Dit is de echte dag van de doden in Mexico

In de meest beruchte wijk van Mexico-Stad, de thuisbasis van de cultus van de Heilige Dood, hebben Day of the Dead-vieringen een duidelijk donkerder randje. En nu verspreidt het 'fenomeen' zich.

Door fotojournalist Michael Maher in Tepito

Ze komen in processie, sommigen op hun knieën, met geschenken voor Sante Muerte, de heilige heilige dood van het volk.

Zij zijn de gemarginaliseerde - criminelen, drugsverslaafden, sekswerkers, travestieten, armen, gestoorde en zieken.

Afgelopen week hebben miljoenen in Mexico-hoofdstad Mexico City de Dag van de Doden gevierd.

Een op Hollywood geïnspireerde parade van griezelige marionetten en uitgebreide praalwagens kwam zelfs langs de hoofdstraat van de stad.

Voor de meesten is het een tijd om samen te komen met familie, om te herinneren en offers te brengen aan degenen die zijn overleden.

Maar in Tepito, het beruchtste district van de hoofdstad, heeft deze meest Mexicaanse vakantie een duidelijk donkerder randje.

Toeristen wagen zich hier zelden. In feite worden ze specifiek gewaarschuwd dit niet te doen.

Tepito staat bekend als de barrio bravo of 'felle buurt' en is een enorme, illegale marktplaats waar naar verluidt alles voor de juiste prijs kan worden verkregen.

Het is een one-stop-winkelcentrum voor namaakgoederen, drugs, wapens en moordenaars.

Alleen al de vermelding van Tepito onder de inwoners van Mexico-Stad roept een stroom verhalen op over snode daden.

Zijn bekendheid heeft de aandacht getrokken van geïntrigeerde schrijvers en kunstenaars in de hele hoofdstad.

Francisco Goldman, de gevierde romanschrijver en in Mexico-Stad gevestigde medewerker aan het tijdschrift New Yorker, beschrijft Tepito als "een plaats van donkere glamour, vol met legende".

Hij wijst op zijn reputatie voor "aangeboren criminaliteit" en als een insulaire wijk waar mensen opgroeien volgens hun eigen codes.

“De plaats is vol van zijn eigen duistere genie. Het is het meest ondernemende deel van de stad op zijn eigen manier, "zegt Goldman.

"Het is gevaarlijk en de menselijke dichtheid ervan is ongelooflijk."

Tepito is ook de thuisbasis van de cultus Sante Muerte of Holy Death.

Met wortels in de criminele en gevangenisculturen van Mexico, wordt Santa Muerte voorgesteld als een skeletfiguur gekleed in een trouwjurk, starend naar haar volgelingen met een kom-hither leer.

Duizenden pelgrims verzamelen zich bij het heiligdom van Santa Muerte in Tepito om het 1-jarig bestaan ​​te vieren.

Ze zeggen dat de 'magere dame' voor hen zorgt, ziekte geneest, geluk schenkt en zelfs een ervaren advocaat vindt wanneer de politie achtervolgd wordt.

De katholieke kerk heeft Santa Muerte tot godslastering verklaard.

Maar dergelijke edicten hebben de populariteit van de cultus niet gestopt om te groeien in deze grotendeels katholieke natie.

De Heilige Dood doet tenslotte een beroep op boeven, de vermedenen en de onteigenden.

In Mexico heeft ze veel om uit te kiezen, vooral onder de mensen van Tepito.

Ondanks de afkeuring van het Vaticaan, zijn de toegewijden van Sante Muerte blij om te pronken met hun trouw aan deze Mexicaanse volksheilige, die trots tatoeages, piercings en slingerige beeltenissen toont.

Hun processie naar het heiligdom Santa Muerte van Tepito is een luidruchtige mijmering gevoed door mezcal, marihuana, cocaïne en amfetaminen.

Onder toezicht van de oprichter van het heiligdom, Enriqueta Romero, culmineert de daglange bijeenkomst in een volmondig recital van een rozenkrans, terwijl toegewijden hun vaak uitgebreide skeletachtige beeltenissen omhoog houden.

Enriqueta Romero, ook bekend als Dona Queta, veegt de bezwaren van de katholieke kerk tegen Sante Muerte weg.

Ze zegt dat de kerk het contact met haar volgelingen heeft verloren en mensen als transgenderaanbidders uit haar schoot sluit.

"Holy Death luistert naar ons en houdt van ons", verklaart Romero.

"Ze vult een spirituele leegte en discrimineert niemand."

Dit zou de groeiende aantallen van Sante Muerte in Mexico kunnen verklaren, nu geschat op 12 miljoen mensen.

De invloed van de cultus verspreidt zich ook elders in Latijns-Amerika en in delen van de Verenigde Staten met grote Latino-gemeenschappen.

Volgens Goldman, die al meer dan 20 jaar in Mexico City woont en erover schrijft, is de cultus van Sante Muerte een complex fenomeen.

"Je kunt het triviaal maken en zeggen:" Oh, is deze Mexicaanse folklore niet kleurrijk? " Het is een heel intens fenomeen, "zegt hij.

Goldman wordt geklonken door Tepito en Sante Muerte en werd getroffen door een opmerking van een Mexicaanse collega die zei: "Tepito is de synthese van Mexico en dat Mexico de Tepito van de wereld wordt".

"Ik merkte dat ik mediteerde over die zin en de verschillende dingen die het suggereerde," zegt Goldman.

“Als je denkt aan alles dat Tepito kan laten vertegenwoordigen in termen van namaak, geweld, gewelddadig kapitalisme, de strijd om te overleven, en het genereren van alternatieve ruimtes voor folkloristische spiritualiteit in een wereld waar traditionele geloofssystemen soms niet spreken niemand meer.

"Het is dit idee dat Tepito erg lokaal en gevaarlijk is en tegelijkertijd erg wereldwijd."

Nog meer toevoegend aan het wereldwijde bereik van Tepito, zijn duizenden Chinese en Koreaanse handelaren naar de buurt verhuisd en maken nu deel uit van de veelzijdige mix.

De legendes van de barrio bravo en zijn 'magere dame' resoneren tot ver over de grenzen van Mexico-Stad.