Inka-stien mindre reist

For omtrent fem hundre år siden var Machu Picchu en levende by, bebodd av inkaer som opprettholdt seg ved å dyrke de eldgamle terrassene de hadde hugget ut av fjellsiden, og ved å tilbe gudene til fjell og sol.

Etter at den amerikanske arkeologen Hiram Bingham snublet over "Lost City" i 1911, ble en av de mange rutene Inka brukte for å koble seg sammen med andre Inka-steder gradvis en av verdens store turer for de hardføre og uskikkelige. Det følger de bratte konturene i Andesfjellene, passerer flere inka-forter og ruiner, og tilbyr spektakulær utsikt over snødekte fjell og fruktbare daler, som kulminerer med et av verdens mest dramatiske kulturminner.

I dag vil imidlertid de hardføre og uærlige trolig finne deres tilfredshet ved ankomst til stedet noe redusert, når de blir møtt av tusenvis av turister som har ankommet nonchalant med buss og tog fra Cusco for dagen. Trekkeren, deretter, slank og solbrun fra anstrengelsen, finner seg selv i å utforske de kvasi-mytiske ruinene sammen med horder av smarte telefonsvarende besøkende som tar selfies med lamaene.

Eller muligens verre. I 2014, mens Machu Picchu toppet Travel Advisor sin liste over verdensdestinasjoner, klemte den peruanske regjeringen seg voldsomt på nakne turister som poserte for Facebook-bilder. Det ene paret ble videobandet strept over hovedtorget, mellom Intihuatana og Sacred Rock.

Mens Machu Picchu nærmer seg, eller har oppnådd, overutnyttelse, er også Inca Trail som fører dit. Så mye at den peruanske regjeringen krever at vandrere skal ansette en guide og kjøpe en tillatelse, som er begrenset til 500 om dagen (dette virker ikke veldig begrenset, noe som indikerer hvor overfylt stien kan være). Guidene er kostbare, mange operatører lader nord for $ 1000 per person, og hvis du går med lavest budgiver vil du finne kvaliteten på utstyret og maten gjenspeiles.

Hiram Bingham kan godt være fornøyd med at oppdagelsen hans nå blir verdsatt av så mange mennesker. Det er til og med et luksustog, "Hiram Bingham" fra Cusco, som serverer gourmetmåltider, gir underholdning og koster rundt 800 dollar tur / retur. Byen har gjort Cusco, en provinshovedstad, til et stort regionalt sentrum og turistmekka som bringer tusenvis av mennesker hvert år fra hele verden.

Likevel kan Bingham også sukke vemodig etter tapet av mystik som følger med en slik popularitet, og mer praktisk kan han også rynke på tanken om at så mange av disse turistdollar går i lommene til den peruanske eliten og utenlandske selskaper som Hyatt og Sheraton, og ikke de lokale og urfolk som trenger dem mer presserende, og hvis forfedre, i generasjonen som førte til spanskens nærmeste utryddelse, bygde selve stedet som utlendinger og eliter drar nytte av.

Inca Trail er med andre ord kompromittert. Ikke har den råd til magien den en gang tilbød. Til tross for tilstrømningen av rikdom til regionen rapporterer data fra Verdensbanken at omtrent 25% av peruanerne oppfyller det nasjonale fattigdomsnivået, og landet har en gjennomsnittlig årlig inntekt på rundt $ 6000. Inca Trail-bærere faller innenfor de 25% og er blant verdens superfattige som jobber for peanøtter. Noen trekking antrekk er uten tvil bedre enn andre, men stien får en dårlig rap for nettopp det at den tillater menneskelige portører (muldyr, rompaer og hester som ikke er tillatt av økologiske årsaker, som de er på andre langdistanseruter i Peru) .

Alt dette skulle få vandrere til å krumme seg litt mens de stropper på en fanny-pakke med chapstick, og setter kursen inn i fjellet og forventer det treretters måltid som vil hilse på dem, og som blir båret av fattige menn - og gutter - i sandaler som vil slå dem til campingplassen, sette opp teltene og lage mat før de kommer.

Men mens Machu Picchu forblir et må-se-mål hvis du er i Peru, trenger det ikke å bli kombinert med Inca Trail. Vi valgte et flybesøk (med tog og buss) på en dagstur fra Cusco, og reddet vandringene våre for en av de "alternative" Inka-stiene, til den "tapte byen" Choquequirao. Dette betydde selvfølgelig at vi måtte delta i skuffelsen til Inca Trail-vandrerne, men takket være Peru Rail er det raskere måter å krysse den aktuelle siden av sin liste.

Inka-byen Choquequirao, eller "Cradle of Gold" i Quechua, er faktisk pent vugget i en sal av fjellene på omtrent 2900 meter. På den ene siden faller fjellene stupbratt bort til juvet i Apurimac-elven. En odde strekker seg over elven og tillater imponerende utsikt ut av fjellene, i retning Amazonas-jungelen, som Apurimac renner mot, mens bak mot øst ligger de snødekte Andin-toppene, inkludert Salkantay, et annet favoritt Machu Picchu-alternativ.

Og akkurat som det var noe av en utligger av Machu Picchu for et halvt årtusen siden, og la inkaene få en base før de krysset elven og sendte handel og raid sorties inn i jungelen, er Choque, som lokalbefolkningen refererer til den, ikke nå i dag . En lang fem-timers kjøretur med hårreisende veibaner fra Cusco tar deg vestover, over fjellene. Nedover flere tusen meter ned i en dal som ser ut til å gå tapt i tid, kjørte vi forbi bittesmå felt av mais, amaranth og quinoa, med de lilla hodene svaiende i vinden. Små flokker med sauer og geiter vandret rundt på veiene, pleid av små barn og gamle kvinner; den fattige landsbygda virket underlig lindret av den majestetiske omgivelsen; fattige mennesker som lever i et rikt naturmiljø. En liten bygning i utkanten av landsbyen Cachora fungerer som løypehodet, og ligger så langt som alle hjulkjøretøyer er høyt - eller kan - gå.

Du trenger ikke å ha en guide på Choquequirao-stien, akkurat som du ikke er for de fleste stier i Peru. Vi valgte en (jeg liker å si at dette var for de to barna mine) og han mønstre tre hester, en kokk og to ryttere. Rytterne var lokale i regionen, mens kokken, en 21 år gammel med navnet Xaime, var fra Cusco, og vi hentet ham før vi forlot byen. Dette fikk fem menn til å hyrde tre utlendinger opp på fjellet. Vi passerte flere individer og par som foretok turen alene, og gikk på tur og retur. Guiden vår, Lorenzo, en pioner for turene i Cusco-regionen, mumlet om disse solo-vestlendingene. Jeg prøvde å forklare at ikke alle mennesker som kom til Peru hadde råd til guide og hester. Mange var på reise i flere måneder og hadde budsjett, men det så ikke ut til at Lorenzo kjøpte det.

Til syvende og sist, så lenge du arrangerer din vandring lokalt, går dollarene dine til lokalbefolkningen, og dette er kjernen i problemet for de fleste vandrere. Forutsatt at rytterne vil ha arbeidet, skal de få godt vederlag, og dette gjøres best ved å kjøpe tjenester så direkte som mulig fra guidene og deltakerne i trekken og ikke fra en bedriftseier som deretter shorts sine ansatte. Noen antrekk bestiller fra London eller New York, og bruker utenlandske guider. Hvis du bestiller lokalt, eller med riktig antrekk - som vanligvis kan nås fra utlandet via e-post - kan du være trygg på at pengene du bruker går til en lokal guide, ryttere og tilhørende eiendeler. Og hvis du er bekymret for at trekkingfirmaet ikke betaler de ansatte godt nok, kan du bekrefte dette og gjøre opp for det ved sunn (men ikke overdreven) tipping.

Stien til selve Choquequirao begynte med å gå ned i flere varme, støvete timer, via tilbakestillinger, inn i dalen Apurimac. Lorenzo skannet konstant himmelen etter ørn og Condors. "De gir meg flaks," sa han. "Hvis vi ser en, har vi en god tur." På veien fant Lorenzo en svart mikrofiberskjorte. Han tok den opp og snuste den. “Turister,” kunngjorde han og gjemte den forsiktig bak en stein. "En av rytterne vil like det!"

En halv time etter avreise så vi vår første Condor. Det var under oss og syklet på termiske strømmer i canyon. Dens vingespenn må ha vært nesten ti meter. Lorenzo lukket øynene og mumlet noen impresjoner til Apu, eller det hellige fjellet. Ting var å se opp.

Vi tilbrakte den første natten i lav høyde på bredden av elven, som, selv om det var den tørre årstiden, fremdeles fløt kraftig. Om oss på hver side steg fjellene til over 3000 meter, og da solen sank ned under fjellene, steg vinden, og stønnet seg gjennom canyon, og blåste opp støv som den gikk.

Xaime, som hadde lært seg handel som tenåringsportør på Inca Trail, brukte en grov steinbygning som var midtpunktet på campingplassen, for å sette opp en-brennende komfyren. Etter å ha lagt ut et bord med informasjonskapsler, varm sjokolade, kakaoblader og lite frityrstekte sprø wontons fylt med queso blanco, begynte han å lage middag. Dette var en treretters affære, startet av grønnsaksuppe med en rik kyllingbuljong, etterfulgt av flaggskipet peruansk rett, Lomo Saltado, et slags omrørt stekt oksekjøtt med steamet ris. Til slutt, mens øynene til barna mine gikk i glass, produserte han små stålskåler fylt med sjokoladepudding - noe som fikk oppmerksomheten. Xaime vervet hjelpen fra de to monosyllabiske rytterne, Benito og Samuel, til å oppføre seg som tafatte servitører.

Dagen etter var lang. Vi krysset elven to om gangen i en metallkasse hengt tretti meter i luften, drevet av et remskive. Vi forlot hestene. Lorenzo hadde ansatt noen til å gå tre hester ekstra to dager nedover elven til et kryss, for deretter å stige 2000 meter og komme tilbake ned igjen for å møte oss på den andre siden. Når vi var over hele elven, begynte vi en syv timers tur opp til 2900 meter og stedet til Choquequirao.

Da vi nådde ca 2700 meter, kunne vi se over en dyp skive til ryggen der byen lå. Flere hundre meter under selve stedet var et system med terrasser som dekker rundt 20 dekar. Hvis du så nøye, påpekte Lorenzo, kunne du se at terrassene var designet for å ligne en rev, i en typisk eldgamle søramerikansk tradisjon, kanskje startet av folket i Nazca, som så ut til å være i stand til å finne ut hvordan ting ville se ut fra tusen meter opp. Disse terrassene svimlet på kanten av fjellet der de fanget morgensolen og de friske brisen mens de blåste over canyon.

Fox-terrasser ved Choquequirao

For 25 år siden hadde Lorenzo busket en sti opp til dette Inca-stedet før noen andre hadde undersøkt den. Selv om det hadde blitt oppdaget i 1911 (samme år som Machu Picchu), er bare anslagsvis 30% av stedet blitt gravd ut. Og arkeologer oppdager stadig nye terrassesystemer. "En sommer," sa Lorenzo, "jeg tilbrakte flere uker på å utforske fjellsiden med en amerikansk arkeolog. Vi kom over mange strukturer. Jeg vet at hele åssiden er dekket av dem, ”bevegde han mot den enorme hoveddelen av fjellet som Choque satt, dekket av tykt løvverk. “Templer, rituelle bygninger, terrasser, det hele her. Større enn Machu. ”

Vi passerte et par enkle gårdsplasser som klamret seg fast på siden av fjellet. Mais ble lagt ut på bakken for å tørke i solen. Etter et lite sjekkpunkt fra myndighetene navigerte vi oss opp til stedet, i en drøy times tid. Til slutt åpnet løypa seg opp i en bred allé med børste på den ene siden og en ti fots restaurert steinmur på den andre. Tunge belegningsstein dannet kjørebanen, som fortsatte i noen hundre meter. Så klatret vi opp en grov steinsti og gikk inn på hovedplassen, et stort gressareal som er omringet av steinboliger.

I motsetning til Machu Picchu, som var mer tettpakket, var Choques strukturer nokså spredt. Plassen satt på en lav plassering på fjellet, under den var noen store terrasser og inngangsparken, over den på den ene siden var et stort, muligens rituelt, rom på størrelse med et baseballfelt. På den andre siden av plassen var en stigning opp til et annet rituelt sted med et tempel, og en serie store inngjerdede hager.

Det var kveld da vi nådde byen, og vi var slitne. Lorenzo tok fatt på en fullskala utforskning av stedet, og avgrenset til byens høye punkter og påpekte detaljene i arkitekturen som gjorde oss i stand til å visualisere hvordan innbyggerne på dette stedet kunne ha levd. Men det var umulig å virkelig forestille seg hvordan det måtte ha vært å ha gjort dette stedet til et hjem - som ligger over kondorene, med fryktinngytende drop offs på alle sider, hjerte-dunkende klatrer i alle retninger, topper tårnende over deg og verden ved føttene dine. Som med alle slike forestillinger lot vi oss ta tak i å forstå hvordan det kunne ha vært for mennesker her for seks hundre år siden. Men mest bemerkelsesverdig var stillheten. I motsetning til Machu Picchu, hvor vi var omringet av flere tusen besøkende, her var vi alene.

Ved et lite tempel ved siden av hvor byens vanningsanlegg dukket opp fra fjellsiden og bar vann fra en fjelltoppsjø flere mil unna, bestemte Lorenzo seg for å gjennomføre en kakaobladseremoni.

På dette tidspunktet hadde min nitten år gamle datter absorbert all arkitekturen og historien hun kunne for dagen. Lorenzo tilkalte oss for å montere de siste steinene, da hun satte en tenkt pistol mot hodet og trakk avtrekkeren. Min elleve år gamle sønn sprang de siste trinnene mot guiden. Vi sto inne i et lite seremonirom rett nedenfor der byens akvedukt kom inn i byen. Det var en krog i veggen der votive tilbud ble plassert.

“Jeg tror på fjellgudene, apusen,” sa Lorenzo. "Og far Sun." Han gliste og trakk frem en liten pose med kakaoblader. Han valgte flere valgeksempler og ga oss hver tre, som han ba oss holde mellom tommel og pekefinger. “Når jeg utfører ritualer, føler jeg meg alltid bra med meg selv, om turen, om vennene mine. Fjellene og solen er inka-gudene. Jeg gir alltid tilbud til dem og takker. ”

"Gjør det det vanskelig å følge den katolske kirke?" Jeg spurte, bare for spark. Han nølte og gliste så og sa "Noen ganger." Så mye for erobringen, tenkte jeg på meg selv. Det er lett å få inntrykk av at erobrerne endte inkas levemåte da de fanget Cusco, og slapp av imperiets hode. Men noen ganger dreper ikke halshugging kroppen.

Hovedplassen ved Choquequirao

Lorenzo lukket øynene mens vi sto i en sirkel rundt ham. Uten hans Patagonia-skjorte og med litt mer alpakka ville han vært en død ringetone for Atahualpa.

Han begynte å mumle Quechua-setninger, en streng med fjellnavn: "Apu Machu Picchu, Apu Salkantay, Apu Choquequirao." Jeg lyttet oppmerksomt og åpnet øynene. Sønnen min flirte under baseballhetten hans, ubehagelig og kjedelig kjedelig, i denne seremonielle omgivelsen. Datteren min svevde mellom utmattelse og irritasjon. Men da sa Lorenzo: "Apu Sexy Woman." Det gikk en takt, og jeg gjorde feilen å se på datteren min med en "hva faen?" uttrykk. Hun snorket høyt, bøyde seg deretter for å dekke over munnen. Sønnen min slapp en piping, og jeg skjøt dem begge på passende måte. Lorenzo fortsatte uten å flytte, og gikk gjennom listen over Apus. Så, akkurat som vi var i bedring, sa han "Apu Inti Wanker." Begge barna doblet seg over i et overmenneskelig forsøk på å holde glede under kontroll. Var det Lorenzo med oss? Eller hadde noen fjell bare upassende navn?

Llama Terraces at Choquequirao

Han avsluttet til slutt seremonien med å få oss til å blåse på kakaobladene og plassere dem i den lille stemmerekken der Inkaene hadde plassert dem for et halvt årtusen siden, sannsynligvis uten tilstedeværelse av respektløse utlendinger. Etterpå satt vi på gresset på plazaen, helt alene og så utover Inkaenes domene. Hvorfor bygde de seg opp her, spurte jeg Lorenzo og følte den øverste isolasjonen. "De ønsket å være nærmere gudene sine," sa han ganske enkelt.

Til slutt gikk vi ned tjue minutter nedover på fjellsiden, til der for bare noen få år siden hadde blitt avdekket et stort system med terrasser. Denne var dekorert med lamaer på motstående vegger, skissert i hvit stein. Flere landbruksterrasser for å mate det som åpenbart var en betydelig befolkning, disse møtte retning Amazonas. Meldingen var klar: We are the People of the Llama. Dette er vårt domene. For meg virket det litt som Hollywood-tegnet. Men med tanke på mangelen på våre moderne kommunikasjonsenheter, var dette arkitektur-som-budskap, og formidlet mening, politisk, sosialt og kulturelt, i stein.

Nylig godkjente den peruanske regjeringen planer om å bygge en taubane til Choque. Det er ikke klart hvor lang tid dette vil ta, men konsekvensene er forutsigbare. Spesielt vil det for lokalbefolkningen bety en slutt - eller helt sikkert en reduksjon - av virksomheten for guider, ryttere og kokker, når folk flyr inn i regionen, og blir ført opp på fjellet av utstyr som eies av store selskaper fra Lima eller utover. De planlagte taubanene vil ha en kapasitet på 400 personer per bil, noe som gir flere tusen besøkende per dag. Og når de ankommer, vil de finne, akkurat som på Machu Picchu, mange, mange andre der med seg, snappe selfies og slippe godteripapirer, og muligens streke over plazaen.

Tilbake i Cusco fant vi svaret på et spørsmål som hadde plaget oss. Ser vi gjennom Lonely Planet etter noen flere ting å gjøre før vi fløy hjem, la vi merke til at det store stedet for et stort spansk-inka-slag, Sacasay hwooman, faktisk var Lorenzos sexy kvinne. Som guiden sa, forårsaker uttalen vanligvis upassende fniser fra lett titilerte turister. På Plaza de Armas var forberedelser i gang for Inti Raymi-solfestivalen. Skolebarn øvde inka-danser og seremonier. Store visningsstativer ble reist. Tusenvis av mennesker dukket opp hver kveld, de fleste i Incakostymer. Det er veldig mulig at denne tilsynelatende pulsen i Incakulturen faktisk er en vekkelse som er ansporet av turistboomen i løpet av de siste tiårene. Men det ser også ut til at Lorenzo, hans kakaobladsseremonier og hans tilbedelse av apusen representerte kulturelle kilder med dype røtter, røtter som Conquistadorene ikke hadde klart å grave helt opp. Det gjenstår å se om turistene, med sine smarttelefoner og mikrofiberskjorter, kan.