί μας με τον επιστάτη του γέρου μπροστά από το σπίτι προτού συνεχίσουμε. Καθώς το κάναμε, το πλήθος των ανθρώπων που είχαν συσσωρεύσει πίσω μας, όλες τράβηξαν επίσης φωτογραφίες. Ήταν σουρεαλιστικό.

Η φωτογραφία μας με τον επιστάτη και τον γείτονα του γέρου.

Στρίψαμε για να φύγουμε και ο επιστάτης πήγε για άλλη μια φορά. Επέμεινε να πάμε στο νοσοκομείο. Υποσχέθηκε ότι ήταν σε μικρή απόσταση με τα πόδια.

Ακόμα διστακτικοί, εξηγήσαμε στον Ντινγκ ότι πραγματικά δεν θέλαμε να επιβάλουμε. Ρωτήσαμε τον Ντινγκ αν μπορούσε να διευκρινίσει πόσο άρρωστος ήταν ο γέρος και αν θα προσβάλουμε τον επιστάτη αρνούμενος το αίτημά του. Ζητήσαμε επίσης αρκετά αδιάφορα για τη σύσταση του Ding, δεδομένης της συντριπτικής φύσης της κατάστασης και των πολιτιστικών αποχρώσεων που μπορεί να ήταν στο παιχνίδι.

Μετά από μια στιγμή συνομιλίας με τον επιστάτη, ο Ντινγκ στράφηκε σε μας με ένα χαμόγελο.

«Πρέπει να πάμε», είπε.

Λοιπόν, πήγαμε.

Το πλήθος μπροστά από το σπίτι του γέρου καθώς φύγαμε.

Επιστρέψαμε στο δρομάκι από το οποίο ήρθαμε και χαιρετήσαμε σε όλους.

Σύμφωνα με τον λόγο του επιστάτη, αφού περπατήσαμε 3 ή 4 τετράγωνα κάτω από το δρόμο όπου αρχικά είχαμε επισκεφθεί την πύλη, φτάσαμε σε ένα μικρό, 5όροφο νοσοκομείο που βρίσκεται μέσα σε μια αυλή από το δρόμο. Καθώς περπατήσαμε μέχρι την μπροστινή πόρτα, είδαμε ότι 2 μέλη του πλήθους από έξω από το σπίτι του γέρου μας είχαν χτυπήσει εκεί. Ένας άντρας κάθισε στο rickshaw του μπροστά τραβώντας φωτογραφίες, καθώς ένας άλλος σηκώθηκε στη μοτοσικλέτα του και στη συνέχεια ακολούθησε πίσω μας σε απόσταση με τα πόδια.

Μπήκαμε στο νοσοκομείο ακολουθώντας το προβάδισμα του επιστάτη. Μας έδειξε στο ασανσέρ, το οποίο οδηγήσαμε στον πέμπτο όροφο. Όταν βγήκαμε, μας υποδέχτηκαν ένας μικρός σταθμός νοσοκόμων, στον οποίο πλησίασαν ο Ντινγκ και ο επιστάτης. Για άλλη μια φορά, ο Ντινγκ εξήγησε την ιστορία μας, η οποία συναντήθηκε με χαμόγελα από τις νοσοκόμες.

Μετά από μια στιγμή, ο Ντινγκ επέστρεψε και είπε ότι επρόκειτο να πάει στο δωμάτιο του γέρου για να βεβαιωθεί ότι ήταν κατάλληλο για εμάς. Δεδομένης της γενικής μας ανησυχίας και του άγχους που περνά μέσα από τις φλέβες μας, του είπαμε ότι θα το εκτιμούσαμε.

Ο επιστάτης, ο Ντινγκ και 2 νοσοκόμες μπήκαν στο δωμάτιο του γέρου περίπου 50 μέτρα κάτω από την αίθουσα. Ακούσαμε να φωνάζουν στα κινέζικα. Κοιτάξαμε ο ένας τον άλλον και επιστρέψαμε στο χολ. Μια νοσοκόμα βγήκε από το δωμάτιο και έπεσε κοντά μας με ένα μεγάλο χαμόγελο στο πρόσωπό της. Μας έδειξε προς αυτήν και μέσα στο δωμάτιο.

Καθώς μπήκαμε, ο γέρος καθόταν όρθιος, τα πόδια στράφηκαν στην πλευρά του κρεβατιού του, με τα μάτια του στραμμένα πάνω μας. Μόλις μπήκαμε, φώναξε κάτι στα κινέζικα μέσα από ένα τεράστιο χαμόγελο με ένα τέλειο δόντι.

Μπήκαμε στο δωμάτιο και προς το κρεβάτι του, το οποίο βρισκόταν στο πίσω μέρος ενός δωματίου με τρία κρεβάτια. Στο πίσω μέρος του δωματίου, μια πόρτα βγήκε σε ένα μικρό μπαλκόνι όπου τα ρούχα κρέμονταν για να στεγνώσουν.

Ο γέρος στάθηκε, στηριζόμενος από τον επιστάτη και κινήθηκε αμέσως προς την αδερφή μου, πιάνοντας τα χέρια της. Κοίταξε στα μάτια της με μια έκφραση αγνής χαράς και συνέχισε να της μιλάει στα Κινέζικα.

Από τη γωνία του ματιού μου, είδα τον ντόπιο που μας είχε ακολουθήσει με τη μοτοσικλέτα να κοιτάζει στο δωμάτιο από το διάδρομο και να τραβήξει μια φωτογραφία στο τηλέφωνό του.

Ο Ντινγκ έβαλε ένα χέρι στον ώμο του γέρου και χειρονομώ σε κάθε μέλος της οικογένειάς μας, μας εισάγει ως μητέρα, πατέρα και αδελφό της Λιαν. Ο γέρος κούνησε ευτυχώς και συνέχισε να μιλά.

Ο Ντινγκ εξήγησε ότι ο γέρος έλεγε ότι ο Λιαν φαινόταν υγιής και όμορφος και περιβαλλόταν σαφώς από μια στοργική οικογένεια. Οι μεταφράσεις του Ντινγκ χρειάστηκαν περισσότερο από το συνηθισμένο κατά τη διάρκεια αυτής της ανταλλαγής, καθώς ο γέρος μιλούσε σε τοπική διάλεκτο ότι ο επιστάτης μεταφράζει τότε στα Μανταρίνια για τον Ντινγκ.

Κατά τη διάρκεια αυτής της διαδικασίας, ο Ντινγκ άρχισε να ξεφυλλίζει ένα σωρό εφημερίδων που του είχε παραδώσει ο επιστάτης από την τσάντα του γέροντα. Κάθε ένα από τα χαρτιά, τα οποία χρονολογούσαν πολλά χρόνια και έδειχνε την ηλικία τους, περιείχε ένα άρθρο για τον γέρο και τις προσπάθειές του να σώσει τα εγκαταλελειμμένα παιδιά. Πολλές φωτογραφίες του έδειχναν να κρατάει τα παιδιά που έσωσε και να τιμάται από την πόλη για το έργο του.

Ο επιστάτης εξήγησε ότι ο γέρος κουβαλούσε αυτές τις εφημερίδες γιατί ήταν τα πιο πολύτιμα υπάρχοντά του. Εξήγησε επίσης ότι ο γέρος είχε πολύ περισσότερα αποθηκευμένα στο σπίτι του.

Ο γέρος που ποζάρει με ένα από τα άρθρα.

Συναντήσαμε μια φωτογραφία εφημερίδας που του έδειξε στα νεότερα του χρόνια (μας είπαν ότι ήταν 86 τώρα) με γκρι μαλλί. Με ενθουσιασμό, ο επιστάτης έφτασε στην τσάντα του γέρου και έβγαλε το ίδιο καπέλο, που το έβαλε στο κεφάλι του γέρου με χαμόγελο.

Το δωμάτιο ξέσπασε με γέλιο.

Ο γέρος συνέχισε να εξηγεί την ιστορία του, δηλώνοντας ότι είχε χάσει τη δουλειά του ως εργάτης λόγω της δουλειάς που έσωσε, στέγαζε και παρέδωσε παιδιά στο ορφανοτροφείο. Εξήγησε ότι δεν είχε σημασία, γιατί ήξερε ότι η δουλειά που έκανε ήταν σημαντική. Στην πραγματικότητα είχε ανακαλύψει περίπου 100 παιδιά κοντά στην πύλη που είχαμε επισκεφτεί, το πρώτο από τα οποία βρήκε το 1968.

Από τότε που είχε ξεκινήσει τη δουλειά του, είχε επανενωθεί με 3 από τα παιδιά - ο Λιαν σημείωσε το τέταρτο. Εξήγησε ότι το να βλέπεις τον Λιαν χαρούμενο και υγιές το έκανε όλα αξίζει τον κόπο.

Ζητήσαμε από τον Ντινγκ να εκφράσει τη βαθιά ευγνωμοσύνη μας στον γέρο και να επαναλάβει την αγάπη που έφερε η Λιαν στη ζωή μας. Χαμογέλασε ταπεινά όταν το άκουσε από τον Ντινγκ.

Πριν φύγουμε, ζητήσαμε να τραβήξουμε μια φωτογραφία με τον γέρο ως οικογένεια. Σηκώθηκε από το κρεβάτι και πήγε προς το μέρος μας, ανησυχώντας τον επιστάτη του, ο οποίος έσπευσε στο πλευρό του. Τον σάντουιτς μεταξύ μας καθώς ο Ντινγκ έσπασε μερικές φωτογραφίες.

Όλοι μαζί.

Ο γέρος κουράστηκε από όλο τον ενθουσιασμό, οπότε είπαμε και πάλι τις ευχαριστίες μας. Καθώς γυρίσαμε για να φύγουμε, τα δάκρυα άρχισαν να ρέουν κάτω από το πρόσωπό του. Ο επιστάτης του έβαλε ένα χέρι γύρω από τον ώμο του παρηγοριά και χτυπήθηκε απαλά στα μάτια του με ένα χαρτομάντιλο.

Το δίδυμο περπατούσε μαζί μας στην πόρτα του δωματίου και κυμάτισε αντίο καθώς επιστρέψαμε στο ασανσέρ. Ο επιστάτης μας ακολούθησε για μερικά ακόμη πόδια και τον ευχαριστήσαμε που μας ώθησε να επισκεφτούμε τον γέρο. Εξήγησε ότι αυτό σήμαινε περισσότερα για τον γέρο από ό, τι θα μπορούσαμε να φανταστούμε.

Πήραμε το ασανσέρ πίσω στο ισόγειο με τον Ντινγκ και βγήκαμε στο δρόμο. Σταματήσαμε να αναβοσβήνουμε στο φως του ήλιου, ζαλισμένοι, αλλά πέρα ​​από ευγνώμονες για την εντελώς απρόβλεπτη σειρά γεγονότων που είχαν ξεδιπλωθεί τα τελευταία 45 λεπτά.

Σκαρφαλώσαμε πίσω στο Buick, το οποίο ήταν ακόμα παρκαρισμένο από την πύλη όπου βρέθηκε ο Lian και ξεκινήσαμε για το ξενοδοχείο μας.

Λίγες εβδομάδες αργότερα, αφού επιστρέψαμε στις ΗΠΑ, φτάσαμε στο Ντινγκ με μερικές ερωτήσεις σχετικά με τον χρόνο μας μαζί. Ενδιαφέραμε να ηχογραφήσουμε όσο το δυνατόν περισσότερες λεπτομέρειες, εάν επιστρέψαμε ποτέ.

Το πιο σημαντικό, συνειδητοποιήσαμε ότι δεν είχαμε γράψει το όνομα του γέροντα κατά τη διάρκεια του χρόνου μας στο νοσοκομείο, οπότε ρωτήσαμε αν ο Ντινγκ μπορούσε να κοιτάξει μέσα από τις φωτογραφίες που είχαμε τραβήξει από τα άρθρα της κινεζικής εφημερίδας για να μας βοηθήσει να το βρούμε.

Μια μέρα περίπου αργότερα, ο Ντινγκ επέστρεψε σε εμάς και μας είπε ότι το όνομα του ηληκιωμένου ήταν ο Λιου Τσιγκ Ζανγκ (刘庆 章), αλλά σύμφωνα με τις εφημερίδες, οι ντόπιοι απλώς τον ανέφεραν ως «Ζώντας Βούδα».