Twee Chinese paramililtary politieagenten patrouilleren voor het iconische Potala Palace in de regionale hoofdstad Lhasa, in de autonome regio Tibet. (Foto: Johannes Eisele / AFP / Getty Images)

Tibet is moeilijker te bezoeken dan Noord-Korea. Maar ik stapte in en streamde live op Facebook.

Het was Disney meets Potemkin.

Van Simon Denyer

Een maand geleden had ik nooit gedacht dat ik voor het Potala-paleis in Tibet zou staan, een live video op Facebook zou streamen en openlijk zou praten over economische en culturele discriminatie en milieuvervuiling onder Chinees bestuur.

En toch was ik daar, vrij om te spreken, ongehinderd door de waarnemers van het ministerie van Buitenlandse Zaken die ons hier op een zeldzame reis hadden gebracht. Het was, voor zover ik weet, de allereerste Facebook Live ooit in Tibet.

De autonome regio Tibet, zoals China centraal Tibet noemt, is moeilijker te bezoeken als journalist dan Noord-Korea: er zijn in het afgelopen decennium slechts een handvol regeringsreizen georganiseerd, allemaal nauwlettend gecontroleerd.

In 2010 meldden correspondenten dat beveiligingsagenten in de gang buiten hun kamers lagen om te voorkomen dat ze 's nachts wegglipten om met gewone Tibetanen te praten.

Maar deze reis, mijn eerste, had er een veel relaxter gevoel bij. Hoewel het grootste deel van de dag en avond in beslag werd genomen door georganiseerde activiteiten, was er wat vrije tijd. Tot onze verbazing mochten we eigenlijk alleen het hotel verlaten om Lhasa te verkennen en met gewone mensen te praten, zonder enig teken van navolging.

Op zondag vertelde ik een van de ambtenaren van het ministerie van Buitenlandse Zaken dat ik een paar minuten nodig had om een ​​Facebook Live op Potala Square te doen, en ik mocht dit ongehinderd en grotendeels buiten gehoorsafstand van onze waarnemers doen. Ik kan me niet voorstellen dat ik dat mag doen op het Tiananmen-plein in Beijing, laat staan ​​in Lhasa.

Chinese troepen vielen Tibet binnen in 1951, twee jaar nadat de Communistische Partij de macht overnam in Beijing. Ze beweerden het volk van het feodale lijfeigenschap te bevrijden en dat Tibet van oudsher deel uitmaakte van China. Veel Tibetanen zien zichzelf echter als een afzonderlijk volk en klagen over repressie onder Chinees bestuur.

Nadat een opstand in 1959 brutaal werd onderdrukt door Chinese troepen, werden de controles aangescherpt en de Dalai Lama, de religieuze en politieke leider van Tibet, vluchtte naar India, waar hij nog steeds in ballingschap leeft. Tegenwoordig wonen meer dan 125.000 Tibetanen in de diaspora.

Nu zegt China dat het Tibet wil veranderen in een toeristische bestemming van wereldklasse: we waren uitgenodigd in Lhasa om deel te nemen aan de derde China Tibet Tourism and Culture Expo.

Ambtenaren vertelden ons dat president Xi Jinping en Yu Zhengsheng, de topambtenaar die verantwoordelijk is voor Tibet, vorig jaar tijdens een interne partijvergadering hadden verteld dat Tibet meer open moest staan ​​voor buitenlanders en voor buitenlandse media om zijn potentieel als toeristische bestemming te realiseren . China, aldus de topleiders, zou meer vertrouwen moeten hebben in Tibet en "niets hebben om zich voor te schamen."

In de autonome regio Tibet wonen ongeveer 3,1 miljoen mensen en bestaat uit 475.000 vierkante mijl hooggelegen plateau, graslanden, bossen en bergen - ongeveer de grootte van Texas en Californië.

Buitenlanders mogen alleen naar Tibet reizen tijdens groepsreizen en het verkrijgen van vergunningen kan ingewikkeld en tijdrovend zijn. In maart beloofden ambtenaren de procedures te vereenvoudigen en de wachttijden voor vergunningen in te korten - hoewel ze sinds 2013 vergelijkbare beloften doen en niemand die we tijdens onze reis hebben gesproken, biedt stevige garanties.

Er was ook een ongemakkelijk moment toen we onze gids in het Potala Palace vroegen of toeristen vroegen naar de 14e Dalai Lama, wiens huis dit prachtige gebouw ooit was geweest voordat hij naar India vluchtte. We moeten gaan, onze minders stonden er plotseling op, de een na de ander snel achter elkaar. Ze hebben geen tijd meer, zeiden ze, ons haastig mee.

Desondanks markeerde de vrijheid die we kregen een verandering in de manier waarop mediatours worden behandeld.

Er was misschien ook het besef dat het gebruik van vervreemde journalisten in Noord-Koreaanse stijl en een negatieve perceptie over de Chinese heerschappij voedde.

Natuurlijk waren onze interacties met gewone Tibetanen beperkt, en niet alleen omdat we weinig tijd hadden. We moesten oppassen dat we niet in de gaten werden gehouden of gevolgd, en dat we mensen niet in problemen zouden brengen. Verschillende mensen zeiden dat ze niet over politieke kwesties konden praten, en één zei dat het gevaarlijk was om dat te doen. Anderen spraken echter wel over onze verzekering dat we hun identiteit niet zouden prijsgeven. Verschillende mensen waren ongelukkig met het feit dat jonge Tibetanen opgroeien en Chinees leren op school en Tibetaans studeren en spreken alsof het een vreemde taal is. Anderen spraken over economische discriminatie, of over culturele en politieke marginalisering. Ik zal hier meer over schrijven in toekomstige rapporten uit Tibet.

Een rapport van Human Rights Watch in mei betoogde dat het "stabiliteitsbehoud" -beleid van China in Tibet gepaard ging met meer controle over het dagelijks leven, minder tolerantie voor vreedzame uiting van grieven of vergadering, en de criminalisering van geweldloze protesten in een "meedogenloos" repressiepatroon.

Toch leek het feit dat we met alle gewone Tibetanen konden praten, een hoopvol teken. Tenminste, tot de reis zuur ging.

Op dinsdag bezochten we de stad Nyingchi, ook bekend als Linzhi. Daar kregen we een rondleiding waar de Noord-Koreanen trots op zouden zijn geweest. Een bezoek aan een ecologisch instituut en veeteeltstation begon de dag, waar we naar foto's van bloemen keken en vervolgens naar buiten gingen om planten en varkensverblijven te bekijken. 'S Middags bezochten we een' folklorendorp '- een nog niet bewoonde replica van een Tibetaans dorp gebouwd door Chinese onroerendgoedbedrijven ten behoeve van Chinese toeristen, compleet met luxe hotels.

Het was Disney meets Potemkin.

Daarna trokken we een "echt" Tibetaans dorp binnen, waar we dorpelingen zouden ontmoeten die hun huizen verhuren voor toeristen. Toen we binnenkwamen, vertrok een politieauto. De straten waren volledig verlaten en niet per ongeluk.

Twee Tibetaanse mensen waren voorzien om mee te praten, van wie de huizen waren versierd met posters van de vroegere en huidige leiders van het communistische China - de ene was een partijlid en voormalig soldaat in het Chinese leger, de andere een vrouw wiens echte gevoelens we nooit zouden hebben echt weten.

De hele dag hadden we gevraagd om een ​​nabijgelegen klooster te bezoeken. Er zijn twee dicht bij elkaar, ongeveer 24 km ten zuiden van het hotel waar we verbleven, beide gebouwd in de 7e eeuw in het bewind van de eerste koning van Tibet, Songtsen Gampo. Ambtenaren zeiden eerst dat er een bezoek geregeld zou worden. Maar toen begonnen de leugens. Het klooster was te ver in de andere richting, en we zouden geen tijd hebben, werd ons verteld. De weg naar Lamaling klooster werd geblokkeerd door een aardverschuiving veroorzaakt door zware regenval, beweerde een andere ambtenaar.

En toen, de meest belachelijke leugen van allemaal, toen Xue Chengtao, directeur van het kantoor voor buitenlandse zaken van Nyingchi, ons vertelde dat er helemaal geen kloosters in het gebied waren.

Hoe ver is de dichtstbijzijnde, vroegen we. Meer dan 100 kilometer afstand, zei hij, en toch niet van enige historische betekenis. (Dat is ongeveer 60 mijl.)

De hele dag sleepten ambtenaren hun voeten in wat een opzettelijke poging leek te zijn om ervoor te zorgen dat we na het vallen van de avond zouden terugkeren. Uiteindelijk kwamen we rond 21.00 uur in het hotel aan, op een tour die om 18.30 uur zou eindigen.

Toch probeerden vier van ons weg te komen, springend in een taxi dicht bij het hotel. Een taxi en een witte SUV volgden ons.

We stapten uit, gingen wandelen, wisselden van auto, dachten dat we de staart waren kwijtgeraakt. Toen verscheen er een andere taxi achter ons, die ons inhaalde voor een kijkje en vervolgens weer achteruit reed.

Bij de afslag naar het klooster wachtte de politie ons op, ondervroeg ons kort en stuurde ons vervolgens terug naar het hotel. Minstens zes beveiligingsfunctionarissen waren in de lobby en bij de hotelpoort gestationeerd om te zorgen dat we niet meer weggingen.

Het is duidelijk dat ambtenaren in Nyingchi vastbesloten waren om te voorkomen dat we met monniken zouden praten.

De Facebook Live in Lhasa genereerde ongelooflijke 2.600 reacties, bijna 1.600 aandelen en 60.000 views. Ik heb nog niet alle opmerkingen kunnen bekijken, maar ik wil iedereen bedanken voor de geweldige reactie.

Dit verhaal verscheen oorspronkelijk op het WorldViews-blog van The Washington Post.

Simon Denyer is bureauchef van The Post in China. Hij diende eerder als bureauchef in India en als Reuters-bureauchef in Washington, India en Pakistan. Volg @simondenyer