Dua anggota polis paramililtari rondaan di hadapan Istana Potala yang ikonik di ibu kota serantau Lhasa, di Wilayah Autonomi Tibet China. (Foto: Johannes Eisele / AFP / Getty Images)

Tibet lebih sukar dikunjungi daripada Korea Utara. Tetapi saya masuk dan menghidupkan secara langsung di Facebook.

Ia adalah Disney yang bertemu dengan Potemkin.

Oleh Simon Denyer

Sebulan yang lalu, saya tidak pernah bayangkan saya akan berdiri di hadapan Istana Potala di Tibet, mengalirkan video secara langsung di Facebook dan bercakap secara terbuka mengenai diskriminasi ekonomi dan budaya serta pencemaran alam sekitar di bawah pemerintahan China.

Namun, saya ada, bebas untuk bercakap, tanpa gangguan oleh pemikiran Kementerian Luar Negeri yang telah membawa kita dalam perjalanan yang jarang berlaku di sini. Ia adalah, sejauh yang saya tahu, Facebook Live yang pertama kali dijalankan di Tibet.

Wilayah Autonomi Tibet, seperti China memanggil Tibet pusat, lebih sukar dikunjungi sebagai wartawan daripada Korea Utara: Hanya ada beberapa lawatan kerajaan yang dianjurkan pada dekad yang lalu, semuanya dikawal rapat.

Pada tahun 2010, koresponden melaporkan bahawa agen keselamatan telah berbaring di koridor di luar bilik mereka untuk menghalang mereka dari menyelinap keluar pada waktu malam untuk bercakap dengan orang Tibet biasa.

Tetapi perjalanan ini, pertama saya, berasa lebih santai tentangnya. Walaupun kebanyakan hari dan petang diselenggarakan dengan aktiviti yang teratur, ada sedikit masa luang. Kami kagum, sebenarnya kami dibenarkan meninggalkan hotel ini sendiri untuk meneroka Lhasa dan bercakap dengan orang biasa, tanpa sebarang tanda diikuti.

Pada hari Ahad, saya memberitahu salah seorang pegawai Kementerian Luar yang mengiringi kami bahawa saya memerlukan beberapa minit untuk melakukan Facebook Live di Dataran Potala, dan saya dibenarkan berbuat demikian tanpa halangan, dan sebahagian besar daripada pendengar kami. Saya tidak dapat membayangkan untuk dibenarkan berbuat demikian di Dataran Tiananmen Beijing, apatah lagi di Lhasa.

Tentera China menyerang Tibet pada tahun 1951, dua tahun selepas Parti Komunis mengambil alih kuasa di Beijing. Mereka mendakwa untuk membebaskan rakyatnya dari huru hara feudal, dan Tibet telah menjadi sebahagian dari China. Ramai orang Tibet, bagaimanapun, melihat diri mereka sebagai orang yang berasingan dan mengadu penindasan di bawah pemerintahan China.

Selepas pemberontakan pada tahun 1959 ditindas oleh pasukan tentera China, kawalan diketatkan dan Dalai Lama, pemimpin agama dan politik Tibet, melarikan diri ke India, di mana dia masih tinggal di pengasingan. Hari ini, lebih daripada 125,000 orang Tibet tinggal di diaspora.

Sekarang China berkata ia mahu menjadikan Tibet sebagai destinasi pelancongan bertaraf dunia: Kami telah dijemput ke Lhasa untuk menghadiri Ekspo Pelancongan dan Kebudayaan Tibet China Ketiga.

Pegawai memberitahu kami bahawa Presiden Xi Jinping dan Yu Zhengsheng, pegawai tertinggi yang menjaga Tibet, telah memberitahu mesyuarat parti dalaman tahun lalu bahawa Tibet perlu lebih terbuka kepada orang asing dan media asing untuk merealisasikan potensinya sebagai destinasi pelancongan . China, pemimpin tertinggi berpendapat, harus lebih yakin mengenai Tibet dan "tidak ada malu."

Wilayah Autonomi Tibet di China mempunyai kira-kira 3.1 juta orang, dan terdiri daripada 475,000 batu persegi dataran tinggi, padang rumput, hutan dan gunung - kira-kira saiz Texas dan California.

Warga asing dibenarkan pergi ke Tibet hanya dalam lawatan kumpulan, dan mendapatkan permit boleh menjadi rumit dan memakan masa. Pada bulan Mac, pegawai berjanji untuk mempermudahkan prosedur dan memendekkan masa menunggu untuk permit - walaupun mereka telah membuat janji serupa sejak tahun 2013, dan tiada siapa yang kami bercakap di perjalanan kami menawarkan sebarang jaminan firma.

Terdapat juga masa yang sukar apabila kami meminta pemandu pelancong kami di Istana Potala sama ada mana-mana pelancong bertanya mengenai Dalai Lama ke-14, yang rumahnya bangunan yang indah ini sebelum dia melarikan diri ke India. Kita perlu pergi, pemikiran kita tiba-tiba bertegas, satu demi satu berturut-turut. Kami sudah lama, kata mereka, bergegas kami.

Walau bagaimanapun, kebebasan yang kami berikan menandakan perubahan dalam cara lawatan media dikendalikan.

Mungkin ada juga yang menyedari bahawa menggunakan gaya Korea Utara mengasingkan wartawan dan menimbulkan persepsi negatif tentang pemerintahan China di sini.

Sudah tentu, interaksi kita dengan orang Tibet biasa adalah terhad, dan bukan hanya kerana kita mempunyai sedikit masa. Kita terpaksa berhati-hati kerana tidak ditonton atau diikuti, dan tidak akan menimbulkan masalah. Beberapa orang berkata mereka tidak boleh bercakap mengenai isu-isu politik, dan ada yang mengatakan ia berbahaya untuk berbuat demikian. Lain-lain, bagaimanapun, bercakap, dengan jaminan kami bahawa kami tidak akan mendedahkan identiti mereka. Beberapa orang menyatakan kesedihan dengan fakta bahawa Tibet muda semakin dewasa mempelajari bahasa Cina di sekolah, dan belajar dan bercakap Tibet seolah-olah bahasa asing. Lain bercakap mengenai diskriminasi ekonomi, atau peminggiran budaya dan politik. Saya akan menulis lebih lanjut mengenai ini dalam laporan masa depan dari Tibet.

Laporan Laporan Hak Asasi Manusia pada bulan Mei berpendapat bahawa "penyelenggaraan kestabilan" di Tibet di China melibatkan kawalan yang lebih besar terhadap kehidupan sehari-hari, kurang toleransi terhadap ekspresi damai atau perhimpunan yang damai, dan penjenayah protes tanpa kekerasan dalam penindasan "tanpa henti".

Walau bagaimanapun, hakikat bahawa kita boleh bercakap dengan mana-mana Tibet biasa sama sekali kelihatan seperti tanda harapan. Sekurang-kurangnya, sehingga perjalanan menjadi masam.

Pada hari Selasa, kami melawat bandar Nyingchi, yang juga dikenali sebagai Linzhi. Di sana, kami diberi lawatan ke Korea Utara akan bangga. Lawatan ke institut ekologi dan penternakan haiwan bermula hari ini, di mana kita melihat gambar-gambar bunga dan kemudian meneroka di luar untuk melihat penutupan tumbuhan dan babi. Pada waktu petang, kami melawat sebuah "kampung rakyat" - sebuah replika yang masih belum didiami sebuah kampung Tibet yang dibina oleh syarikat-syarikat hartanah China untuk manfaat pelancong China, lengkap dengan hotel-hotel mewah.

Ia adalah Disney yang bertemu dengan Potemkin.

Kemudian, kami menarik ke kampung "sebenar" Tibet, di mana kami akan bertemu penduduk desa yang menyewa rumah mereka untuk pelancong. Ketika kami masuk, sebuah kereta polis ditinggalkan. Jalan-jalan telah ditinggalkan sepenuhnya, dan bukan secara tidak sengaja.

Dua orang Tibet dibekalkan untuk kita bercakap dengan kedua-dua rumahnya dihiasi dengan poster pemimpin komunis China masa lalu dan semasa - salah seorang anggota parti dan bekas tentera di tentera China, yang lain wanita yang perasaan sebenar kita tidak akan pernah benar tahu.

Sepanjang hari, kami telah meminta untuk mengunjungi sebuah biara yang berdekatan. Terdapat dua berdekatan satu sama lain sekitar 15 batu di selatan hotel tempat kami tinggal, kedua-duanya dibina pada abad ke-7 dalam pemerintahan raja pertama Tibet, Songtsen Gampo. Pegawai-pegawai pertama berkata lawatan akan diatur. Tetapi kemudian pembohongan bermula. Biara itu terlalu jauh ke arah yang lain, dan kami tidak akan mempunyai masa, kami diberitahu. Jalan ke biara Lamaling dihalang oleh tanah runtuh yang disebabkan oleh hujan lebat, pegawai lain mendakwa.

Dan kemudian, kebohongan yang paling tidak masuk akal semua, ketika Xue Chengtao, pengarah pejabat urusan luar negeri Nyingchi, memberitahu kami sebenarnya tidak ada biara di daerah itu.

Sejauh mana yang terdekat, kami bertanya. Lebih dari 100 kilometer jauhnya, katanya, dan bukannya sebarang kepentingan sejarah. (Itu kira-kira 60 batu.)

Sepanjang hari, para pegawai mengheret kaki mereka, dalam apa yang kelihatan seperti usaha yang sengaja untuk memastikan kami akan kembali selepas malam. Kami akhirnya masuk ke hotel sekitar jam 9 pagi, dalam lawatan yang dijadualkan berakhir pada pukul 6:30 pagi.

Namun, empat dari kami cuba melarikan diri, melompat di dalam teksi berdekatan dengan hotel. Sebuah teksi dan SUV putih mengikuti kami.

Kami keluar, pergi berjalan-jalan, menghidupkan kereta, fikir kami kehilangan ekor. Kemudian teksi lain muncul di belakang kami, memotong kami untuk melihat lebih dekat, kemudian menarik balik lagi.

Pada gilirannya ke biara, polis menunggu kami, secara ringkas mempersoalkan kami dan kemudian menghantar kami kembali ke hotel. Sekurang-kurangnya enam pegawai keselamatan ditempatkan di lobi dan di pintu masuk hotel untuk memastikan kami tidak pergi lagi.

Jelas, pegawai di Nyingchi bertekad untuk menghalang kita daripada bercakap dengan mana-mana sami.

Facebook Live di Lhasa menjana 2,600 komen yang luar biasa, hampir 1,600 saham dan 60,000 pandangan. Saya tidak mempunyai peluang untuk melihat semua komen lagi - tetapi saya ingin mengucapkan terima kasih kepada semua orang atas sambutan yang luar biasa.

Kisah ini pada asalnya muncul di blog WorldViews The Washington Post.

Simon Denyer adalah ketua biro The Post di China. Beliau pernah berkhidmat sebagai ketua biro di India dan sebagai ketua biro Reuters di Washington, India dan Pakistan. Ikuti @simondenyer