De Inca Trail reisde minder

Ongeveer vijfhonderd jaar geleden was Machu Picchu een levende stad, bewoond door Inca's die zichzelf in stand hielden door de duizelingwekkende terrassen te bewerken die ze uit de berghelling hadden gehouwen, en door de goden van berg en zon te aanbidden.

Nadat de Amerikaanse archeoloog Hiram Bingham in 1911 de 'Verloren Stad' tegenkwam, werd een van de vele routes die de Inca gebruikten om zichzelf te verbinden met andere Inca-locaties geleidelijk een van 's werelds grootste wandelingen voor hardnekkige en onverschrokkenen. Het volgt de steile contouren van de Andes, passeert meerdere Inca-forten en ruïnes en biedt een spectaculair uitzicht op met sneeuw bedekte bergen en vruchtbare valleien, met als hoogtepunt een van 's werelds meest dramatische erfgoedlocaties.

Tegenwoordig zullen de winterharde en onverschrokkenen waarschijnlijk hun tevredenheid bij aankomst op de locatie enigszins zien verminderen, wanneer ze worden begroet door duizenden toeristen die nonchalant zijn aangekomen met de bus en trein van Cusco voor de dag. De trekker dan, mager en gebruind van de inspanning, ontdekt dat ze de quasi-mythische ruïnes verkent samen met hordes met smartphones zwaaiende bezoekers die selfies maken met de lama's.

Of mogelijk erger. In 2014, terwijl Machu Picchu bovenaan de lijst met wereldbestemmingen van Travel Advisor stond, beklemtoonde de Peruaanse regering woedend naakte toeristen die poseerden voor Facebook-foto's. Een stel werd op video vastgelegd terwijl ze over het centrale plein liepen, tussen Intihuatana en de Heilige Rots.

Terwijl Machu Picchu overexploitatie nadert of heeft bereikt, is dat ook de Inca Trail die daarheen leidt. Zozeer zelfs dat de Peruaanse regering van trekkers eist dat ze een gids inhuren en een vergunning kopen, die beperkt is tot 500 per dag (dit lijkt niet erg beperkt, wat aangeeft hoe druk het pad kan zijn). Gidsen zijn kostbaar, veel operators rekenen ten noorden van $ 1000 per persoon, en als je met de laagste bieder gaat, zul je merken dat de kwaliteit van apparatuur en eten wordt weerspiegeld.

Hiram Bingham is misschien wel tevreden dat zijn ontdekking nu door zoveel mensen wordt gewaardeerd. Er is zelfs een luxe trein, de "Hiram Bingham" uit Cusco, die gastronomische maaltijden serveert, amusement biedt en ongeveer $ 800 retour kost. De stad heeft Cusco, een provinciale hoofdstad, veranderd in een belangrijk regionaal centrum en een toeristisch mekka waar jaarlijks duizenden mensen van over de hele wereld komen.

Maar Bingham zou ook weemoedig kunnen zuchten over het verlies van mystiek dat met deze populariteit gepaard gaat, en meer praktisch gezien zou hij ook fronsen bij het idee dat zoveel van die toeristische dollars in de zakken van de Peruaanse elite en buitenlandse bedrijven zoals Hyatt en Sheraton gaan, en niet de lokale en inheemse bevolking die ze dringender nodig heeft, en wiens voorouders, in de generatie die tot de bijna volledige uitroeiing door de Spanjaarden leidde, juist de plaats hebben gebouwd waar buitenlanders en elites van profiteren.

Met andere woorden, de Inca Trail is in gevaar. Het biedt niet langer de magie die het ooit bood. Ondanks de toestroom van welvaart in de regio, blijkt uit gegevens van de Wereldbank dat ongeveer 25% van de Peruanen het nationale armoedeniveau haalt, met een gemiddeld jaarinkomen van ongeveer $ 6.000. Inca Trail-dragers vallen binnen die 25% en behoren tot 's werelds superarmen, werkend voor pinda's. Sommige trekkingoutfits zijn ongetwijfeld beter dan andere, maar de Trail krijgt een slechte reputatie omdat het menselijke dragers toestaat (muilezels, ezels en paarden zijn om ecologische redenen niet toegestaan ​​zoals ze zijn op andere langeafstandspaden in Peru) .

Dit alles zou trekkers een beetje moeten laten kronkelen terwijl ze een heuptasje met chapstick vastmaken en de bergen in gaan, anticiperend op het driegangenmenu dat hen zal begroeten en dat wordt gedragen door verarmde mannen - en jongens - in sandalen die zal ze naar de camping slaan, de tenten opzetten en koken voordat ze aankomen.

Maar hoewel Machu Picchu een must-see bestemming blijft als je in Peru bent, hoeft het niet te worden gecombineerd met de Inca Trail. We kozen voor een vliegbezoek (met de trein en de bus) tijdens een daguitstap vanuit Cusco en bespaarden ons wandelen voor een van de "alternatieve" Inca Trails, naar de "verloren stad" van Choquequirao. Dit betekende natuurlijk dat we moesten deelnemen aan de teleurstelling van Inca Trail-trekkers, maar dankzij Peru Rail zijn er snellere manieren om die specifieke site van je lijst te halen.

De Inca-stad Choquequirao, of "Cradle of Gold" in Quechua, ligt inderdaad keurig in een zadel van de bergen op ongeveer 2900 meter hoogte. Aan de ene kant vallen de bergen steil weg naar de kloof van de Apurimac-rivier. Een voorgebergte strekt zich uit over de rivier en biedt een indrukwekkend uitzicht op de bergen, in de richting van de Amazone-jungle, waar de Apurimac naar toe stroomt, terwijl achter in het oosten de met sneeuw bedekte Andes-toppen liggen, waaronder Salkantay, een ander favoriet alternatief voor Machu Picchu.

En net zoals het een soort uitbijter was van Machu Picchu een halve millennia geleden, waardoor de Inca's een basis kregen voordat ze de rivier overstaken en handel en razzia's naar de jungle stuurden, is Choque, zoals de lokale bevolking het noemt, vandaag niet gemakkelijk te bereiken . Een lange rit van vijf uur via huiveringwekkende afslagwegen vanuit Cusco brengt je naar het westen, over de bergen. Enkele duizenden meters afdalend in een vallei die verloren lijkt te gaan in de tijd, reden we langs kleine velden met maïs, amarant en quinoa, waarvan de paarse hoofden wuiven in de wind. Kleine kuddes schapen en geiten zwierven over de wegen, verzorgd door kleine kinderen en oude vrouwen; de armoede op het platteland leek vreemd verlicht door de majestueuze setting; arme mensen in een rijke natuurlijke omgeving. Een klein gebouw aan de rand van het dorp Cachora fungeert als de trail head en is zover als alle wielvoertuigen hardop kunnen of kunnen gaan.

Je hoeft geen gids te hebben over het Choquequirao-pad, net zoals je niet bent voor de meeste paden in Peru. We hebben er voor gekozen (ik zeg graag dat dit voor het gemak van mijn twee kinderen was) en hij verzamelde drie paarden, een kok en twee ruiters. De ruiters waren lokaal in de regio, terwijl de kok, een eenentwintigjarige genaamd Xaime, uit Cusco kwam en we haalden hem op voordat we de stad verlieten. Dit zorgde ervoor dat vijf mannen drie buitenlanders de berg op reden. We passeerden verschillende individuen en koppels die de trektocht alleen maakten, op en neer backpacken. Onze gids, Lorenzo, een pionier van de trektochten in de regio Cusco, mopperde over deze solo-westerlingen. Ik probeerde uit te leggen dat niet alle mensen die naar Peru kwamen een gids en paarden konden betalen. Velen waren maanden op reis en hadden een beperkt budget, maar Lorenzo leek het niet te kopen.

Uiteindelijk, zolang je je trektocht lokaal regelt, gaan je dollars naar de lokale bevolking, en dit is de kern van het probleem voor de meeste trekkers. Ervan uitgaande dat de ruiters het werk willen, moeten ze op de juiste manier worden beloond, en dit kan het beste worden gedaan door de diensten zo direct mogelijk aan te schaffen bij de gidsen en deelnemers van de tocht en niet bij een ondernemer die vervolgens zijn personeel kort sluit. Sommige outfits boeken uit Londen of New York en gebruiken buitenlandse gidsen. Als u lokaal boekt, of met de juiste outfit - die meestal vanuit het buitenland via e-mail te bereiken is - kunt u er zeker van zijn dat het geld dat u uitgeeft naar een lokale gids, ruiters en aanverwante bezittingen gaat. En als u zich zorgen maakt dat het trekkingbedrijf hun personeel niet goed genoeg betaalt, kunt u dit verifiëren en dit goedmaken door gezond (maar niet overdreven) fooien te geven.

Het pad naar Choquequirao zelf begon door een aantal hete, stoffige uren af ​​te dalen via kronkels naar de vallei van de Apurimac. Lorenzo speurde constant de lucht af naar adelaars en condors. 'Ze brengen me geluk', zei hij. 'Als we er een zien, hebben we een goede trektocht.' Onderweg vond Lorenzo een zwart overhemd van microvezel. Hij pakte het op en rook eraan. 'Toeristen,' kondigde hij aan en verborg het voorzichtig achter een rots. 'Dat zal een van de ruiters leuk vinden!'

Een half uur na vertrek zagen we onze eerste Condor. Het lag onder ons en reed door de thermische stromingen in de kloof. Zijn spanwijdte moet bijna drie meter zijn geweest. Lorenzo sloot zijn ogen en mompelde wat onnauwkeurigheden voor de Apu, of heilige berg. Dingen keken omhoog.

We brachten de eerste nacht op lage hoogte door aan de oevers van de rivier, die, hoewel het het droge seizoen was, nog steeds krachtig stroomde. Om ons heen aan weerszijden stegen de bergen op tot boven de 3000 meter, en terwijl de zon onder de bergen daalde, steeg de wind op en kreunde zich een weg door de kloof, terwijl hij stofwervelingen opblies.

Xaime, die zijn beroep als portier op de Inca Trail had geleerd, gebruikte een ruw stenen gebouw dat het middelpunt van de camping was, om zijn eenpitskachel op te zetten. Nadat hij een tafel met koekjes, warme chocolademelk, cacaobladeren en kleine gefrituurde knapperige wontons met queso blanco had neergelegd, begon hij te koken. Dit was een driegangenaffaire, afgetrapt met groentesoep met een rijke kippenbouillon, gevolgd door het vlaggenschip Peruaanse gerecht, Lomo Saltado, een soort roergebakken rundvlees met gestoomde rijst. Eindelijk, terwijl de ogen van mijn kinderen glazig werden, produceerde hij kleine stalen kommen gevuld met chocoladepudding - die hun aandacht trokken. Xaime riep de hulp in van de twee eenlettergrepige ruiters, Benito en Samuel, om op te treden als onhandige obers.

De volgende dag was lang. We staken de rivier twee tegelijk over in een metalen kist die dertig voet in de lucht hing, aangedreven door een katrolsysteem. We hebben de paarden in de steek gelaten. Lorenzo had iemand ingehuurd om drie paarden een extra twee dagen rivier naar een kruising te laten lopen, vervolgens 2000 meter te stijgen en weer naar beneden te komen om ons aan de andere kant te ontmoeten. Toen we eenmaal aan de overkant van de rivier waren, begonnen we aan een wandeling van zeven uur tot 2900 meter en de site van Choquequirao.

Toen we ongeveer 2700 meter bereikten, konden we over een diepe kloof kijken naar de bergkam waar de stad lag. Enkele honderden meters onder de site zelf was een systeem van terrassen van ongeveer 20 hectare. Als je goed keek, merkte Lorenzo op, kon je zien dat de terrassen waren ontworpen om op een vos te lijken, in een typisch oude Zuid-Amerikaanse traditie, misschien begonnen door de mensen van Nazca, die leken te weten hoe de dingen eruit zouden zien van duizend voet omhoog. Deze terrassen wankelden aan de rand van de berg waar ze de ochtendzon en de frisse wind opving terwijl ze over de kloof bliezen.

Vossenterrassen bij Choquequirao

Vijfentwintig jaar geleden had Lorenzo een pad naar deze Inca-site gebombupt voordat iemand anders het had onderzocht. Hoewel het werd ontdekt in 1911 (hetzelfde jaar als Machu Picchu), is slechts naar schatting 30% van de site opgegraven. En archeologen ontdekken voortdurend nieuwe terrassystemen. 'Op een zomer', zei Lorenzo, 'heb ik wekenlang de bergwand verkend met een Amerikaanse archeoloog. We kwamen veel constructies tegen. Ik weet dat de hele heuvel bedekt is, 'gebaarde hij naar het enorme deel van de berg waarop Choque zat, bedekt met dik gebladerte. 'Tempels, rituele gebouwen, terrassen, het is er allemaal. Groter dan Machu. '

We kwamen langs een paar eenvoudige boerderijen, die aan de zijkant van de berg vasthielden. Maïs werd op de grond gelegd om in de zon te drogen. Na een klein controlepunt van de overheid navigeerden we nog een uur of zo naar de locatie. Uiteindelijk mondde het pad uit in een brede laan met aan de ene kant een penseel en aan de andere kant een drie meter hoge gerestaureerde stenen muur. Zware straatstenen vormden de rijbaan, die zo'n honderd meter doorliep. Daarna klommen we een ruw stenen pad op en kwamen we op het hoofdplein, een groot grasveld omringd door stenen woningen.

In tegenstelling tot Machu Picchu, dat dichter opeengepakt was, waren de structuren van Choque tamelijk verspreid. Het plein lag op een lage plek op de berg, daaronder waren enkele grote terrassen en de toegangsweg, erboven aan de ene kant was een grote, mogelijk rituele, ruimte ter grootte van een honkbalveld. Aan de andere kant van het plein was een klim naar een andere rituele plek met een tempel en een reeks grote ommuurde tuinen.

Tegen de tijd dat we de stad bereikten, was het avond en we waren moe. Lorenzo begon aan een volledige uitleg van de site, begaf zich naar de hoge punten van de stad en wees op de details van de architectuur die ons in staat stelden te visualiseren hoe de bewoners van deze plek zouden hebben geleefd. Maar het was onmogelijk om je echt voor te stellen hoe het moet zijn geweest om van deze plek een thuis te hebben gemaakt - hoog boven de condors, met angstaanjagende drop-offs aan alle kanten, hartverscheurende beklimmingen in alle richtingen, pieken torenhoog boven jou en de wereld op Jouw voeten. Zoals met al dergelijke voorstellingen, bleven we ons vastgrijpen om te begrijpen hoe zoiets zou kunnen zijn geweest voor mensen hier zeshonderd jaar geleden. Maar het meest opvallend was de stilte. In tegenstelling tot Machu Picchu, waar we omringd waren door enkele duizenden bezoekers, waren we hier alleen.

In een kleine tempel naast de plek waar het irrigatiesysteem van de stad uit de berghelling kwam en water van een bergmeer op enkele kilometers afstand vervoerde, besloot Lorenzo een cacaobladceremonie te houden.

Tegen die tijd had mijn negentienjarige dochter alle architectuur en geschiedenis opgenomen die ze voor die dag kon opdoen. Lorenzo riep ons op om de laatste paar stenen te monteren, terwijl ze een denkbeeldig pistool tegen haar hoofd zette en de trekker overhaalde. Mijn elfjarige zoon stuiterde de laatste paar stappen in de richting van de gids. We stonden in een kleine ceremoniële ruimte direct onder waar het aquaduct van de stad de stad binnenkwam. Er was een hoekje in de muur waar offergaven werden geplaatst.

'Ik geloof in de berggoden, de Apus,' zei Lorenzo. 'En vader Sun.' Hij grijnsde en haalde een zakje cacaobladeren tevoorschijn. Hij selecteerde verschillende keuze-exemplaren en gaf ons elk drie, waarvan hij zei dat we ze tussen duim en wijsvinger moesten houden. 'Als ik rituelen uitvoer, voel ik me altijd goed over mezelf, over de trektocht, over mijn vrienden. De bergen en de zon zijn de Inca-goden. Ik doe altijd offers aan hen en bedank ze. '

'Maakt dat het moeilijk om de katholieke kerk te volgen?' Vroeg ik, alleen voor de kick. Hij aarzelde, grijnsde en zei: 'Soms.' Tot zover de verovering, dacht ik bij mezelf. Het is gemakkelijk om de indruk te krijgen dat de Conquistadores de Inca-manier van leven beëindigden toen ze Cusco veroverden en het hoofd van het rijk afsloegen. Maar soms doodt onthoofding het lichaam niet.

Hoofdplein in Choquequirao

Lorenzo sloot zijn ogen toen we in een cirkel om hem heen stonden. Zonder zijn Patagonia-shirt en met wat meer alpaca zou hij voor Atahualpa een dood belsignaal zijn geweest.

Hij begon Quechua-zinnen te mompelen, een reeks bergnamen: "Apu Machu Picchu, Apu Salkantay, Apu Choquequirao." Ik luisterde aandachtig en opende mijn ogen. Mijn zoon grijnsde onder zijn baseballpet, ongemakkelijk en eerlijk gezegd verveeld in deze ceremoniële setting. Mijn dochter zweefde tussen uitputting en ergernis. Maar toen zei Lorenzo: "Apu Sexy Woman." Er ging een slag voorbij en ik maakte de fout om naar mijn dochter te kijken met een "what the fuck?" uitdrukking. Ze snoof luid en boog zich voorover om haar mond te bedekken. Mijn zoon piepte en ik schoot ze allebei streng toe. Lorenzo ging onbewogen verder en bladerde door de lijst van Apus. Toen, net toen we herstelden, zei hij: 'Apu Inti Wanker.' Beide kinderen sloegen een dubbele slag in een bovenmenselijke poging om hun vreugde onder controle te houden. Was Lorenzo met ons aan het rotzooien? Of hadden sommige bergen gewoon echt ongepaste namen?

Lama-terrassen in Choquequirao

Hij sloot de ceremonie uiteindelijk af door ons op de cacaobladeren te laten blazen en ze in het kleine votiefhoekje te plaatsen waar Inca's ze een halve millennia geleden hadden geplaatst, waarschijnlijk zonder de aanwezigheid van respectloze buitenlanders. Daarna zaten we helemaal alleen op het gras op het plein, uitkijkend over het domein van de Inca's. Waarom bouwden ze zich hier op, vroeg ik Lorenzo, terwijl ik het hoogste isolement voelde. 'Ze wilden dichter bij hun goden zijn', zei hij eenvoudig.

Uiteindelijk daalden we twintig minuten langs de andere kant van de berg af, waar nog maar een paar jaar geleden een groot systeem van terrassen was blootgelegd. Deze was versierd met lama's op de tegenoverliggende muren, omlijnd met witte steen. Meer landbouwterrassen om te voeden wat duidelijk een aanzienlijke populatie was, deze stonden in de richting van de Amazone. De boodschap was duidelijk: wij zijn de mensen van de lama. Dit is ons domein. Voor mij leek het een beetje op het Hollywood-bord. Maar gezien het ontbreken van onze moderne communicatieapparatuur, was dit architectuur-als-boodschap, die betekenis gaf, politiek, sociaal en cultureel, in steen.

Onlangs keurde de Peruaanse regering plannen goed om een ​​kabelbaan naar Choque te bouwen. Hoe lang dit gaat duren is niet duidelijk, maar de gevolgen zijn voorspelbaar. Met name voor de lokale bevolking betekent dit een einde - of zeker een afname - van zaken voor gidsen, ruiters en koks, terwijl mensen naar de regio vliegen en de berg op worden getransporteerd door apparatuur die eigendom is van grote bedrijven uit Lima of daarbuiten. De geplande kabelbanen hebben een capaciteit van 400 personen per auto, waardoor enkele duizenden bezoekers per dag kunnen komen. En wanneer ze aankomen, zullen ze, net als in Machu Picchu, vele, vele anderen daar bij zich vinden, selfies maken en snoeppapiertjes laten vallen en mogelijk over het plein rennen.

Terug in Cusco vonden we het antwoord op een vraag die ons dwarszat. Kijkend door Lonely Planet voor nog een paar dingen te doen voordat we naar huis vlogen, merkten we dat de grote site van een grote Spaans-Inca-strijd, Sacasay hwooman, in feite Lorenzo's sexy vrouw was. Zoals de gids zei, veroorzaakt de uitspraak meestal ongepast gegiechel van gemakkelijk prikkelende toeristen. Op de Plaza de Armas werden voorbereidingen getroffen voor het Inti Raymi-festival van de zon. Schoolkinderen oefenden Inca-dansen en ceremonies. Er werden grote kijkstanden opgericht. Elke avond kwamen duizenden mensen opdagen, de meeste in Inca-kostuums. Het is heel goed mogelijk dat deze schijnbare levendigheid van de Incacultuur in feite een opleving is die wordt aangewakkerd door de toeristenboom van de afgelopen decennia. Maar het lijkt er ook op dat Lorenzo, zijn cacaobladceremonies en zijn aanbidding van de apus culturele bronnen vertegenwoordigden met diepe wortels, wortels die de Conquistadores niet volledig hadden opgegraven. Het valt nog te bezien of de toeristen, met hun smartphones en microvezeloverhemden, dat kunnen.