Een piramide-graf, een uit de Tweede Wereldoorlog ontsnapte Duitse gevangene en een eeuwenoude Indiaanse nederzetting

Deze foto is genomen in de buurt van First Arizona State Governor George W.P. Hunt's tombe met Camelback Mountain, enkele van de Papago Buttes, en een van de kunstmatige meren van het park te midden van de woestijnplanten en palmbomen.

De vreemd gevormde buttes van Papago Park zijn gemakkelijk te herkennen natuurlijke bezienswaardigheden in centraal Arizona. Het park bewaart een klein stukje van de Sonoranwoestijn in de stedelijke metropool Phoenix, Arizona en haar buitenwijken. Het land wordt gedeeld tussen twee steden met het grootste deel van Papago Park in het zuidoosten van Phoenix en de resterende 20 procent stroomt naar het noorden van Tempe. Het landschap is gevuld met een verzameling opvallende rode zandstenen buttes die zich tussen 15 en 6 miljoen jaar geleden vormden. Het oppervlak van de buttes wordt gekenmerkt door een aantal spleten en gaten die gevormd zijn door verwering en erosie gedurende deze lange tijdspanne.

Hole-in-the-Rock

De meest bekende formatie in de buttes heet Hole-in-the-Rock, een grote opening die een van de buttes doorboort en van de ene naar de andere kant uitzicht biedt. Gedurende honderden jaren werd Hole-in-the-Rock door de Ancient Hohokam Indianen gebruikt als een kalenderapparaat. Ze begrepen dat het gat een lichtstraal veroorzaakte die het hele jaar door van positie op de vloer zou veranderen. Door de beweging van de zon bij te houden, konden ze de seizoenen nauwkeurig timen en hun gewassen dienovereenkomstig planten en oogsten. De Hohokam bewoonden het gebied tot ongeveer het jaar 1450. Hun moderne afstammelingen zijn de Pima die tegenwoordig een reservaat hebben dat net ten oosten van Scottsdale ligt. Het venster dat de Hole-in-the-Rock-formatie creëert, omlijst de stad Phoenix wanneer deze door het zuidwesten kijkt. Het heeft bewoners uit de omliggende gemeenschappen aangetrokken voor wandelen, picknicken en foto's sinds het einde van de 19e eeuw, toen de moderne stad Phoenix voor het eerst werd gevestigd. Vandaag kun je een populair pad volgen vanaf de voet van de Butte en naar het gat wandelen om de stad te bewonderen en wat foto's te maken.

Vroege geschiedenis

Papago Park is een van de oudste openbare parken in Phoenix en inspanningen om het unieke landschap te behouden, begonnen al heel vroeg in de geschiedenis van de stad. In 1879 nam president Rutherford B. Hayes het gebied Papago Buttes op in een nieuw reservaat voor de Salt River Pima en Maricopa Indianen. Slechts een jaar later, na lokale oppositie, verplaatste president Hayes de westelijke grens van het reservaat twee mijl naar het oosten, zodat het gebied in het publieke domein kon blijven. Verschillende beweringen werden vervolgens gedaan door kolonisten voor het land in de laatste twee decennia van de 19e eeuw, maar deze werden uiteindelijk allemaal afgewezen. In 1909 werd een stuk land in het gebied Papago Buttes van het publiek teruggetrokken voor het creëren van een geweerbereik voor de Nationale Garde van Arizona. Dit noordwestelijke deel van het park werd de volgende eeuw nog steeds gebruikt voor militaire doeleinden en is nog steeds een nationale gardebasis. In 1914 creëerde president Woodrow Wilson het Papago-Saguaro Nationaal Monument om het huidige land van Papago Park te behouden. Het monument omvatte de buttes en grote tribunes van gigantische saguaro-cactussen in het gebied. Het park werd nog steeds gebruikt voor recreatieve doeleinden en meer dan 8.000 mensen bezochten het park in 1922. Het park werd en wordt nog steeds gebruikt als fotografische achtergrond en voor bruiloften en andere speciale evenementen. In 1930 werd de status van het gebied als nationaal monument door het Congres teruggeroepen omdat het ongeschikt werd geacht voor die titel. Het land was verdeeld tussen de stad Tempe en de staat, maar het gebied bleef grotendeels bewaard voor openbare recreatie.

Piramide van gouverneur Hunt

Pyramid Tomb van gouverneur in Papago ParkGouverneur van Arizona George W.P. Hunt - Bron: Library of Congress

In 1931 werd Papago Park de thuisbasis van een van de meest ongewone attracties, een witte piramide die gemakkelijk bijna overal in het park te zien is. De piramide werd gebouwd door de eerste en langst dienende gouverneur van Arizona, George W.P. Hunt, als een graf voor hem en zijn vrouw. Gouverneur werd daar begraven na zijn dood in 1934. Zijn vrouw, zijn dochter en de familie van zijn vrouw zijn daar ook begraven. Gouverneur Hunt speelde een enorme rol in de ontwikkeling van Arizona tijdens de vroege jaren van de staat en diende ook als minister van Siam (modern Thailand) tussen 1920 en 1921. Tijdens zijn wereldreizen bezocht Hunt de piramides in Egypte en raakte gefascineerd door de oude beschaving en zijn verlangen om begraven te worden in de witte piramide die vandaag de dag nog steeds in Papago Park te vinden is. Gouverneur Hunt koos de plek van zijn familiegraf als een plek waar hij kon waken over de ontwikkeling van Phoenix, een veel kleinere stad met ongeveer 50.000 inwoners ten tijde van zijn dood. Tegenwoordig telt het grootstedelijke gebied van Phoenix meer dan 4,5 miljoen mensen. Bezoekers van Papago Park kunnen vandaag naar de piramide lopen om hun respect te betuigen aan Governor Hunt en ook genieten van een uitstekend panoramisch uitzicht op de omliggende buttes en de stad Phoenix en verder.

Meren en tuin

Amerikaanse zilverreiger (Ardea alba egretta) aan het meer van Papago Park. Deze vogels werden bijna aan het uitsterven gejaagd in de late jaren 1800 voor hun pluimen, maar instandhoudingsinspanningen, waaronder enkele van de eerste wetten om vogels te beschermen, brachten ze terug van de rand.

In de vroege jaren 1930 werden kunstmatige meren aangelegd in Papago Park en werd een basviskwekerij opgericht. Tegenwoordig is de viskwekerij verdwenen, maar vissen blijft een populaire recreatieve activiteit voor bezoekers. Bij de meren is een grote verscheidenheid aan moerasvogels te zien, waaronder zilverreigers, reigers en eenden. Het Civilian Conservation Corps ontwikkelde in de jaren dertig een aantal paden voor het park en bouwde het adobe arsenaalgebouw op de militaire basis waar tegenwoordig het Arizona Military Museum is gevestigd. In 1939 werd de Desert Botanical Garden geopend in Papago Park en tegenwoordig zijn er meer dan 21.000 planten, waarvan vele zeldzame of bedreigde woestijnsoorten zijn. De tuin heeft een rijke verzameling agave en cactussen en is een van de populairste attracties onder bezoekers van de omgeving van Phoenix.

WO II en krijgsgevangenenkamp

Enkele Duitse krijgsgevangenen in het kamp.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog werd een infanterieregiment getraind op de militaire basis in Papago Park en werd er tussen 1942 en 1946 een krijgsgevangenenkamp gehouden. Ongeveer 3.100 gevangenen werden ondergebracht in het kamp terwijl het actief was. Op 23 december 1944 ontsnapten 25 Duitse marineofficieren en matrozen door een tunnel van 178 voet die ze groeven na een gedetailleerd plan dat ze hadden bedacht. Honderden soldaten, FBI-agenten en indianen werden gemobiliseerd om de ontsnapte Duitsers te lokaliseren. Alle gevangenen werden uiteindelijk gevangen genomen, maar sommigen bereikten bijna de Mexicaanse grens. De Great Papago Escape was de grootste ontsnapping van gevangenen uit een krijgsgevangenkamp op Amerikaans grondgebied tijdens de oorlog. Meer informatie over dit interessante deel van de geschiedenis van het park is vandaag te vinden in het Militair Museum van Arizona op de National Guard-basis. Originele foto's van de gevangenen, evenals schilderijen en andere items die gevangenen in het kamp hebben gemaakt, zijn te zien.

Recente geschiedenis

Het deel van de staatseigendom van Papago werd in 1959 verkocht aan de stad Phoenix. In 1962 opende de Phoenix Zoo in Papago Park en is tegenwoordig de grootste particuliere non-profit dierentuin in de Verenigde Staten. Een 18-holes golfbaan werd gebouwd in het Phoenix-gedeelte van het park in 1963 en blijft vandaag in gebruik. Het Arizona Historical Society Museum opende in 1992 het Tempe-gedeelte van Papago Park en is een van de grootste historische musea in de staat. Het huis van voormalig Hooggerechtshof Justitie Sandra Day O'Connor werd van het nabijgelegen Paradise Valley naar Papago Park verplaatst om ook als onderdeel van het museum te worden bewaard. In de afgelopen jaren hebben de openbare voorzieningen en functies van het park aanvullingen en verbeteringen ondergaan, waaronder een unieke speeltuin voor kinderen met een thema van wilde dieren in de woestijn. Papago Park blijft tegenwoordig een belangrijk onderdeel van Phoenix en Tempe met tal van paden om te wandelen of mountainbiken en de Phoenix Zoo, Desert Botanical Garden en meerdere musea om te verkennen.