Yo en el Polo Sur Ceremonial, Antártida

Cómo caminar alrededor del mundo en dos segundos

Longitud N / A

Caminé alrededor del mundo y regresé en dos segundos un martes, pero llegar al Polo Sur Geográfico requirió mucho más esfuerzo que dar vueltas. Un intrépido explorador en tierra, mi nervio a menudo se detiene en el teclado.

Mi viaje comenzó preguntando a Google en serio, "¿Cómo visitar la Antártida?" He soñado con ir allí para siempre, pero en cuanto se carguen los miles de resultados de búsqueda, me sentiría abrumado y ansioso por las innumerables opciones, y abandonaría el intento de analizarlas.

La indecisión no fue la única causa de mi retraso de más de 20 años en dirección al sur. He mantenido una creencia duradera y sincera de que en algún momento, en algún momento, leí algo, en alguna parte, sobre una compañía que lleva a personas normales, no investigadores y científicos, a algún lugar de la Antártida ... y les permitió dormir allí, en tierra, en lugar de en un barco.

A lo largo de los años, le he preguntado a cualquiera que haya mencionado la Antártida si alguna vez ha oído hablar de una empresa o un lugar así, pero la respuesta siempre ha sido un rotundo "no". La mítica "Ciudad Perdida de A" se convirtió en mi excusa: hasta que pudiera dormir en la Antártida, no habría Antártida.

Luego, hace unos meses, me topé con una propaganda en línea sobre White Desert, una compañía de expedición de alta gama que cada temporada vuela a pequeños grupos de Ciudad del Cabo a la Antártida, donde los huéspedes se quedan durante aproximadamente ocho días en un campamento temporal, el clima permitiendo.

¡Por fin había encontrado a Xanadu! Un clic en su sitio web ofreció noticias aún mejores: ¡la próxima expedición se iría en tres semanas! Envié un correo electrónico a la compañía inmediatamente para anunciar que estaba allí. Después de varias rondas de correo electrónico y una larga llamada de Skype, supe que estaba en ... pero no por un par de temporadas, ya que las expediciones se reservan con años de anticipación.

Gané la lotería y luego perdí el boleto.

Sin embargo, dos semanas después, recibí un correo electrónico de White Desert preguntando cuánto aviso podría necesitar para abrir un lugar. "Cero", respondí, fingiendo que no tenía responsabilidades ni dinero para gastar, dos ingredientes críticos para el autoengaño requerido para viajar tan a menudo como yo.

Me dijeron que no me hiciera ilusiones. A la mañana siguiente, recibí un correo electrónico preguntándome si podía irme en cinco días.

Cuatro días después, me dirigía a Ciudad del Cabo con nada más que ropa interior y pijamas (mi ropa de invierno estaba almacenada en todo el país, un resultado desafortunado de estar entre casas). Después de pasar tres días en Ciudad del Cabo recogiendo mi equipo y visitando pingüinos, me uní al pequeño equipo que abordaba un Gulfstream privado y partí el miércoles 6 de diciembre a las 11 p.m.

Llegamos a las 4 am a la luz del día.

Al acercarnos al continente antártico, noté que las olas del Océano Austral no se movían, sino que se congelaron en el hielo acumulado contra el continente, creando enormes plataformas de hielo del tamaño de países. Después de aterrizar en una pista de hielo que lleva el nombre de las montañas cercanas de Wolf's Fang, nos cambiamos a nuestro equipo a bordo y partimos.

El tono de la luz del sol de la noche y esa primera ráfaga de aire antártico, junto con un color blanco particularmente brillante y brillante que se extendía en todas las direcciones, y picos de montañas afilados, irregulares y de color marrón cuero que sobresalían de la nieve en la distancia cercana. lo hacía sentir como si hubiéramos aterrizado en otro planeta, o si estuviéramos viendo la Tierra desde el espacio profundo.

Mientras el equipo de tierra descargaba y recargaba apresuradamente el Gulfstream y el DC-3 Basler que nos esperaba, tomamos fotos el uno del otro e intentamos asimilarlo todo. Dado que todos estaban cubiertos de pies a cabeza, incluidas las gafas, era difícil distinguirlos, así que seguí presentándome a las mismas personas.

Después de unos minutos, abordamos el DC-3, que estaba casi árido por dentro, excepto por los asientos básicos, nuestro equipo y suministros. Volamos a gran altitud en la cabina sin presión durante aproximadamente una hora hasta la pista de hielo Novolazarevskaya, donde los camiones 8x8 especialmente convertidos nos llevarían la media hora final hasta Whichaway Camp, nuestro hogar durante la semana.

Fue durante este viaje que me di cuenta de que podría no estar realmente donde había planeado ir. Lo cual no debería ser una sorpresa, ya que nunca investigo un lugar antes de ir, y la Antártida no fue diferente.

La mayoría, si no todos, los visitantes de la Antártida van a su península. Ni siquiera sabía que había una península antártica. No sabía que la región de la costa de la Princesa Astrid de Queen Maud Land, donde acababa de aterrizar, estaba a miles de kilómetros de distancia, y era un mundo diferente de la península.

Queen Maud Land es una meseta árida en el este de la Antártida. La región fue descubierta por una expedición noruega en 1930 y sigue siendo una dependencia de esa nación. Sus 2,7 millones de kilómetros cuadrados (un millón de millas cuadradas) comprenden aproximadamente una quinta parte del área total del continente y están cubiertos por la capa de hielo antártico, que tiene un espesor de hasta 2,4 kilómetros. Casi toda la costa es una pared de hielo de 20 a 30 metros de altura. Más allá de la costa se encuentran las cadenas montañosas que había visto al aterrizar, cada una con picos escarpados y rocosos que perforan violentamente la capa de hielo y se parecen a cualquier otra.

Casi no hay vida en la Tierra de la Reina Maud como en la península: no hay botes inflables llenos de turistas, no hay vida salvaje en tierra o mar, ni siquiera plantas o insectos. Salvo por dos especies de aves que a veces se reproducen allí, y las dos estaciones de investigación de 20 a 40 personas, los indios (Maitri) y los rusos (Novolazarevskaya) que estaban a poca distancia de nuestro campamento, no había nada, y nadie , alrededor de miles de kilómetros. Durante todo mi viaje, vi cuatro pájaros y una pizca de musgo.

El campamento Whichaway (70 ° 45 ° 49 ° S, 11 ° 36 ° 59 ° E) se encuentra en el oasis de Schirmacher, llamado así porque la meseta en la que se encuentra no tiene hielo, junto a una caída de hielo de 60 metros y un lago congelado . Se instala y desmonta cada temporada, y consta de seis cápsulas para dormir; cuatro vainas comunitarias que albergan una cocina, comedor, sala de estar y duchas / baño; carpas para dormir del personal; y dos carpas de invitados adicionales, una de las cuales era mía: tarde a la fiesta, estaba sin pod.

En muchos sentidos, estar en la Tierra de la Reina Maud me recordó estar en el desierto del Sahara en Chad, lo que supongo que no es sorprendente teniendo en cuenta que la Antártida en sí es un desierto gigante, otra cosa que no sabía. A diferencia del Polo Norte, que no es tierra, sino hielo marino que cubre el Océano Ártico, la Antártida es una masa terrestre masiva cubierta de hielo. Esperaba nieve y lluvia helada, pero al igual que el Sahara, la Antártida está seca y la mayor parte de su nieve es antigua. Cuando "nieva" aquí, en realidad es solo nieve vieja que es arrastrada por tremendos vientos catabáticos que amenazan el continente durante las tormentas. En el oasis de Schrimacher, los vientos catabáticos han limpiado gran parte de la nieve de los glaciares, revelando el antiguo lecho de roca de la Tierra y dejando atrás el hielo azul.

Estar en el continente más remoto del mundo, como estar en el Sahara, es un ejercicio para describir lo que no está allí. Es aislado, estéril, silencioso y blanco hasta donde alcanza la vista, excepto por el nunatak ocasional, un pico expuesto que sobresale del hielo o la nieve, algunos de los cuales son tan grandes como las montañas o las islas, con el enorme , pesado cielo azul cayendo para encontrarlo.

Es imposible obtener alguna perspectiva. Las distancias de cientos de kilómetros se confunden fácilmente con caminatas cortas, y solo después de escalar un glaciar o una montaña de manera sustancial pude medir cualquier sensación de cuán grande o lejos realmente era algo, e incluso entonces, mi perspectiva era constantemente cambiando.

Un nunatak en la tierra de la Reina Maud

La enormidad de esta escala induce un cierto tipo de conciencia situacional de dónde me siento en el universo. Entiendo de manera profunda que no solo vivo en una ciudad o un país, sino en un planeta. Uno de los billones de planetas en la galaxia. Afirma la vida y es completamente desorientador al mismo tiempo, la paradoja final.

Desde la cima de los glaciares y montañas más altos, pudimos ver la bolsa de hielo marino en la distancia, que se extiende hacia el norte por más de 100 kilómetros. Más cerca de la costa, el viento y el mar empujan el hielo hacia el continente, donde se dobla y se congela en montañas surrealistas, ondulantes, enormes de hielo de decenas de metros de altura que parecían un océano violento y tormentoso congelado en el tiempo. Pasamos un día caminando y luego subiendo a través de ellos, donde vimos picos irregulares y cuevas de hielo en cada tono de azul, grietas, pequeños lagos y arroyos, y más lejos, mar abierto.

Yo escalo hielo a través de enormes montañas de hielo de decenas de metros de altura que resultan cuando el viento y el mar empujan el hielo hacia el continente, donde se dobla y se congela.El viento y el mar empujan el hielo hacia el continente, donde se dobla y se congela en enormes montañas de hielo surrealistas, ondulantes, de decenas de metros de altura que parecían un océano violento y tormentoso congelado en el tiempo.

Desde el campamento de Whichaway, volamos más de 2,300 kilómetros hasta el Polo Sur para visitar la estación de investigación Amundsen-Scott, así como los polos y los polos geográficos del sur. Después de cinco horas y media de vuelo, nuestro DC-3 se detuvo para repostar en Fuel Depot 83 ° South, también conocido como FD83, que se encuentra en el Polo Sur de Inaccesibilidad o muy cerca de él.

Cada continente tiene un polo de inaccesibilidad, un punto que está más alejado del acceso por el océano u otra característica geográfica. El Polo Antártico de Inaccesibilidad es considerado el lugar más remoto y difícil de alcanzar del continente, incluso más que el Polo Sur, que está a 878 kilómetros de distancia. Tiene la temperatura promedio durante todo el año más fría del mundo de -72.8 grados Fahrenheit, pero afortunadamente estaba más cerca de los 20 grados cuando llegamos.

FD83 es ​​básicamente una estación de servicio estacional improvisada. No hay nada allí excepto una pista de hielo, un alijo de barriles de combustible lanzados en paracaídas por un avión de transporte ruso, un puñado de carpas y vehículos, y los cinco hombres que pasaron 90 días recorriendo 1.900 kilómetros al comienzo del verano para estar a la mano. Si algún avión, como el nuestro, necesita reabastecerse de combustible en ruta hacia el Polo Sur u otro rincón remoto del continente.

Reabastezca nuestro DC-30 Basler en FD-83. Los barriles rojos se pueden ver en la nieve a la izquierda. Dormimos en las carpas amarillas en la distancia.

Nuestro equipo tuvo el privilegio único de pasar la noche en FD83 camino a casa desde el Polo Sur. Dormimos en tiendas de campaña que nos mantenían notablemente calientes, comimos alimentos deshidratados preparados con hielo derretido, y me esforcé al máximo para evitar la caminata larga y helada a media noche hacia la tienda de campaña. Mi pequeña vejiga prevaleció, pero debido a las hazañas extraordinarias de exploración y logística moderna que se habían superado para permitirme caminar a través del hielo en ese frío día y noche y usar un inodoro portátil en el lugar más remoto de la tierra, lo hizo A- bueno.

Aterrizar en el Polo Sur es un momento extraordinario: estar en un lugar al que tan pocos han llegado y aterrizar tan fácilmente, y lleva un momento procesarlo. También es muy, muy frío, cegadoramente brillante y a más de 9,200 pies sobre el nivel del mar, sorprendentemente alto. Debido a que la atmósfera se diluye en los polos, la presión del aire se siente más como 11,000 pies, por lo que entre eso y las nueve o más capas de ropa que llevaba puesta, no fue fácil moverme. Me sentí como el hombre de malvavisco Stay Puft, o Ralphie en "A Christmas Story".

Sin embargo, logré caminar desde la pista hasta la estación Amundsen-Scott South Pole, la estación de investigación científica de los Estados Unidos, que es la habitación más al sur de la Tierra; 150 personas viven y trabajan allí durante el verano, pero quedan menos de 40 durante el invierno. Es la única masa terrestre en la Tierra donde el sol está continuamente durante seis meses y luego baja durante los próximos seis, lo que significa que cada año, la estación experimenta un "día" extremadamente largo y una "noche" extremadamente larga.

El médico residente de la estación le dio a nuestro grupo un recorrido completo, que se sintió como un cruce entre una escuela secundaria, un campus universitario, un laboratorio de ciencias e informática y un búnker, e incluyó un invernadero totalmente hidropónico (hidropónico porque la importación de suelo está prohibida por el Tratado Antártico). Aunque no es grande, fue sorprendente teniendo en cuenta que se encuentra en medio del desierto más frío y seco del planeta.

El Polo Sur Ceremonial, una esfera de metal en un poste rojo y blanco, está parcialmente rodeado por las banderas de los signatarios del Tratado Antártico. Está a unos 300 metros del Polo Sur Geográfico real, el punto final sur del eje de la Tierra, donde la latitud es 90 ° S, longitud N / A. Una varilla simple con cabeza de latón marca el punto más bajo del planeta, y desde aquí, no hay este, oeste o sur ... el norte es la única dirección.

El Polo Sur geográfico y la cabeza de bronce que marca el punto más bajo del planeta. Corre alrededor de esto, y corre alrededor del mundo!

Todo en la Antártida es extremo. Los exploradores y los alpinistas continúan probando los límites de la psique y el cuerpo humanos, y los investigadores y científicos continúan descubriendo los secretos de la Tierra y el universo. Aunque la logística de la vida diaria es alucinante, hay algo tan atractivo en este lugar que es difícil salir. Quizás necesito encontrar una compañía que permita a los visitantes "pasar el invierno" durante una temporada. Esa es una búsqueda en Google que sé que no será fácil.

Para ver más fotos de Queen Maud Land, Antártida, visite wendysimmons.com.