Het eiland Yap en het idee van geld

Onder de tropische schittering van de zon in de Stille Zuidzee schenen de rijkdommen van het eiland Yap in massieve witte schijven zo helder als de maan. Elk familiefortuin stond in het tropische zand tussen de kokospalmen en wuivende grassen. Meertonige, gepolijste kalkstenen wielen, rai genaamd, die de status van hun eigenaar uitstralen als een modern jacht op een oprit, geparkeerd naast hun huisdierentijger. Er was geen goud te vinden op Yap, of zilver of jemstenen. De stenen wielen, zo'n acht ton, waren de enige schat die het eiland bezat. Ze hadden geen spirituele of praktische functie. Je zou geen huis kunnen bouwen, voedsel kunnen produceren of met één door de zeeën kunnen navigeren. Je kon er geen stuk van afhakken voor dagelijkse aankopen zoals voedsel of benodigdheden. Het lot van de meeste Yapese werd echter bepaald door deze grote rotsen. Ze financierden oorlogen, versterkten bondgenootschappen en verkochten grondgebied. Ontelbare aantallen stierven tijdens hun creatie en transport. Zo was het al eeuwen, toen de rai voor het eerst op Yap arriveerde.

Volgens de legende ging een Yapese navigator lang geleden van koers en bevond zich 250 mijl van zijn huis op het voorheen ongecontacteerde eiland Palau. De zeeman sleepte zijn kano naar de kust en stond gefixeerd door de melkwitte kristallijne kliffen die helder boven hem schenen. Ze waren adembenemend. Boeiend. In tegenstelling tot alles wat hij ooit op Yap had gezien. Hij moest er een deel van hebben om terug te brengen.

Inspiratie sloeg toe.

Met stenen werktuigen en zeeschelpen hakte hij een walvis of rai uit de steen om zijn reis te herdenken. Halverwege het beeldhouwen van zijn sculptuur, realiseerde hij zich dat hij het zelf op zijn bamboekano zou moeten verplaatsen voor de honderden kilometers naar huis. Hij zou nog een souvenirtactiek nodig hebben. Toen hij op een avond omhoogkeek naar de melkwitte maan die helder boven hem scheen, sloeg de inspiratie opnieuw toe.

Wielen zijn gemakkelijker te verplaatsen dan walvissen.

Dus sneed hij een grote ronde schijf met een gat in het midden waar hij een tak doorheen kon steken en rolde die op zijn boot.

De BBC vertelt een ander verhaal over de oorsprong van de rai. Volgens één expert was het niet slechts één navigator en slaagde de bemanning erin het walvisstandbeeld terug naar Yap te vervoeren. Verdere expedities naar Palau liepen echter tegen het probleem van het vervoer van walvissculpturen aan, en zo werden rai steencirkels.

Hoe dan ook, toen de matroos of matrozen eenmaal terugkeerden naar de kusten van Yap, veroorzaakte de eerste rai een sensatie. Iedereen wilde zijn eigen. De vraag naar deze zeldzame schat schoot omhoog. Mannen gingen naar Palau om hun fortuin te zoeken. Chiefs stuurden andere mannen naar Palau om het fortuin van de chief te zoeken.

Al snel groeide er een industrie en een economie rond de cirkels van grote glanzende rotsen. Alleen stamhoofden konden nieuwe expedities voor rai goedkeuren, met behoud van alle grotere stenen die hun bemanning naar Yap terugbracht, en met een belasting van twee vijfde van de kleinere. Ze namen ook de controle over de rai-productie over en hielden de waarde hoog door het aantal circulerende stenen te beperken. De leiders hadden echter weinig invloed op de individuele waarde van een rai. Dit werd collectief bepaald door de eilandbewoners op basis van een losjes overeengekomen en algemeen aanvaarde reeks factoren.

In de eerste plaats, hoeveel mensen stierven om de steen terug te krijgen naar Yap.

Grootte speelde de op een na belangrijkste indicator van waarde, aangezien rai in diameter kon variëren van de palm van de hand tot een moderne tractorband. Tegen het begin van de 20e eeuw kon een rai ter breedte van een cafétafel 50 manden voedsel of een groot varken halen, terwijl een steen ter grootte van een man 'veel dorpen en plantages' waard zou zijn geweest. Andere bepalende factoren voor de waarde van het rotswiel waren de ingewikkeldheid van het houtsnijwerk, de moeilijkheid om het te ontginnen en de kwaliteit en glans van zijn glans. De meest waardevolle rai zouden worden nagelaten namen gebaseerd op de chef die de reis had besloten, of de bamboe kano die hem binnenbracht. Kortom, een kleine rots zou veel meer waard kunnen zijn dan een hutformaat op basis van zijn naammerk, glans , en lichaam tellen.

Omdat het zo waardevol was, kon de rai niet worden gebruikt voor dagelijkse transacties. Daarvoor ruilden de Yapese parelmoer schelpen of geweven matten, of ruilhandel met kokosvlees, taro of kopjes siroop. In plaats daarvan werden de glimmende rotsen uitgewisseld om allianties te versterken tussen hoofden die strijden tegen rivaliserende stammen. Ze kunnen worden geschonken in een bruidsschat, worden ingeruild voor land- of visrechten, of worden gebruikt om een ​​schuld te vereffenen als je in een benarde situatie terechtkomt.

Als een familielid bijvoorbeeld een familielid van een buurman vermoordt, kan het volgende gesprek plaatsvinden: 'Je broer heeft mijn neef vermoord! Ik eis het leven van je broer in ruil! ' 'Nee, ik hou van mijn broer! Het is zijn schuld niet! Wat als ik u in plaats daarvan al mijn rijkdom geef? ' "OK. In plaats daarvan zal ik nu rijk zijn! '

En hier wijkt rai af van de meeste vormen van valuta. De rai verhuisde niet naar het erf van de nabestaanden. Het was de mankracht en organisatie niet waard om het te vervoeren. Terwijl sommige konden worden vervoerd met kokoskoord dat door het midden was gespannen, waren andere het gewicht van twee auto's en moesten hele bemanningen bewegen. Dus bleef het noodzakelijkerwijs op het erf van de familie van de moordenaar, maar het was nu de munt van de buurman. Het eigendom werd mentaal overgedragen en collectief overeengekomen door de stam. Op de familie van de moordenaar hadden ze nu evenveel aanspraak op de rai naast hun hut als op de maan aan de hemel.

Dit concept van eigendom was zo sterk ingebakken in de Yapese cultuur dat zelfs afstand of zicht er geen invloed op had. In een beroemde legende trotseerde een stamlid die zijn fortuin zocht de zeeën om een ​​stenen munt uit Palau te vinden, maar verloor deze toen zijn schip ten onder ging in een storm. Bij terugkomst op Yap bovenop de flarden van zijn schip, informeerde hij de stam

'Mijn rijkdom ligt nu op de bodem van de zee.'

En iedereen antwoordde: 'Nog steeds goed. Welkom thuis, pas rijk persoon! '

Dit systeem bleef ongewijzigd tot westelijk contact.

De geleidelijke overgang van de rai van rijkdom naar relikwieën begon toen de Iers-Amerikaanse kapitein David O'Keefe aan het eind van de 19e eeuw aan land kwam op Yap. Tegen die tijd had de winning en het transport van rai zijn hoogtepunt bereikt. Een Britse natuuronderzoeker zou melding maken van het zien van 400 Yapese mannen die stenen produceerden op Palau, dat op dat moment meer dan 10% van de volwassen mannelijke bevolking van het eiland was.

De gastvrije Yapese verpleegde de schipbreukelingen O'Keefe weer gezond en stuurde hem op weg. Dankbaar keerde hij met moderne zeilschepen terug naar het eiland. In ruil voor kokosvlees bracht hij metalen gereedschap uit Azië om de steengroeven en -afwerking te moderniseren, en westerse schepen om ze te vervoeren. Dit leverde O'Keefe zijn eigen eiland op.

Afbeelding van Slate.com

Deze toestroom van nieuwe rai wierp echter de zorgvuldig gereguleerde vraag- en aanbodcurve op Yap af. Talloze stenen met een diameter van twaalf voet konden nu gemakkelijk met ijzeren gereedschap worden gesneden en in grotere aantallen dan ooit tevoren worden teruggevoerd, met weinig risico voor de bemanning. Rai ging van relatief zeldzaam op het eiland in 1840 tot meer dan 13.000 op het eiland in het begin van de 19e eeuw. Dit maakte alleen de originele, ruw uitgehouwen stenen waardevoller. De grotere, met metaal gepolijste rai werden in waarde overschaduwd door de oudere rotsen die moeizaam met schelpgereedschap waren uitgehouwen, over de zee geroeid in bamboekano's en onderweg hoge slachtoffercijfers opgelopen.

De invoer van rai eindigde in 1898 toen de Duitsers het eiland na de Spaans-Amerikaanse oorlog van Spanje kochten.

De Duitsers hadden wegen nodig die over hun nieuw verworven grondgebied waren aangelegd voor hun voertuigen. Ze gaven de Yapese de opdracht om ze te bouwen. De opperhoofden van Yap wezen naar de ruwe onverharde paden die zich een weg over het eiland slingerden.

'We hebben ze al.'

'Nee, echte wegen!' Eisten de Duitsers.

De opperhoofden van Yapese haalden hun schouders op. 'Nee, deze zijn goed.'

De Duitsers wisten dat ze de wegen niet alleen konden bouwen, maar wat konden ze gebruiken als hefboom? Na lang wikken en wegen besloten ze tot economische druk. Ze verzamelden de leiders en dreigden de rai te verwijderen totdat de wegen waren aangelegd.

De opperhoofden van Yapese haalden hun schouders op. 'Ga je gang en probeer het.'

De Duitsers wisten dat de Yapese een punt hadden. Hun koloniale gebouwen op Yap waren te klein om alle schatten van het eiland op te slaan. Ze konden geen stenen van meerdere ton in hun schepen laden zonder ze tot zinken te brengen, wat technisch gezien de waarde van de munten voor de Yapese niet zou beïnvloeden. Zelfs als de schepen de oceaan overstaken, was er in Duitsland geen gevestigde markt voor glanzende stenen wielen. De Duitsers waren met verlies. Toen, op een dag, terwijl ik naar de melkwitte kristallijne schijven staarde die helder schenen als de maan, sloeg de inspiratie toe.

Ze namen wat zwarte verf en tekenden Duitse kruisen op alle munten.

'Dit zijn nu Duitsland.' Ze verklaarden.

En het eiland Yap hapte samen naar adem: 'We zijn failliet!'

De pas verarmde Yapese ging verwoed aan de slag met de aanleg van de wegen. Waterpas en volgens de goedkeuring van de Duitser aangelegd, strekten de wegen zich uit van het ene uiteinde van het eiland naar het andere "als parkritten". Tevreden namen de Duitsers een doek en veegden de zwarte verf van de grote rotsen.

En de mensen van Yap juichten collectief toe: "Ons geld is terug!"

De Duitsers verboden daarna de invoer van rai. Tegenwoordig liggen de stenen munten nog steeds op het eiland en dienen ze als belangrijke culturele toetsstenen in dit tijdperk van digitaal bankieren.

Als het verhaal van Yap bijzonder vreemd lijkt, neem dan het volgende voorbeeld in overweging.

In de jaren dertig besloot Frankrijk een deel van de goudvoorraad van de Verenigde Staten te kopen om hun economie te helpen. Dit veroorzaakte een enorm tumult. Beleggers waren in paniek over wat het verlies van deze waardevolle schat zou kunnen betekenen. Nationale krantenkoppen verklaarden dat Frankrijk de Amerikaanse goudreserves leegmaakte. Ondanks de wereldwijde economische crisis en de publieke verontwaardiging, bereikten de twee landen een akkoord en ging de deal door.

Zoals bepaald in deze internationale uitwisseling van rijkdom, liep een medewerker van de Amerikaanse regering een kamer binnen bij de New York Fed, haalde wat goud uit een la en verplaatste het naar een andere la in hetzelfde gebouw. Nu was dat goud van Frankrijk.

En een oceaan verwijderd van hun doos met glanzende metalen staven, zei Frankrijk collectief: "We zijn nu rijk."

In de hoofden van de westerse landen waren ze dat.

Afbeelding van BullionStar.com

Waar niet anders geciteerd, komt de bron voor dit essay uit de Planet Money Podcast - Aflevering 235: A Giant Stone Coin at The Bottom of The Sea.

Als je meer van mijn schrijven wilt lezen, is mijn boek Fighting Monks and Burning Mountains beschikbaar op Amazon
Andere essays