Laos is het meest gebombardeerde land ter wereld per hoofd van de bevolking. Van 1964 tot 1973 lieten de VS meer dan twee miljoen ton munitie vallen op Laos tijdens 580.000 bommissies - gelijk aan een planlading van bommen elke 8 minuten, 24 uur per dag, gedurende 9 jaar.

Deze bommen waren bedoeld om het Ho Chi Minh-pad te verstoren, een netwerk van jungle- en bergpaden die tijdens de Vietnam-oorlog als logistieke bevoorradingsroute voor het Noord-Vietnamese leger dienden.

Tot een derde van de bommen viel niet, waardoor Laos besmet werd met grote hoeveelheden niet-ontplofte munitie (UXO). Meer dan 20.000 mensen zijn gedood of gewond door UXO in Laos sinds het einde van de oorlog.

In september 2016 probeerden Rohan en ik op de fiets het pad in Laos te volgen.

Ik ben de Gladstone Memorial Trust enorm dankbaar voor het ondersteunen van dit avontuur. Dit fotojournaal is mijn manier om dankjewel te zeggen.

Nadat we Hanoi waren binnengevlogen, begonnen we aan onze reis door onze fietsen in het Dong Hoi treinstation te monteren. Rohan en ik beschikken over de mechanische knowhow van een aardappel en onze uitgebreide voorbereiding voorafgaand aan de reis omvatte het downloaden van Bike Doctor uit de App Store. In de komende weken zou dit een gebruikelijk tafereel worden: wij maken onszelf een geweldige dwaas, bijgestaan ​​door nieuwsgierige en behulpzame bewoners, van wie velen een encyclopedische kennis bezitten van alles wat met fietsen te maken heeft.

De weg van Laos klom meedogenloos naar de Mu Gia-pas. Deze grensovergang was het belangrijkste toegangspunt tot het Ho Chi Minh-pad; in 1966 passeerde 75% van alle vrachtwagens ‘The Door of Death’. Omdat zoveel verkeer door deze grillige kalksteenvallei ging, werd het een van de meest gebombardeerde plekken op aarde - een Amerikaanse piloot noemde het "de meest door God verlaten plaats ter wereld".

Achteraf is het duidelijk, maar die eerste dag, 11 uur op het zadel, was een hint dat deze tour niet zo gemakkelijk zou zijn als een rit langs King's Parade naar de collegezalen van Mill Lane.

Om verschillende praktische redenen, voornamelijk dat water en bodem samen modder vormen, werd het tijdschema van de Vietnam-oorlog bepaald door de natte en droge seizoenen van de Indochinese regio. Zo slopend zijn de regens die de Amerikanen Operation Popeye hebben gelanceerd, een programma voor het modificeren van weersinvloeden in de wolken dat is ontworpen om het moessonseizoen te verlengen. Strijddoctrines werden getekend om moeder natuur te huisvesten.

Dus natuurlijk vonden Ro en ik het verstandig om tijdens het regenseizoen het HCM-pad te proberen.

Een van het moeilijkste deel van de tour was het verwerken van de constante ontmoedigende ontdekking dat er altijd meer water was. Het ding met heuvelachtige omstandigheden is dat je nooit ziet wat er gaat komen: elke keer dat we onszelf op de top van een heuvel sleepten, kwamen we erachter dat er een overstroomde vallei daarachter was.

Hoe graag Ro en ik ook wilden gaan liggen en sterven, we waren stomverbaasd en geïnspireerd door de manier waarop het Noord-Vietnamese leger het sleepsysteem gedurende negen jaar handhaafde, terwijl het meedogenloos gebombardeerd werd.

Er is ontzettend weinig informatie over de route online beschikbaar en we hebben het grootste deel van onze routeplanning met satellietbeelden gedaan. Helaas is het pad per definitie en ontwerp ontworpen om onzichtbaar te zijn voor nieuwsgierige blikken vanuit de lucht.

Ga in de bergen staan ​​en je weet dat je in een grote ruimte bent. Ga in een tropisch regenwoud staan ​​en de bomen omringen je, hurken over je heen, verdringen zich van alle kanten. Je voelt, maar ziet de uitgestrektheid om je heen niet, als een klein kind verdwaald in een zee van harige benen.

Hetzelfde regenwoud dat de Viet Cong beschutte, herbergt nu de onderneming van menig ontginningsoperatie. Illegale houtkap loopt ongebreideld in Laos, gevoed door de Chinese vraag en toegestaan ​​door arrogant bestuur. In 2013 exporteerde Laos 1,4 miljoen kubieke meter hout, meer dan 10x de officiële houtoogst.

Op een keer kwamen we een konvooi van gewapende mannen tegen. We stelden geen vragen en deden ons best om intens onschadelijk te lijken en zo snel weg te trappen als onze bleke dijen toelieten.

Het is gemakkelijk om oorlog te zien als een bladwijzer in de geschiedenis, een aflevering van een uur met sub-par acteren op het History Channel. Het was ontnuchterend om te zien hoe het conflict deel blijft uitmaken van het dagelijkse leven op het platteland van Laos. Het komt vaak voor dat huizen een satellietschotel en bomkrater voor de deur hebben.

Toch gaat het leven op het platteland van Laos door. Ik worstel om foto's te maken en woorden te schrijven die sympathiek zijn voor de liminale momenten die deel uitmaken van het leven in delen van Laos, die een erfenis van conflict onthullen die tegelijkertijd casual en schokkend is, een onverschillig "oh" en een gestoord "oh s - t.

We bereikten Xépôn voordat we oostwaarts terug reden naar Hue, de meest bekende rol in het Tet-offensief. Onze konten waren ongelooflijk pijnlijk. Ik nam wat andere foto's van het strand, de markt, onze dijen, mensen die aten.

Het is ons gelukt om wat geld op te halen voor de mijnadviesgroep. Ik begrijp de hele betekenis van deze reis nog niet, maar ik weet dat we veel uit de ervaring hebben gehaald; veel geleerd over onszelf, over wat avontuur voor ons betekent, over delen van de geschiedenis die anderen liever zouden vergeten.

Als je graag het Ho Chi Minh-pad of ergens anders in Vietnam wilt fietsen en wat informatie nodig hebt, geef me een gil.

We raden iedereen aan eens te gaan fietsen. Je hoeft niet met je fiets te zwemmen of door modder te sputteren. Om dingen in perspectief te plaatsen, heeft Ro pas eind vorig jaar echt leren fietsen, en we waren nog nooit eerder op de fiets geweest. We zijn nog steeds majestueus incompetent op twee wielen. Het is nog steeds een hele klus om King's Parade naar de collegezalen van Mill Lane te rijden.

Opmerking: Sinds het moment van schrijven hebben Rohan en ik geleerd dat Rebecca Rebecca (een professionele mountainbiker) hetzelfde probeerde met een volledige supportploeg en Red Bull maakte er een speelfilm over.

Met dit in gedachten hopen we dat onze reis aantoont dat sommige dingen waar mensen films over maken, eigenlijk niet zo onbereikbaar zijn, als je bereid en dom genoeg bent. Meer foto's hier.