De geografie van werken op afstand

Technologie lijkt afstand te hebben afgeschaft: mensen worden steeds meer verbonden en communicatie is goedkoper dan ooit. Gewapend met een internetverbinding en een smartphone kunnen we overal werken! Werken op afstand is een groeiend fenomeen voor veel bedrijven die kantoorruimte willen verkleinen en kosten willen besparen of talent willen werven en behouden door hen meer flexibiliteit te bieden.

Toch zijn zowel de economische activiteit als de bevolking steeds meer geconcentreerd in slechts een paar gebieden, terwijl veel meer plaatsen economische en demografische woestijnen worden. Waarom komen mensen steeds meer naar deze gebieden als ze ervoor kunnen kiezen om op goedkopere plaatsen te wonen en te werken? Als afstand dood is, waarom wordt onroerend goed dan in grote steden steeds duurder? Waarom zijn digitale nomaden - een groeiende trend in de startupwereld - nog steeds zo marginaal?

Geografie is zelfs nog nooit zo kritisch geweest. Zoals blijkt uit alle vragen die veel internationale bedrijven na de Brexit hebben gesteld, is de lokalisatie van het hoofdkantoor van groot belang. Wat betreft individuen, wiens carrières vol ups en downs en afslagen zijn, het belang van leven in een dicht ecosysteem is nog nooit zo groot geweest.

Afstand is misschien dood, geografie heeft er nog nooit zoveel toe gedaan!

Afstand is dood

Communicatie is een handelsartikel geworden. Online diensten zoals Skype of Google hebben van alle communicatiediensten een handelsartikel gemaakt. De tijd van prijsafspraken tussen gsm-bedrijven (de jaren negentig) is allang voorbij. Mensen hebben nu zoveel alternatieven voor sms'en (Facebook Messenger, WhatsApp, Google) dat ze zich nauwelijks kunnen herinneren wanneer sms'en duur waren. Als het gaat om instant messaging, lijken traditionele telefoonmaatschappijen op internet volledig verouderd.

In 1997 publiceerde Frances Cairncross, een Britse econoom en journalist, een boek met de titel The Death of Distance. Destijds werd voor een minuut telefonische communicatie tussen de VS en Europa nog 80 cent in rekening gebracht. Toch voorzag Frances Cairncross dat die afstand dood zou zijn als het gaat om communicatie.

De Duitse Reichspostdienst lanceerde in 1936 de allereerste videofoondienst ter wereld. Sindsdien is de triomf van de videofooncommunicatie een standaardartikel in de meeste scifi-films. Hoewel het enige tijd duurde voordat videofoondiensten daadwerkelijk werden gebruikt en hoewel deze diensten nog veel te wensen overlaten, zijn ze nu eindelijk een realiteit geworden voor veel werknemers en gebruikers.

Telepresence breidt zich uit in de bedrijfswereld waar virtuele vergaderingen gebruikelijk zijn geworden. Persoonlijke ontmoetingen zijn niet verdwenen - verre van dat - maar veel bedrijven willen de reiskosten van hun leidinggevend personeel verlagen. Het komt veel vaker voor dat werknemers zich over verschillende tijdzones verspreiden om late of vroege videovergaderingen te plannen. Skype, Google, Facebook of WhatsApp hebben de communicatie goedkoop gemaakt en het gebruik van videogesprekken verspreid. Maar omdat deze services niet altijd van hoge kwaliteit zijn, hebben andere bedrijfsactoren, zoals Cisco en HP, meer geavanceerde bedrijfstools ontwikkeld waarvoor dure studio's nodig zijn.

De smartphonerevolutie heeft het gebrek aan infrastructuur (wegen, snelwegen) voor sommige landen iets minder dramatisch gemaakt. Ontwikkelingslanden hebben een sprong gemaakt naar een nieuwe communicatietechnologie, die direct naar mobiel ging lang voordat iedereen was uitgerust met vaste telefoons. Volgens de Wereldbank kan een toename van het aantal mobiele telefoons met 10% bijna één extra BBP-punt opleveren. Het is een krachtig ontwikkeltool.

In de startupwereld hebben samenwerkingshulpmiddelen zoals Slack de manier waarop mensen werken veranderd. E-mail en telefoon nemen af. Bij startups wordt werken op afstand gemakkelijk gemaakt door het gebruik van dergelijke samenwerkingshulpmiddelen. Afstand is dus erg relatief. Teams zijn vaak virtueel georganiseerd.

Ondertussen zijn gebruikers in hun privéleven massaal overgegaan op videofooncommunicatie en 'augmented' realiteit. Ze doen "Skype-diners". Ze gebruiken Facebook Live. Velen van hen laten te allen tijde een videoservice aan staan. Voor hyper-verbonden gebruikers is telepresence inderdaad een realiteit, waar ze zich ook bevinden.

Digitale nomaden zijn populair sinds het succes van Tim Ferriss's The 4-Hour Workweek, gepubliceerd in 2007. Ze zouden het werk en de ruimte grondig hebben veranderd. Zolang ze wifi hebben (en de juiste apparaten) kunnen digitale nomaden overal werken, bij voorkeur een Thais strand. In de kleine wereld van IT-ontwikkelaars en grafisch ontwerpers is het fenomeen echt genoeg. Nomaden zijn het gevolg van de transformatie van werkrelaties en de exponentiële groei van freelancen. De nomaden zijn meestal zelfstandige arbeiders en ondernemers. In sommige gevallen kiezen bedrijven er zelfs voor om kantoren helemaal af te schaffen en in plaats daarvan coworking-ruimtes te gebruiken.

Coworking-ruimte in Londen

Lang leve geografie voor individuen

Toch zijn digitale nomaden nog steeds een marginaal fenomeen. Je hoeft alleen maar te kijken naar de stijging van de vastgoedprijzen in grote steden als San Francisco, Hong Kong, Londen, Parijs en zelfs Berlijn, om te zien dat mensen de neiging hebben om naar gebieden met een hoge dichtheid te trekken in plaats van deze gebieden te verlaten om te genieten van leegte stranden. In Europa zijn veel plattelandsgebieden leger dan ooit tevoren. Paradoxaal genoeg, hoewel de afstand dood is, neigt de concentratie van mensen en bedrijven in sommige gebieden toe te nemen, terwijl andere gebieden de neiging hebben economische en demografische woestijnen te worden.

Hoogbouw in Hong Kong-stijl

Hoewel ze theoretisch vrij zijn om te kiezen waar ze werken, kiezen maar heel weinig digitale nomaden en telewerkers voor wonen en werken op het platteland. De behoefte om in een gemeenschap van gelijkgestemde individuen te zijn en in economisch rijke gebieden te wonen, is sterker. Minder mensen (inclusief de zogenaamde nomaden) hebben een rijbewijs, juist omdat ze van plan zijn hun hele leven in dichtbevolkte gebieden door te brengen, waar openbaar vervoer en diensten voor het delen van ritten wijdverbreid zijn.

“Volgens een nieuwe studie van de University of Michigan is het percentage 16- tot 44-jarigen met rijbewijs de afgelopen decennia aanzienlijk gedaald. Maar het is vooral uitgesproken bij het jongste deel van die groep. De percentages van 20- tot 24-jarigen met een vergunning “waren in 1983, 2008, 2011 en 2014 respectievelijk 91,8%, 82%, 79,7% en 76,7%.” Bijna een kwart van de jongvolwassenen weet niet eens hoe ze moeten rijden. Hoe zijn we verhuisd van een land waar het hebben van een auto het belangrijkste teken van onafhankelijkheid was naar een land waarin de respondenten de onderzoekers daadwerkelijk vertelden dat ze het "te druk" hadden om een ​​rijbewijs te krijgen? " (The New York Post, 2016)

Omdat ze een steeds gecompliceerdere en rommeliger loopbaan hebben, worden de meeste mensen gedwongen te verblijven in gebieden met een hoge dichtheid waar ze meer professionele kansen hebben. De behoefte aan een dicht persoonlijk en professioneel netwerk is des te groter wanneer je regelmatig van baan moet (of wilt) wisselen. Aangezien traditionele instellingen zoals vakbonden, bedrijven en de overheid minder doen om individuen tegen risico's te beschermen, zullen we bovendien nog meer op onze families en netwerken moeten vertrouwen. De grens tussen persoonlijke en professionele netwerken wordt steeds vager: ieder van ons probeert zijn eigen persoonlijke 'startup' te laten groeien, zoals Reid Hoffman, de CEO van LinkedIn, uitlegde in The Startup of You. De 'creatieve klasse' was dus nog nooit zo stedelijk. Nog maar een paar decennia geleden waren er veel meer advocaten en dokters in kleine steden en landelijke gebieden. (Er zijn er natuurlijk nog een paar, maar veel kleine steden en dorpen vinden het bijvoorbeeld steeds moeilijker om een ​​dokter te hebben).

LinkedIn-luidsprekerserie: Jeff Weiner, Reid Hoffman en Ben Casnocha

Zelfstandigen, freelancers en andere gigwerkers gebruiken steeds vaker 'derde plaatsen'. Het aantal van deze plaatsen is de afgelopen jaren zeer snel gestegen. Het concept werd voor het eerst geïntroduceerd door socioloog Ray Oldenburg in de laatste jaren tachtig om te verwijzen naar alle plaatsen die niet thuis of op kantoor zijn. In zijn invloedrijke boek The Great Good Place stelt Ray Oldenburg dat derde plaatsen belangrijk zijn voor het maatschappelijk middenveld, democratie en burgerbetrokkenheid. Veel mensen lanceren en testen nieuwe ideeën op dergelijke plaatsen. Dus echt, werken op een strand in Thailand is niet zo gebruikelijk voor de meeste nomadenwerkers, die vaker wel dan niet de dynamiek van stedelijke coworking-ruimtes nodig hebben - en een goede wifi-verbinding die niet overal te vinden is!

'Oldenburg noemt iemands' eerste plaats 'het huis en degene waarmee men leeft. De 'tweede plaats' is de werkplek - waar mensen het grootste deel van hun tijd kunnen doorbrengen. Derde plaatsen zijn dan "ankers" van het gemeenschapsleven en vergemakkelijken en bevorderen een bredere, creatievere interactie. " (Wikipedia)

Bovendien zijn niet alle gebieden gelijk als het om onderwijs gaat. Nomaden met kinderen zullen ervoor kiezen om te wonen waar het onderwijsaanbod dichter is. Onder degenen die daadwerkelijk zouden kunnen kiezen om in het land te wonen en te werken (meer ervaren externe werknemers), hebben velen kinderen die oud genoeg zijn om naar school te gaan. Voor hen is de geografische vrijheid iets beperkter. Hoewel thuisonderwijs inderdaad een groeiende trend is, is het nog steeds te verwaarlozen.

Last but not least, de zeer kleine "elite" van hyper-verbonden ondernemers die daadwerkelijk kunnen werken waar ze maar willen, heeft die vrijheid verdiend na vele maanden of jaren van hard werken en netwerken op plaatsen met een hoge dichtheid. Het is nog steeds moeilijk om een ​​netwerk op een onbewoond eiland te laten groeien!

... en voor bedrijven

Voor een bedrijf is de keuze van het hoofdkantoor van groot belang. Zoals blijkt uit alle discussies rond de Brexit, zijn er regelgevende, fiscale en monetaire factoren die levensveranderende belemmeringen voor bedrijven kunnen vormen. Bovenal is het werven van talent steeds meer een kwestie van leven en dood: het is essentieel om te zijn waar het talent is.

In het industriële tijdperk, toen fabrieken en machines enorme kosten vertegenwoordigden, kozen bedrijven ervoor om hun productie te vestigen in gebieden waar ruimte goedkoper kon zijn, vaak ver van stadscentra, waar arbeiders ook goedkope huisvesting konden vinden. Fabrieken zijn overal te vinden: in de buitenwijken van grote steden of op het platteland. In zekere zin heeft het industriële tijdperk bijgedragen tot een betere geografische spreiding van banen, activiteiten en mensen. Geografie deed er niet zoveel toe. Vervolgens verhuisden bedrijven hun fabrieken naar derdewereldlanden met een goedkoper personeelsbestand. De transportkosten waren zo laag dat de geografie opnieuw niet zoveel uitmaakte.

In het digitale tijdperk daarentegen wordt de concentratie van bedrijven in dichtbevolkte gebieden steeds hoger. Omdat er meer waarde kan worden gecreëerd in minder ruimte (er zijn geen grote fabrieken meer nodig), is het voor bedrijven gemakkelijker om te zijn waar iedereen is - waar onroerend goed duur is. Synergieën, kruispunten, emulatie, kruisbestuiving maken het 'ecosysteem' een realiteit voor een bedrijf. Je moet gewoon zijn waar de anderen zijn als je ze wilt kunnen rekruteren.

San Francisco

De lokalisatie van een bepaalde klasse van activa, zoals datacenters en magazijnen, wordt voor tal van bedrijven steeds strategischer. Voor hoogfrequente handelsbedrijven kan een nanoseconde bijvoorbeeld het verschil maken, zodat ze het zich niet kunnen veroorloven hun centra te ver te lokaliseren. Voor Amazon heeft de belofte om alles binnen 24 uur te leveren Amazon gedwongen om meer magazijnen dichter bij grote stedelijke gebieden te hebben. Ten slotte zullen de transportkosten in de nabije toekomst zeker stijgen, aangezien sommige belangrijke lijnen steeds meer verzadigd raken.

Onze werkruimte is ingrijpend veranderd: flexibel meubilair, open ruimtes en kleinere ruimtes zijn de nieuwe norm geworden. Maar tegelijkertijd is geografie belangrijker dan vroeger. Omdat een bedrijf meer activa kan concentreren in minder ruimte, wordt het mogelijk om alle activiteiten te concentreren in een gebied met een hoge dichtheid waar alle gebruikers (klanten) en werknemers ook zijn geconcentreerd. De hogere concentratie van talent en kansen in een dicht gebied is wat innovatie en creativiteit stimuleert.

Gevolgtrekking

We werken niet meer zoals vroeger. Jongeren (en minder jongeren) verwachten meer flexibiliteit. Met de opkomst van smartphones en laptops is onze werkruimte compleet veranderd. Het idee van werk ondergaat ongekende transformaties.

Toch werken we niet overal vandaan. Voor zowel mensen als bedrijven is het nog nooit zo belangrijk geweest om te zijn waar iedereen is. Sommige gebieden worden dus steeds dichter, waardoor het voor werknemers moeilijker wordt om betaalbare huisvesting te vinden.

Misschien kunnen we ooit echt vertrouwen op onze virtuele avatars, overal werken en de wereld rondreizen. Voor de meesten van ons is die dag nog niet gekomen.

Lees hier onze andere artikelen: