Het eiland Yap en het idee van geld

Onder de tropische schittering van de Zuid-Pacifische zon scheen de rijkdom van het eiland Yap in massieve witte schijven zo helder als de maan. Elk familiefortuin stond in het tropische zand tussen de kokospalmen en wuivende grassen. Multi-ton, gepolijste kalkstenen wielen, rai genoemd, die de status van hun eigenaar uitzenden als een modern jacht op een oprit, geparkeerd naast hun tijger. Er was geen goud te vinden op Yap, of zilver, of jem stenen. De stenen wielen, sommige tot acht ton, waren allemaal de schatten van het eiland. Ze hadden geen spirituele of praktische functie. Je zou geen huis kunnen bouwen, voedsel kunnen produceren of er met één over de zeeën kunnen navigeren. Je kunt er geen stuk van afsnijden voor dagelijkse aankopen zoals voedsel of benodigdheden. Het lot van de meeste Yapese werd echter bepaald door deze grote rotsen. Ze financierden oorlogen, hechtten allianties en verwierven territorium. Niet getelde aantallen stierven in hun creatie en transport. Zo was het al eeuwen, toen de rai voor het eerst op Yap arriveerde.

Volgens de legende ging een Yapese-navigator lang geleden van koers en bevond hij zich 250 mijl afstand van zijn huis op het voorheen ongecontacteerde eiland Palau. De zeeman sleepte zijn kano naar de wal en stond verstijfd door de melkachtige witte kristallijne kliffen die helder boven hem schenen. Ze waren adembenemend. Boeiend. In tegenstelling tot alles wat hij ooit op Yap had gezien. Hij moest er een deel van terugbrengen.

Inspiratie sloeg toe.

Met stenen werktuigen en zeeschelpen sneed hij een walvis of rai uit de steen om zijn reis te herdenken. Halverwege het snijden van zijn sculptuur realiseerde hij zich dat hij het zelf op zijn bamboekano moest verplaatsen voor de honderden kilometers lange reis naar huis. Hij zou nog een souvenir-tactiek nodig hebben. Op een nacht, terwijl hij omhoog keek naar de melkachtige witte maan die helder boven hem scheen, sloeg de inspiratie opnieuw toe.

Wielen zijn gemakkelijker te verplaatsen dan walvissen.

Dus sneed hij een grote ronde schijf met een gat in het midden waar hij een tak doorheen kon steken en deze op zijn boot rolde.

De BBC vertelt een ander Rai-oorsprongsverhaal. Volgens een expert was het niet slechts één navigator en slaagde de bemanning erin om het walvisstandbeeld terug te brengen naar Yap. Verdere expedities naar Palau stuitten echter op het probleem van het vervoer van walvissenbeelden, en dus werd rai stenen cirkels.

Hoe dan ook, zodra de matroos of matrozen terugkeerden naar de oevers van Yap, veroorzaakte de eerste rai een sensatie. Iedereen wilde zijn eigen. De vraag schoot omhoog voor deze zeldzame schat. Mannen gingen op weg naar Palau om hun fortuin te zoeken. Chiefs stuurden andere mannen naar Palau om het fortuin van de Chief te zoeken.

Al snel groeide een industrie en een economie rond de cirkels van grote glanzende rotsen. Alleen stamhoofden konden nieuwe expedities voor rai autoriseren, alle grotere stenen behouden die hun bemanning terug naar Yap bracht en een belasting van twee vijfde van de kleinere innen. Ze namen ook de controle over de rai-productie en hielden de waarde hoog door het aantal in omloop zijnde stenen te beperken. De leiders hadden echter weinig invloed op de individuele waarde van een rai. Dit werd door de eilandbewoners collectief bepaald op basis van een los afgesproken en algemeen aanvaarde reeks factoren.

In de eerste plaats, hoeveel mensen stierven om de rots terug te krijgen naar Yap.

De maat speelde de tweede belangrijkste waarde-indicator, omdat rai in diameter kon variëren van de palm van je hand tot een moderne tractorband. Volgens de vroege 20e eeuw kon een rai ter breedte van een cafe-tafelblad 50 manden voedsel of een groot varken halen, terwijl een steen ter grootte van een man "vele dorpen en plantages" waard zou zijn geweest. Andere determinanten van de waarde van het rotswiel omvatte de complexiteit van het houtsnijwerk, de moeilijkheid om het te ontginnen, en de kwaliteit en glans van zijn glans. De meest waardevolle rai zijn namen nagelaten op basis van de chef die de reis heeft bepaald, of de bamboekano die het heeft binnengebracht. Kortom, een kleine rots kan veel meer waard zijn dan een hut ter grootte op basis van zijn naammerk, glans en lichaamsaantal.

Omdat het zo waardevol is, kon de rai niet worden gebruikt voor dagelijkse transacties. Daarvoor zouden de Yapese parelschelpen of geweven matten uitwisselen, of ruilen met kokosvlees, taro of kopjes siroop. In plaats daarvan werden de glimmende rotsen verwisseld voor cementallianties tussen opperhoofden die tegen rivaliserende stammen vochten. Ze kunnen begaafd zijn in een bruidsschat, worden ingewisseld voor land of visrechten, of worden gebruikt om een ​​schuld af te wikkelen als je in een moeilijke situatie terechtkomt.

Als een familielid bijvoorbeeld het familielid van een buurman heeft vermoord, kan het volgende gesprek plaatsvinden:
'Je broer heeft mijn neef vermoord! Ik eis het leven van je broer in ruil! "
“Nee, ik hou van mijn broer! Het is niet zijn fout! Wat als ik je in plaats daarvan al mijn rijkdom geef? '
"OK. In plaats daarvan ben ik nu rijk! "

En hier wijkt rai af van de meeste vormen van valuta. De rai verhuisde niet naar het erf van de getroffen familie. Het was de mankracht en organisatie niet waard om het te vervoeren. Terwijl sommige door kokosnoot touw door het midden konden worden gedragen, waren anderen het gewicht van twee auto's en moesten hele bemanningen worden verplaatst. Dus het bleef noodzakelijkerwijs in de tuin van de familie van de moordenaar, maar het was nu de munt van de buurman. Het eigendom werd mentaal overgedragen en collectief overeengekomen door de stam. Voor de familie van de moordenaar hadden ze nu net zoveel aanspraak op de rai naast hun hut als op de maan aan de hemel.

Dit concept van eigendom was zo sterk ingebakken in de Yapese-cultuur dat zelfs de afstand of de zichtbaarheid het niet beïnvloedde. In een beroemde legende trotseerde een stammens die zijn fortuin zocht de zeeën om een ​​stenen munt uit Palau te hakken, maar deze te verliezen toen zijn schip in een storm verging. Bij zijn terugkeer op Yap bovenop de flarden van zijn schip, informeerde hij de stam

"Mijn rijkdom ligt nu op de bodem van de zee."

En iedereen antwoordde: "Nog steeds goed. Welkom thuis, nieuw rijk persoon! '

Dit systeem bleef ongewijzigd tot westers contact.

De geleidelijke overgang van rijkdom naar relieken begon toen de Ierse Amerikaan kapitein David O'Keefe aan het einde van de 19e eeuw op Yap aanspoelde. Tegen die tijd had het delven en vervoeren van rai zijn hoogtepunt bereikt. Een Britse natuuronderzoeker zou melden dat 400 mannen van Yapese stenen produceerden op Palau, dat op dat moment meer dan 10% van de volwassen mannelijke bevolking van het eiland uitmaakte.

De gastvrije Yapese verzorgde de schipbreuk O'Keefe terug in gezondheid en stuurde hem op weg. Uit dankbaarheid keerde hij terug naar het eiland met moderne zeilschepen. In ruil voor kokosvlees bracht hij metalen gereedschappen uit Azië om de steengroeven en afwerking te moderniseren, en westerse schepen om ze te vervoeren. Dit verdiende O'Keefe zijn eigen eiland.

Afbeelding van Slate.com

Deze instroom van nieuwe rai gooide echter de zorgvuldig gereguleerde vraag- en aanbodcurve op Yap weg. Talrijke stenen met een diameter van twaalf voet kunnen nu gemakkelijk met ijzeren gereedschap worden gesneden en in grotere aantallen dan ooit worden teruggebracht met weinig risico voor de bemanning. Rai ging van relatief zeldzaam op het eiland in 1840 naar meer dan 13.000 op het eiland in de vroege 19e eeuw. Dit maakte alleen de originele, ruw gehouwen stenen waardevoller. De grotere, met metaal gepolijste rai werd in waarde overschaduwd door de oudere rotsen die moeizaam waren gesneden met schelpgereedschap, in bamboe-kano's over de zee waren geroeid en onderweg hoge slachtofferfiguren hadden opgelopen.

De invoer van rai eindigde in 1898 toen de Duitsers het eiland na de Spaans-Amerikaanse oorlog van Spanje kochten.

De Duitsers hadden behoefte aan wegen gebouwd over hun nieuw verworven grondgebied voor hun voertuigen. Ze gaven de Yapese opdracht om ze te bouwen. De hoofden van Yap wezen op de ruwe zandpaden die zich een weg banen over het eiland.

"We hebben ze al."

"Nee, echte wegen!" Eisten de Duitsers.

De leiders van Yapese haalden hun schouders op. "Nee, deze zijn goed."

De Duitsers wisten dat ze de wegen niet zelf konden bouwen, maar wat konden ze gebruiken voor hefboomwerking? Na veel wikken en wegen besloten ze tot economische druk. Ze verzamelden de leiders en dreigden de rai te verwijderen totdat de wegen waren aangelegd.

De leiders van Yapese haalden hun schouders op. "Ga je gang en probeer het."

De Duitsers wisten dat de Yapese een punt hadden. Hun koloniale gebouwen op Yap waren te klein om alle schatten van het eiland te bewaren. Ze konden geen stenen van meerdere ton in hun schepen laden zonder ze te laten zinken, wat technisch geen invloed zou hebben op de waarde van de munten voor de Yapese. Zelfs als de schepen de oceaan overstaken, was er geen gevestigde markt voor glanzende stenen wielen in Duitsland. De Duitsers verloren het niet. Toen, op een dag, terwijl hij naar de melkachtige witte kristalschijven staarde die helder scheen als de maan, sloeg de inspiratie toe.

Ze namen wat zwarte verf en trokken Duitse kruisjes op alle munten.

"Dit zijn de Duitse." Ze verklaarden.

En het eiland Yap hapte naar adem "We zijn failliet!"

De pas verarmde Yapese ging verwoed aan de slag om de wegen aan te leggen. Waterpas en gebouwd naar goedkeuring van de Duitser, de wegen verspreidden zich van het ene uiteinde van het eiland naar het andere "zoals parkritten." Tevreden namen de Duitsers een doek en veegden de zwarte verf van de grote rotsen.

En de mensen van Yap juichten collectief "Ons geld is terug!"

De Duitsers verbood daarna de import van rai. Tegenwoordig bezaaien de stenen munten nog steeds het eiland en dienen ze als belangrijke culturele toetsstenen in dit tijdperk van digitaal bankieren.

Als het verhaal van Yap bijzonder vreemd lijkt, neem dan het volgende voorbeeld in overweging.

In de jaren dertig besloot Frankrijk een deel van de goudvoorraad in de Verenigde Staten te kopen om hun economie te helpen. Dit veroorzaakte een enorme opschudding. Beleggers waren in paniek over wat het verlies van deze waardevolle schat zou kunnen betekenen. Nationale krantenkoppen verklaarden dat Frankrijk de Amerikaanse goudreserves aftapte. Ondanks de wereldwijde economische crisis en het publieke protest, bereikten de twee landen een akkoord en de deal ging door.

Zoals bepaald in deze internationale uitwisseling van rijkdom, liep een medewerker van de Amerikaanse overheid een kamer binnen in de Fed van New York, haalde wat goud uit een lade en verplaatste het naar een andere lade in hetzelfde gebouw. Nu was dat goud van Frankrijk.

En een oceaan verwijderd van hun doos met glanzende metalen staven, zei Frankrijk gezamenlijk: "We zijn nu rijk."

In de hoofden van de westerse landen waren ze dat.

Afbeelding van BullionStar.com

Waar niet anders vermeld, komt de bron voor dit essay uit de Planet Money Podcast - Aflevering 235: A Giant Stone Coin at The Bottom of The Sea.

Als je meer van mijn schrijven wilt lezen, is mijn boek Fighting Monks and Burning Mountains beschikbaar op Amazon
Andere essays