Laos is per hoofd van de bevolking het meest gebombardeerde land ter wereld. Van 1964 tot 1973 lieten de VS meer dan twee miljoen ton munitie vallen op Laos tijdens 580.000 bombardementsmissies - gelijk aan een bombardement op bommen elke 8 minuten, 24 uur per dag, gedurende 9 jaar.

Deze bommen waren bedoeld om de Ho Chi Minh Trail te verstoren, een netwerk van jungle- en bergpaden dat tijdens de oorlog in Vietnam diende als logistieke bevoorradingsroute voor het Noord-Vietnamese leger.

Tot een derde van de afgeworpen bommen explodeerde niet, waardoor Laos besmet raakte met enorme hoeveelheden niet-ontplofte munitie (UXO). Sinds het einde van de oorlog zijn in Laos meer dan 20.000 mensen gedood of gewond geraakt door UXO.

In september 2016 probeerden Rohan en ik het pad in Laos op de fiets te volgen.

Ik ben de Gladstone Memorial Trust ongelooflijk dankbaar voor het ondersteunen van dit avontuur. Dit fotojournaal is mijn manier om dankjewel te zeggen.

Nadat we Hanoi waren binnengevlogen, begonnen we aan onze reis door onze fietsen in elkaar te zetten op het treinstation van Dong Hoi. Rohan en ik beschikken over de mechanische knowhow van een aardappel en onze uitgebreide voorbereiding voorafgaand aan de reis omvatte het downloaden van Bike Doctor uit de App Store. In de komende weken zou dit een veelvoorkomend tafereel worden: wij maken onszelf belachelijk voor de gek, bijgestaan ​​door nieuwsgierige en behulpzame bewoners, van wie velen een encyclopedische kennis hebben van alles wat met fietsen te maken heeft.

De weg vanuit Laos klom meedogenloos naar de Mu Gia-pas. Deze grensovergang was het belangrijkste toegangspunt tot het Ho Chi Minh-pad; in 1966 passeerde 75% van alle vrachtwagens 'The Door of Death'. Omdat er zoveel verkeer door deze grillige kalksteenvallei ging, werd het een van de meest gebombardeerde plekken op aarde - een Amerikaanse piloot noemde het 'de meest godvergeten plaats ter wereld'.

Achteraf is het duidelijk, maar die eerste dag, 11 uur op het zadel, was een hint dat deze tour niet zo eenvoudig zou zijn als een rit door King's Parade naar de collegezalen van Mill Lane.

Om verschillende praktische redenen, voornamelijk dat water en grond samen modder maken, werd het tijdschema van de oorlog in Vietnam bepaald door de natte en droge seizoenen van de Indochinese regio. Zo slopend zijn de regens dat de Amerikanen Operatie Popeye lanceerden, een programma voor het wijzigen van weersinvloeden in de wolken, ontworpen om het moessonseizoen te verlengen. Strijdleer werd opgesteld om moeder natuur tegemoet te komen.

Dus natuurlijk vonden Ro en ik het verstandig om tijdens het regenseizoen het HCM-pad te proberen.

Een van de moeilijkste delen van de tour was het verwerken van de constante ontmoedigende ontdekking dat er altijd meer water was. Het ding over heuvelachtige omstandigheden is dat je nooit ziet wat er gaat komen: elke keer dat we ons de top van een heuvel ophaalden, kwamen we erachter dat er een overstroomde vallei was.

Hoe graag Ro en ik ook wilden gaan liggen en sterven, we waren stomverbaasd en geïnspireerd door hoe het Noord-Vietnamese leger het parcours gedurende negen jaar, tijdens het moessonseizoen, handhaafde en meedogenloos werd gebombardeerd.

Er is erg weinig informatie over het pad online beschikbaar en we hebben het grootste deel van onze routeplanning gedaan met satellietbeelden. Helaas is het pad per definitie en ontwerp ontworpen om onzichtbaar te zijn voor nieuwsgierige blikken uit de lucht.

Ga in de bergen staan ​​en je weet dat je in een grote ruimte bent. Sta in een tropisch regenwoud en de bomen omringen je, hurken over je heen, verdringen zich van alle kanten. Je voelt maar ziet niet de weidsheid om je heen, als een klein kind verdwaald in een zee van harige benen.

Hetzelfde regenwoud dat de Viet Cong beschutte, herbergt nu de onderneming van menig winningsoperatie. Illegale houtkap heerst in Laos, aangewakkerd door de Chinese vraag en toegestaan ​​door cavalier governance. In 2013 exporteerde Laos 1,4 miljoen kubieke meter hout, meer dan 10x de officiële houtoogst.

Op een keer kwamen we een konvooi gewapende mannen tegen. We stelden geen vragen en deden ons best om intens onschuldig over te komen en zo snel mogelijk weg te trappen als onze bleke dijen het toelieten.

Het is gemakkelijk om oorlog te zien als een bladwijzer in de geschiedenis, een aflevering van een uur met ondermaats acteren op het History Channel. Het was ontnuchterend om te zien hoe het conflict nog steeds deel uitmaakt van het dagelijkse leven op het platteland van Laos. Het is normaal dat huizen aan de voorkant een satellietschotel en een bomkrater hebben.

Toch gaat het leven op het platteland van Laos door. Ik heb moeite om foto's te maken en woorden te schrijven die meevoelen met de liminale momenten die deel uitmaken van het leven in delen van Laos, die een erfenis van conflicten onthullen die tegelijk nonchalant en schokkend is, een onverschillig 'oh' en een verstoord 'oh s - t.

We bereikten Xépôn voordat we oostwaarts reden richting Hue, het meest bekend vanwege zijn rol in het Tet-offensief. Onze peuken waren ongelooflijk pijnlijk. Ik nam nog wat andere foto's van het strand, de markt, onze dijen, mensen die aten.

We hebben onderweg wat geld opgehaald voor de Mines Advisory Group. Ik begrijp nog niet de hele betekenis van deze reis, maar ik weet dat we veel uit de ervaring hebben gehaald; veel geleerd over onszelf, over wat avontuur voor ons betekent, over delen van de geschiedenis die anderen liever zouden vergeten.

Als je graag het Ho Chi Minh-pad of ergens anders in Vietnam wilt fietsen en wat informatie nodig hebt, geef me dan een seintje.

We raden iedereen aan eens een keer te fietsen. U hoeft niet met uw fiets te zwemmen of door modder te glijden. Om het in perspectief te plaatsen, Ro leerde pas eind vorig jaar echt te fietsen en we hadden nog nooit eerder gefietst. We zijn nog steeds majestueus incompetent op twee wielen. Het is nog steeds een hele klus om door King's Parade naar de collegezalen van Mill Lane te rijden.

Opmerking: sinds het moment van schrijven hebben Rohan en ik vernomen dat Rebecca Rebecca (een professionele mountainbiker) iets soortgelijks probeerde met een volledige ondersteuningsploeg, en Red Bull maakte er een speelfilm over.

Met dit in gedachten hopen we dat onze reis aantoont dat sommige dingen waar mensen films over maken eigenlijk niet zo onhaalbaar zijn, als je bereid en dom genoeg bent. Meer foto's hier.