De geografie van werken op afstand

Tech lijkt afstand te hebben opgeheven: mensen worden steeds meer verbonden en communicatie is goedkoper dan ooit tevoren. Gewapend met een internetverbinding en een smartphone kunnen we overal werken! Werken op afstand is een groeiend fenomeen voor veel bedrijven die kantoorruimte willen verminderen en kosten willen besparen of talent willen werven en behouden door hen meer flexibiliteit te bieden.

Toch zijn zowel de economische activiteit als de bevolking in toenemende mate geconcentreerd in slechts enkele gebieden, terwijl veel meer plaatsen economische en demografische woestijnen worden. Waarom komen mensen steeds meer naar deze gebieden als ze ervoor kunnen kiezen om op goedkopere plaatsen te wonen en werken? Als afstand dood is, waarom is onroerend goed dan ook steeds duurder in grote steden? Waarom zijn digitale nomaden - een groeiende trend in de startup-wereld - nog steeds zo marginaal?

Geografie is in feite nog nooit zo kritisch geweest. Zoals geïllustreerd door alle vragen die na de Brexit door veel internationale bedrijven zijn gesteld, is de lokalisatie van het hoofdkantoor erg belangrijk. Wat betreft individuen, wier carrière vol ups en downs en turns is, is het belang van leven in een dicht ecosysteem nog nooit zo groot geweest.

Afstand kan dood zijn, aardrijkskunde heeft nog nooit zo veel uitmaakt!

Afstand is dood

Communicatie is een handelswaar geworden. Online diensten zoals Skype of Google hebben van alle communicatiediensten een handelsartikel gemaakt. De tijd van prijsafspraken tussen gsm-bedrijven (de jaren negentig) is al lang voorbij. Mensen hebben nu zoveel alternatieven voor sms-berichten (Facebook Messenger, WhatsApp, Google) dat ze zich nauwelijks de tijd kunnen herinneren dat sms-berichten duur waren. Als het gaat om instant messaging, lijken traditionele telefoonbedrijven op internet volledig verouderd.

In 1997 publiceerde Frances Cairncross, een Britse econoom en journalist, een boek met de titel The Death of Distance. Destijds werd een minuut telefonische communicatie tussen de VS en Europa nog steeds 80 cent in rekening gebracht. Toch voorzag Frances Cairncross dat die afstand dood zou zijn als het gaat om communicatie.

De Postdienst van het Duitse Rijk heeft in 1936 de allereerste videofoondienst ter wereld gelanceerd. Sindsdien is de triomf van de videofooncommunicatie een standaarditem in de meeste sciencefictionfilms. Hoewel het tijd kostte om videofoondiensten daadwerkelijk te gebruiken en hoewel deze diensten nog steeds veel te wensen overlaten, zijn ze nu eindelijk een realiteit voor veel werknemers en gebruikers.

Telepresence verspreidt zich in de bedrijfswereld waar virtuele vergaderingen gemeengoed zijn geworden. Persoonlijke ontmoetingen zijn niet verdwenen - verre van - maar veel bedrijven willen de reiskosten van hun leidinggevend personeel verlagen. Het komt veel vaker voor dat werknemers zich over verschillende tijdzones verspreiden om late (of vroege) videovergaderingen te plannen. Skype, Google, Facebook of WhatsApp hebben communicatie goedkoop gemaakt en verspreiden het gebruik van videogesprekken. Maar omdat deze services niet altijd van hoge kwaliteit zijn, hebben andere bedrijfsactoren, zoals Cisco en HP, meer geavanceerde bedrijfstools ontwikkeld die dure studio's vereisen.

De smartphonerevolutie heeft het gebrek aan infrastructuur (wegen, snelwegen) in sommige landen iets minder dramatisch gemaakt. Ontwikkelingslanden hebben een sprong gemaakt naar een nieuwe communicatietechnologie, die rechtstreeks naar mobiel ging, lang voordat iedereen was uitgerust met vaste telefoons. Volgens de Wereldbank kan een toename van het aantal mobiele telefoons met 10% bijna één extra bbp-punt opleveren. Het is een krachtige ontwikkelingstool.

In de startupwereld hebben samenwerkingshulpmiddelen zoals Slack de manier waarop mensen werken veranderd. E-mail en telefoon nemen af. In startups wordt werken op afstand gemakkelijk gemaakt door het gebruik van dergelijke samenwerkingshulpmiddelen. Afstand is dus zeer relatief. Teams zijn vaak virtueel georganiseerd.

Ondertussen hebben gebruikers in hun privéleven massaal omgezet in videofooncommunicatie en de 'augmented'-realiteit. Ze doen "Skype-diners". Ze gebruiken Facebook Live. Velen van hen laten altijd een videoservice aan. Voor hyper-connected gebruikers is telepresence inderdaad een realiteit, waar ze zich ook bevinden.

Sinds het succes van Tim Ferriss 'The 4-Hour Workweek, gepubliceerd in 2007, zijn digitale nomaden in de wolken. Ze zouden het werk en de ruimte grondig hebben veranderd. Zolang ze wifi hebben (en de juiste apparaten) kunnen digitale nomaden overal werken, bij voorkeur een Thais strand. In de kleine wereld van IT-ontwikkelaars en grafisch ontwerpers is het fenomeen reëel genoeg. Nomaden zijn het gevolg van de transformatie van werkrelaties en de exponentiële groei van freelancen. De nomaden zijn meestal zelfstandige werknemers en ondernemers. In sommige gevallen kiezen bedrijven er zelfs voor om kantoren helemaal af te schaffen en in plaats daarvan coworking-ruimtes te gebruiken.

Coworkingruimte in Londen

Lang leve de geografie voor particulieren

Toch zijn digitale nomaden nog steeds een marginaal fenomeen. Je moet alleen kijken naar de stijging van de vastgoedprijzen in grote steden zoals San Francisco, Hong Kong, Londen, Parijs en zelfs Berlijn, om te zien dat mensen de neiging hebben om naar gebieden met een hoge dichtheid te komen in plaats van deze gebieden leeg te laten stranden. In Europa zijn veel plattelandsgebieden leger dan ooit tevoren. Paradoxaal genoeg neemt, hoewel de afstand dood is, de concentratie van mensen en bedrijven in sommige gebieden toe, terwijl andere gebieden doorgaans economische en demografische woestijnen worden.

Hoogbouw, in Hong Kong-stijl

Hoewel ze theoretisch vrij zijn om te kiezen waar ze werken, kiezen er maar weinig digitale nomaden en externe werknemers voor wonen en werken op het platteland. De behoefte om in een gemeenschap van gelijkgestemde individuen te zijn en te wonen in economisch rijke gebieden is sterker. Minder mensen (inclusief de zogenaamde nomaden) hebben een rijbewijs juist omdat ze van plan zijn hun hele leven door te brengen in gebieden met een hoge dichtheid waar openbaar vervoer en diensten voor het delen van ritten wijdverbreid zijn.

“Volgens een nieuwe studie van de Universiteit van Michigan is het percentage 16- tot 44-jarigen met rijbewijzen de afgelopen decennia aanzienlijk gedaald. Maar het is vooral uitgesproken bij het jongste deel van die groep. Het percentage 20- tot 24-jarigen met een licentie 'in 1983, 2008, 2011 en 2014 was respectievelijk 91,8%, 82%, 79,7% en 76,7%'. Bijna een kwart van de jongvolwassenen weet niet eens weet hoe te rijden. Hoe zijn we verhuisd van een land waar het hebben van een auto het belangrijkste teken van onafhankelijkheid was naar een land waarin respondenten onderzoekers vertelden dat ze 'te druk' waren om een ​​vergunning te krijgen? '(The New York Post, 2016)

Omdat ze een steeds ingewikkelder en rommeliger loopbaan hebben, worden de meeste mensen gedwongen in gebieden met een hoge dichtheid te blijven waar ze meer professionele kansen hebben. De behoefte aan een dicht persoonlijk en professioneel netwerk is des te groter wanneer u regelmatig van baan moet (of wilt) veranderen. Aangezien traditionele instellingen zoals vakbonden, bedrijven en de overheid minder doen om individuen tegen risico's te beschermen, moeten we nog meer op onze families en netwerken vertrouwen. De lijn tussen persoonlijke en professionele netwerken wordt steeds vager: we proberen allemaal hun eigen persoonlijke 'startup' te laten groeien, zoals Reid Hoffman, de CEO van LinkedIn, heeft uitgelegd in The Startup of You. De 'creatieve klasse' is dus nog nooit zo stedelijk geweest. Zelfs enkele decennia geleden waren er nog veel meer advocaten en artsen in kleine steden en plattelandsgebieden. (Er zijn er natuurlijk nog een paar, maar veel kleine steden en dorpen vinden het steeds moeilijker om bijvoorbeeld een arts te hebben).

LinkedIn-luidsprekerserie: Jeff Weiner, Reid Hoffman en Ben Casnocha

Onafhankelijke werknemers, freelancers en andere gigarbeiders gebruiken steeds vaker "derde plaatsen". Het aantal van deze plaatsen is de afgelopen jaren erg snel gestegen. Het concept werd voor het eerst geïntroduceerd door socioloog Ray Oldenburg in de laatste jaren 1980 om te verwijzen naar alle plaatsen die niet thuis of op kantoor zijn. In zijn invloedrijke boek The Great Good Place stelt Ray Oldenburg dat derde plaatsen belangrijk zijn voor het maatschappelijk middenveld, de democratie en maatschappelijke betrokkenheid. Veel mensen lanceren en testen nieuwe ideeën op dergelijke plaatsen. Dus echt, werken op een strand in Thailand is niet zo gebruikelijk voor de meeste nomadenwerkers, die, vaker wel dan niet, de dynamiek van stedelijke coworking-ruimtes nodig hebben - en een goede wifi-verbinding die niet overal beschikbaar is!

"Oldenburg noemt iemands" eerste plaats "het huis en degenen met wie men leeft. De "tweede plaats" is de werkplek - waar mensen het grootste deel van hun tijd doorbrengen. Derde plaatsen zijn dus "ankers" van het gemeenschapsleven en vergemakkelijken en bevorderen bredere, creatievere interactie. "(Wikipedia)

Bovendien zijn alle gebieden niet gelijk als het gaat om onderwijs. Nomaden met kinderen zullen er meestal voor kiezen om te wonen waar het onderwijsaanbod dichter is. Onder degenen die er daadwerkelijk voor kunnen kiezen om in het land te wonen en te werken (meer ervaren externe werknemers), hebben velen kinderen die oud genoeg zijn om naar school te gaan. Voor hen is de geografische vrijheid iets beperkter. Hoewel thuisonderwijs inderdaad een groeiende trend is, is het nog te verwaarlozen.

Last but not least, de zeer kleine 'elite' van hyper-verbonden ondernemers die daadwerkelijk kunnen werken waar ze maar willen, hebben die vrijheid verdiend na vele maanden of jaren van hard werken en netwerken op plaatsen met een hoge dichtheid. Het is nog steeds moeilijk om een ​​netwerk op een onbewoond eiland te laten groeien!

... en voor bedrijven

Voor een bedrijf is de keuze van het hoofdkantoor erg belangrijk. Zoals uit alle discussies rondom Brexit blijkt, zijn er regelgevende, fiscale en monetaire factoren die levensveranderende barrières voor bedrijven kunnen vormen. Bovenal is het werven van talent steeds meer een kwestie van leven en dood: het is van cruciaal belang om te zijn waar het talent is.

In het industriële tijdperk, toen fabrieken en machines enorme kosten vertegenwoordigden, kozen bedrijven ervoor om hun productie te plaatsen in gebieden waar ruimte goedkoper kon zijn, vaak ver van stadscentra, waar werknemers ook goedkope huisvesting konden vinden. Fabrieken kunnen overal worden gevonden: in de buitenwijken van grote steden of op het platteland. In zekere zin heeft het industriële tijdperk bijgedragen tot een betere geografische verdeling van banen, activiteiten en mensen. Geografie deed er niet zoveel toe. Vervolgens verhuisden bedrijven hun fabrieken naar derde wereldlanden met goedkopere werknemers. De transportkosten waren zo laag dat de geografie weer niet zoveel uitmaakte.

In het digitale tijdperk daarentegen is de concentratie van bedrijven in gebieden met een hoge dichtheid steeds hoger. Omdat meer waarde kan worden gecreëerd in minder ruimte (er zijn geen grote fabrieken meer nodig), is het voor bedrijven gemakkelijker om te zijn waar iedereen is - waar onroerend goed duur is. Synergieën, kruispunten, emulatie, kruisbestuiving maken het "ecosysteem" tot realiteit voor een bedrijf. Je moet gewoon zijn waar de anderen zijn als je in staat wilt zijn om hen te werven.

San Francisco

De lokalisatie van een bepaalde activaklasse, zoals datacenters en magazijnen, wordt voor veel bedrijven steeds strategischer. Voor hoogfrequente handelsbedrijven kan bijvoorbeeld een nano-seconde het verschil maken, zodat ze het zich niet kunnen veroorloven hun centra te ver te lokaliseren. Voor Amazon heeft de belofte om alles binnen 24 uur te leveren, Amazon gedwongen om meer magazijnen dichter bij grote stedelijke gebieden te hebben. Ten slotte zullen de transportkosten in de nabije toekomst zeker stijgen, omdat sommige belangrijke lijnen in toenemende mate verzadigd raken.

Onze werkruimte is ingrijpend veranderd: flexibel meubilair, open ruimtes en kleinere ruimtes zijn de nieuwe norm geworden. Maar tegelijkertijd doet geografie er meer toe dan vroeger. Omdat een bedrijf meer activa in minder ruimte kan concentreren, wordt het mogelijk om alle activiteiten te concentreren in een gebied met een hoge dichtheid, waar alle gebruikers (klanten) en werknemers ook geconcentreerd zijn. De hogere concentratie van talent en kansen in een dicht gebied is wat innovatie en creativiteit drijft.

Conclusie

We werken niet meer zoals vroeger. De jongeren (en de minder jongeren) verwachten meer flexibiliteit. Onze werkruimte is volledig veranderd met de opkomst van smartphones en laptops. Alleen al het idee van werk ondergaat ongekende transformaties.

Toch werken we niet overal. Voor mensen en bedrijven is het nog nooit zo belangrijk geweest om te zijn waar iedereen is. Sommige gebieden worden dus steeds dichter, waardoor het voor werknemers moeilijker wordt om betaalbare woningen te vinden.

Misschien kunnen we ooit op een dag vertrouwen op onze virtuele avatars, overal werken en de wereld rondreizen. Voor de meesten van ons is die dag nog niet gekomen.

Lees hier onze andere artikelen: