Rift Valley oppfyller Silicon Valley

Hvordan en Silicon Valley-armatur ble med i min tanzanianske oppstart

Husker du 2008? Obama mot Clinton, iPhone 1, markedets kollaps? Da var jeg frisk fra college med bachelorgraden i St. John's College i filosofi og matematikk. Jeg bodde hos den ottogenske bestemoren i Los Angeles. Hun var den søteste kvinnen og alltid så støttende av meg. Hun var full av stolthet da jeg ble ansatt i Olive Garden. Så etter å ha blitt sparket fra Olive Garden, fortsatte jeg å ta på meg Olive Garden uniformen og gikk ut døra hver dag fordi jeg ikke hadde hjerte til å fortelle henne. Tøffe tider.

Etter hvert lurte jeg på gatene i LA for valget av Barack Obama. Selv om jeg virkelig ikke likte å be folk om penger, elsket jeg å være en del av noe større: Endring og håp. Likevel gjorde jeg i det daglige livet mitt som mange amerikanere i begynnelsen av 20-årene - delt for mye og følte meg forvirret, og lurte på hvorfor livet ikke gikk min vei. Jeg ønsket å påvirke og se verden. Så jeg søkte meg til Peace Corps, mens jeg håpet dypt at noe bedre skulle komme opp.

En Peace Corps Volunteer forplikter seg til 27 måneders tjeneste som lever av den lokale inntekt, omtrent 1/40 av den gjennomsnittlige amerikanske lønnen. Du får ikke velge hvor du skal når du melder deg inn i Peace Corps, selv om du alltid kan avslå tilbudet deres. Så nei, du kan ikke finagle et sted i Karibia, som jeg håpet. I stedet ser Peace Corps på språkene og ferdighetssettet ditt, og avgjør hvor du vil være til den beste servicen. Fordi jeg hadde studert fransk litteratur på college, skulle jeg til Afrika.

Usikkerheten i fremtiden min vokste. Jeg prøvde å gjette hvor i Afrika jeg ville bli tildelt, og undersøkte hvilke afrikanske nasjoner som snakket fransk og hadde Peace Corps kontingenter. Jeg klistret inn et kart over Afrika i dusjen min og stirret på det hver morgen, og lurte på hvilket mystisk land jeg skulle dra til. Jeg fikk ikke detaljene om hvor jeg skulle reise i nesten et helt år.

Endelig på 24-årsdagen min fikk jeg et brev fra Peace Corps. Jeg rev den åpen og leste at jeg ble tildelt Tanzania. Tanzania ?! Det var ikke på listen over mulige frankofonland. Jeg wikipediaed det og fant at nasjonale språket ikke er fransk, men svahili; at det er landet Kilimanjaro, Zanzibar og Serengeti. Det er også på østkysten av Afrika. Tilsynelatende i mitt år med å stirre på det afrikanske kartet i dusjen, forsømte jeg helt høyre side av det.

Vil du bo her?

I sannhet var jeg mer desperat enn noe annet. Hvis jeg hadde hatt en god jobb, eller til og med karriereutsikter, hadde jeg sannsynligvis ikke blitt med. Men jeg følte ikke at jeg hadde et bedre alternativ. Dette var et absolutt jokertegn, og jeg regnet med at jeg like gjerne kunne spille det. Mine venner og familie ga meg en stor og kjærlig sending. Alle var så stolte av meg selv om jeg ikke hadde gjort noe. Jeg var ganske sikker på at jeg aldri ville sett noen av dem igjen.

Ta en titt på denne tøffe mannen som forbereder middag til deg på hyttens utekjøkken.

De første seks månedene i landet var de vanskeligste i livet mitt. Wilima, skolen der jeg bodde i to år, var en 14-timers busstur sørover fra hovedbyen Dar Es Salaam, og deretter en 75 minutters fottur gjennom bølgende grønne åser. Hjemmet mitt var relativt luksuriøst fordi det var en kran med brunt vann ute, et metalltak og tre timers strøm de fleste kvelder. Jeg vaska klærne for hånd, samlet regnvann for å filtrere og drikke, fikk taket i å kule opp ugali (en gelatinøs hvit klatt maismel og vann) for hånd for å skaffe bønner, lære svahili og Kibenna (det lokale stammespråket) ), bøtte bading, gå toalettfri, klippe gressene rundt hjemmet mitt for hånd med en "slasha" for å holde miljøet fritt for slanger, spise de stekte feilene som naboene mine fanget og kokte, bygge en hage, lære å drive gårdsdrift, undervise matematikk og fysikk på Swahili, og å bli vant til livet som kjendis (alle i landsbyene visste navnet mitt, jeg visste ikke deres). At alt høres veldig morsomt ut, ikke sant? Det var det ikke. Ikke med det første. Jeg hadde akkurat nok internett til å se alle Facebook-innleggene til klubber og Coachella fra vennene mine i LA. FOMO smerte.

Jeg visste at med en telefonsamtale ville Peace Corps fly meg hjem uten spørsmål. Jeg ringte nummeret flere ganger, men noe hindret meg i å fullføre den samtalen. På et lavt punkt, i en av mine første mattekurs, ga jeg elevene en øvelse for å beregne antall dager, minutter og sekunder til tjenesten min var over. Jeg kunne ikke ventet med å komme hjem og få over hele denne Peace Corps-saken.

Kassian og Mary Mwenda med sin vakre familie

“Karibu” er sannsynligvis det vanligste ordet i Tanzania. Det betyr "velkommen", men det betyr mye mer. Jeg er litt flau over hvor tilbaketrukket jeg var de første månedene mine, til tross for godheten til de lokale landsbyboerne. Etter hvert ble jeg nære venner med en lærer, Kassian Mwenda, som var fra nabolandsbyen Matatereka.

Kassian hjalp meg på alle måter han kunne. Han fortalte meg om landsbyen til Matatereka, hvordan den hadde blitt dannet kunstig da sosialismen var i full styrke og stammene ble presset inn i landsbyene. Han forklarte ord og uttrykk jeg ikke kunne finne i ordboken. Bygde et gjerde rundt hagen min. Beplantet. Mary, kona, begynte å bringe meg mat hver dag og vaske klærne mine. Jeg var Karibu.

Sammen startet vi vår første kornbankvirksomhet ut av huset mitt. Det var en ganske enkel satsning: i Tanzania spises mais som hovedrett til frokost, lunsj og middag. Etterspørselen er konstant, men tilbudet er det ikke. Bønder høster i løpet av noen uker etter hverandre, men den gjennomsnittlige bonden er desperat etter å selge fordi det er så lenge siden forrige høsting. Dermed har mange tanzanianske bønder ikke råd til å vente til prisene øker, eller bevarer avlingene selv. Bugs, regn og ustabile markeder skaper brannsalg. Så når tilbudet fremdeles er høyt, selger de fleste bønder for veldig lave priser til de få mellommennene de møter, og dermed fortsetter syklusen av fattigdom.

Jeg samlet inn omtrent 1000 dollar fra lokale utvandrere for å investere i mais for den kommende høsten. Sammen brukte jeg og Kassian pengene til å kjøpe og lagre omtrent et tonn mais i huset mitt. Noen måneder senere solgte vi kornet til skolen vår for rundt 2000 dollar. Jeg betalte Kassian en fjerdedel av overskuddet og returnerte resten til utvandrerne. Som Peace Corps Volunteer mottok jeg ingen andel av overskuddet jeg la, men jeg brydde meg ikke, øynene mine ble åpnet.

Jeg holdt en bue og pil over pulten min på Cheetah Development som var praktisk for kobraangrep rundt kontoret

Da min 27 måneders fredskorpsdom var fullstendig, ble jeg værende i landet og ikke tok en tur hjem i ytterligere 6 måneder. Jeg ble forelsket: med kulturen, landet, folket, den sjarmerende og vakre danske jenta som flyttet inn i hytta mi (sterkt anbefalt) og min nye jobb som logistikksjef for det sosiale foretaket, Cheetah Development. Hos Cheetah gjorde vi det mulig for bønder å fange opp en større andel av verdien de skapte ved å bruke Mohammed Yunnis sin modell av mikrolån så vel som klassisk økonomi. En ekte forretningsløsning på fattigdom, ikke en annen veldedig sak, men en bærekraftig virksomhet. Jobben min var ganske enkelt å samordne bevegelsen av varene. Lett, ikke sant?

Absolutt ikke! Tanzania har en forferdelig infrastruktur for banker og veier, to ting som virkelig hjelper en bedrift. Jeg ville syklet i timevis ned på svaberg i tomme 12 tonns lastebiler, som var veldig dyre å leie og drivstoff, bare for å finne veien skylt bort og ufremkommelig før landsbyen vår ble nådd. Det var like irriterende å registrere bønder på bankkontoer, da det å reise hele veien til en bankby er for kostbart til å være praktisk for småbrukere. På toppen av alt dette, etter å ha flyttet inn i byen sammen med min partner, ble huset vårt ranet gjentatte ganger, og våre naboer angrep i deres hjem. Som passasjer overlevde jeg mange bilulykker på motorsykler, busser, tuk-tuks - noen dødelige. Jeg begynte å få den overveldende følelsen av at det var på tide for meg å forlate.

Foto med tillatelse fra http://www.robbeechey.com

Heldigvis ble jeg i siste øyeblikk innlagt på MBA ved Copenhagen Business School. Min danske partner og jeg pakket opp i en fart og dro nordover. Snart var jeg med topp forretningstalent fra hele verden, som kjempet om høyt betalte jobber innen bank og konsulent. Jeg hadde fortsatt aldri gjort nær $ 30 000 000 per år og følte et enormt press for å få en "voksen" jobb. Jeg søkte på en stilling som forretningsanalytiker ved IKEAs hovedkvarter. Å bli ansatt krevde en flerdagers prosess med forretningssaker og intervjuer. Én intervjuer, Magnus Kerker, som ville være min fremtidige medgrunnlegger av NINAYO, anbefalte faktisk at jeg ikke ble ansatt i IKEA fordi jeg tydelig brydde meg så mye mer om “FN og sånt”. Magnus er en skarp. Men innsikten hans rådde ikke, og jeg begynte i den nye jobben min. Jeg befant meg i en annen merkelig og fremmed landsby, denne gangen i Älmhult, Sverige.

Brrrrr ...

Jeg fortsatte å besette hvordan jeg kan forbedre matsikkerheten og handelen i Tanzania og Afrika. Når jeg leste Peter Thiel's Zero to One, ble jeg rammet av hans nå berømte intervjuspørsmål om "Hvilken viktig sannhet er veldig få mennesker enige med deg om?" Min umiddelbare respons: Afrika kan mate seg selv og ha en blomstrende økonomi, ikke gjennom hjelp, men via for-profit investeringer.

Jeg begynte å kartlegge NINAYO-markedet. Nettstedet vil gjøre det mulig for bønder og markeder å kommunisere direkte. Bønder ville ikke lenger være avhengige av mellommenn for å selge avlingene sine. Matavfall ville bli redusert og bedre priser oppnådd for bønder ved å nå ut direkte til markedene. Hvis Etsy kunne utløse en blomstrende makraméindustri som denne, kan vi lage et lite brøl for matforsyning i Afrika.

På fritiden på IKEA jobbet jeg videre med ideen min. Jeg bygde et team med Magnus og broren hans Staffan. Vi broste sammen nettstedet og kalte det NINAYO, svahili for “Jeg har fått avlinger” og alle capser fordi vi likte merkevaren til IKEA. Å starte NINAYO var spennende. Jeg var tilbake i kontakt med mine gamle venner i Tanzania og fikk til og med nye der nede fra pulten min nær polarsirkelen. Sakte, over månedene, vokste NINAYO etter hvert som bønder i Tanzania meldte seg. Vi så veksten økte da maishøstingene deres ankom. Det er (nesten) ingenting mer sexig enn en vekstkurve som går opp og til høyre. Handler strømmet inn.

På dette tidspunktet i historien, ville du forvente at jeg frimodig skulle slutte med jobben min og dykke hodet først inn i entreprenørskap. Men jeg jobbet i Sverige, og selskaper der er juridisk forpliktet til å gi ansatte permisjon for å starte egen virksomhet eller gå studere i et år. Så det var egentlig liten risiko på mine vegne.

NINAYOs fremtidige kontor? Mbamba Bay, Malawi-sjøen

Så jeg tok min beskjedne innsparing av svenske Kronor og bestemte meg av smågrunner for å gjøre spranget. Jeg reiste ned til landsbyene rundt Malawi-sjøen, der flertallet av brukerne våre opererer. Jeg intervjuet dusinvis av bønder, mellommenn og kjøpere for bedre å forstå smertepunktene i verdikjeden. En mellommann sa til meg, “NINAYO er som en gullgruve, men jeg vil ikke at noen andre skal vite om det”. Det var akkurat det jeg håpet å høre. I lang tid har mellommenn hatt asymmetrisk forretningsinformasjon som de (rasjonelt) utnytter for maksimal fortjeneste. Selv om mellommennene har mye mer kapital enn bønder, konkurrerer de sjelden med hverandre. Med NINAYO.com demokratiseres tilbuds- og etterspørselsinformasjonen. Det er ikke nødvendig å reise til hver landsby på forhånd, informasjonen er i orden i en søkbar online katalog. Denne spesielle mellommannen hadde begynt å prissette konkurrentene sine, og faktisk konkurrert for å betjene bøndene bedre.

Forsterket av Tanzania-turen min returnerte jeg til slutt til Los Angeles for å lande frøhovedstaden jeg trengte for å skalere NINAYO, slik at dette verdifulle verktøyet kunne være i hendene på alle 240 millioner bønder i Afrika sør for Sahara. Vi forstyrret en massivt ineffektiv industri på 12 milliarder dollar i Tanzania. Vi tiltrekker oss mennesker som aldri hadde vært online før, fordi vi hadde laget et produkt som var designet spesielt for deres økonomiske behov. Vi forbedret menneskers liv dramatisk.

NINAYO-teammedlem Kassian Mwenda viser en butikkjente hvordan hun kan få bedre priser på varene sine på NINAYO.com

Jeg banket på hver forbannede VC-dør fra Silicon Beach til Silicon Valley med dette toneleiet, og fikk få møter og færre andre møter.

I ettertid får jeg det. Vil du skrive en sjekk til et førinntektsfirma som løser et problem du ikke forstår i et land du ikke finner på kartet? Det er en stor verden med mange interessante steder og bransjer, og de fleste i Silicon Valley vet ikke så mye om problemene i Afrika sør for Sahara, eller hvordan tech kan løse dem. Deres tap. Etter 3 måneder med avvisning, fløy jeg tilbake til Skandinavia, utmattet og brakk, uten rullebane igjen for meg selv ... eller for NINAYO.

Tilbake på jobb spurte en venn meg: "Så hvor mye penger samlet du inn?"

“Ingen… Men vi fikk navnet vårt der og bygde et virkelig verdifullt nettverk.” Jeg fortsatte å forsvare, “Det var verdt det.”

Han lo, "Ja, men du mislyktes."

Vennen min tullet meg, og jeg kunne ha sagt den samme vitsen tilbake til ham. Men en del av meg var ødelagt av at han hadde rett.

En kveld kom Magnus og jeg sammen i Malmö i Sverige for å diskutere den dystre fremtiden til NINAYO. Da jeg kom hjem så jeg at moren min hadde prøvd å kontakte meg på alle tilgjengelige kanaler. Tilsynelatende Expa Labs hadde ringt henne mens hun var på en annen samtale, "Jeg beklager at jeg ikke vil kjøpe noe fra Expa" sa hun og begynte å legge på. Takk og lov at hun ikke gjorde det.

I hele avslaget hadde jeg glemt at jeg hadde sendt en online søknad til Expa. Nå tilbød Eric Friedman på Expa Labs å fly meg ut til San Francisco for å møte partnerne sine for et 45 minutters intervju på mindre enn en uke. Disse partnerne inkluderte styreleder for Uber, Garrett Camp, medstifter av Foursquare, Naveen Selvadurai, og en rekke andre tunge møtere. Et gunstig utfall ville avgjøre en investering på en halv million dollar i NINAYO og en av seks steder i laboratoriene deres, med disse Silicon Valley all-stjernene som tar en praktisk rolle i min lille oppstart.

Jeg var ærlig talt ikke nervøs for møtet, sannsynligvis fordi jeg var sikker på at det var bortkastet alles tid. Expa-teamet vil senere spøke med meg at de etter mitt intervju lurte på hvorfor jeg ikke trodde NINAYO var et Expa-selskap, fordi de absolutt gjorde det.

Det var en måned siden. Takket være Expa fortsetter NINAYO å vokse og forbedre levebrødene til tusenvis av uavhengige bønder over hele Tanzania gjennom vår enkle online handelsplattform. Vi styrker bønder med den nåværende markedsinformasjonen de trenger for å utvide virksomheten. Denne tjenesten er avgjørende fordi over 30% av matrota i Tanzania, i stor grad fordi tilbud og etterspørsel ikke kommuniserer effektivt. Ved å bruke informasjon fra publikum gir NINAYO handlingsfri forretningsinformasjon for leverandører og kjøpere, omtrent på samme måte som Craigslist, Ebay og Etsy har.

Yuditha

Som et eksempel, vurder Yuditha, en liten bonde fra Mbinga, Tanzania. Yuditha er en annen kone som er avhengig av agro-virksomheten for å overleve. Hun hjelper mannen sin og hans første kone med deres kaffehøst, men de eneste pengene hun holder er hva hun kan selge fra tomat- og løkfarma. Med Tanzanias gjennomsnittlige inntekt på rundt 637 dollar per år, har hun veldig lite rom til å ta økonomiske risikoer eller investere i seg selv. Ved å legge ut løkhøsten sin på NINAYO, fant Yuditha en kjøper villig til å betale dobbelt så mye for høsten sin. Hun har solgt hele mengden med minimalt med avfall, og skaffet nesten 2000 dollar. Da hun doblet inntekten, klarte denne kvinnelige gründeren å holde sønnen Alfa på ungdomsskolen, forbedre huset sitt i landsbyen og legge penger til side for å investere i en mer rikholdig neste høst.

...

Under sin tale sist fredag ​​på toppmøtet om globalt entreprenørskap 2016, berømte president Obama innsatsen til gründere og startups rundt om i verden. ”Entreprenørskap setter stigende økonomier på vei til velstand og gir folk mulighet til å komme sammen for å løse våre mest presserende problemer, fra klimaendringer til fattigdom. ”

President Obama la opp spesielle suksesshistorier,

"Jeg tenker på den tanzanianske oppstarten som hjelper bønder å redusere høsttapet ..."

og da sprengte de sosiale mediene mine da venner fra hele verden begynte å pinge meg, "Det er NINAYO, ikke sant?" "Selvfølgelig ikke", tenkte jeg. "Eller ... vent ... det kan absolutt være." Utrolig at jeg ved å legge dette ut på Medium kan få dette avklart, men i alle fall godkjente president Obama NINAYOs oppdrag på direktesendt TV.

Uansett hvilken oppstart president Obama refererte til, sender NINAYO-teamet en enorm "Takk" og "Asante Sana" til presidenten for offentlig støtte til vår innsats, og de til oppstartsentreprenører over hele verden.

En uke før, etter at han antydet at han var interessert i å jobbe i Silicon Valley etter sitt presidentskap, twitret jeg at president Obama kunne ha et styresete på NINAYO. Jeg håper virkelig at hans fjernsynsskrik til NINAYO var en quid pro quo.

“Vær dristige og mektige krefter vil hjelpe deg.” —Basil King (jeg forbinder dette med filmen Nesten Berømt)

Et dristig trekk fører deg fra allfarvei, inn i nye utfordringer og løsninger. Jeg gjorde noen få dristige trekk i løpet av de siste åtte årene: å bevege meg over hele verden, bestemte meg for å holde meg i ro når tider var vanskelig og hoppe inn i høyrisikobedrifter. Jeg tror at disse har fungert fordi menneskeheten faktisk vil støtte de dristige.

Da jeg startet NINAYO ble jeg overrasket over hvor mange jeg beundret ønsket å være en del av det, jobbe gratis, sette inn penger, dele råd, introdusere meg for de rette menneskene osv. Og da jeg flyttet til Tanzania, var jeg overrasket over hvor mange jeg knapt kjente til, åpnet dørene og kjøkkenene for meg med en hjertelig ”karibu”. Jeg tror det er en overflod av godhet hos mennesker som bare trenger et utløp. Fet trekk kan gi akkurat det.

Foto med tillatelse fra http://www.robbeechey.com