Dette er Mexicos virkelige dag for de døde

I Mexicos bys mest beryktede distrikt, hjemmet til den hellige dødskult, har Day of the Dead-feiringene en tydelig mørkere kant. Og nå sprer "fenomenet" seg.

Av fotojournalist Michael Maher i Tepito

De kommer i prosesjon, noen på knærne, og gir gaver til Sante Muerte, folkehelgen Hellig Død.

De er de marginaliserte - kriminelle, narkomane, sexarbeidere, transvestitter, de fattige, de derangerte og syke.

Den siste uken har millioner i Mexicos hovedstad Mexico City feiret de dødes dag.

En Hollywood-inspirert parade av ghoulish marionetter og forseggjorte flottører tok seg til og med nedover byens viktigste allé.

For de fleste er det en tid å samles med familien, å huske og gi tilbud til de som har gått.

Men i Tepito, hovedstadens mest beryktede distrikt, har denne mest meksikanske høytiden en tydelig mørkere kant.

Turister våger seg sjelden her. Faktisk blir de spesielt advart om ikke å gjøre det.

Tepito, kjent som barrio bravo eller "heftig nabolag", er et stort, ulovlig marked der det sies at alt kan anskaffes til riktig pris.

Det er et one-stop kjøpesenter for forfalskede varer, narkotika, våpen og attentater.

Bare omtale av Tepito blant innbyggerne i Mexico City trylle frem en strøm av historier om skumle gjerninger.

Den beryktede har tiltrukket seg oppmerksomhet fra fascinerte forfattere og artister i hele hovedstaden.

Francisco Goldman, den berømte forfatteren og Mexico City-baserte bidragsyteren til magasinet New Yorker, beskriver Tepito som "et sted med mørk glamour, full av legende".

Han peker på sitt rykte for ”medfødt kriminalitet” og som et insulært nabolag der folk vokser opp i henhold til sine egne koder.

“Stedet er fullt av sitt eget mørke geni. Det er den mest gründer delen av byen på sin måte, sier Goldman.

"Det er farlig, og menneskets tetthet av det er utrolig. ''

Tepito er også hjemsted for kulturen Sante Muerte eller Holy Death.

Med røtter i Mexicos kriminelle og fengslingskulturer, er Santa Muerte representert som en skjelettfigur kledd i en brudekjole, og stirrer ut på sine følgere med en come-hither-brev.

Pilegrimer i tusenvis samles på Tepitos Santa Muerte-helligdommen for å feire 1. november-jubileet.

De sier at den "magre damen" passer på dem, kurerer sykdom, skjenker hell og til og med finner en dyktig advokat når politiet er i forfølgelse.

Den katolske kirke har erklært Santa Muerte for å være blasfemisk.

Men slike utgaver har ikke stoppet kultens popularitet fra å vokse i denne stort sett katolske nasjonen.

Tross alt appellerer den hellige død til forbudere, de bortlagte og bortlagte.

I Mexico har hun mange å velge mellom, spesielt blant befolkningen i Tepito.

Til tross for Vatikanets mistillit, er Sante Muertes hengivne glade for å vende sin fealitet til denne meksikanske folkehelgen, og viser stolt tatoveringer, kroppspiercing og kransede effigier.

Deres prosesjon til Tepito's Santa Muerte-helligdommen er et voldsomt ærbødighet drevet av mezcal, marihuana, kokain og amfetamin.

Overvåket av helligdommens grunnlegger, Enriqueta Romero, kulminerer den daglige samlingen med en fullstendig gjenganger av en rosenkrans, mens hengivne holder sine ofte forseggjorte skjelettvirkninger oppe.

Enriqueta Romero, også kjent som Dona Queta, børster den katolske kirkes innvendinger til Sante Muerte.

Hun sier at kirken har mistet kontakten med sine tilhengere og utelukker mennesker som transkjønnsdyrkere fra sin fold.

"Holy Death lytter til oss og elsker oss," erklærer Romero.

"Hun fyller et åndelig tomrom og diskriminerer ikke noen."

Dette kan utgjøre Sante Muertes økende antall i Mexico, nå estimert til hele 12 millioner mennesker.

Kultens innflytelse sprer seg også andre steder i Latin-Amerika så vel som til deler av USA med store Latino-samfunn.

I følge Goldman, som har bodd i og skrevet om Mexico City i mer enn 20 år, er Sante Muerte-kulturen et sammensatt fenomen.

«Du kan bagatellisere det og si: 'Å, er ikke denne meksikanske folkloren fargerik?', Men når du får vite hva som skjer der bedre, er det mange mystiske ting med det. Det er et veldig intenst fenomen, sier han.

Goldman er klinket av Tepito og Sante Muerte og ble rammet av en merknad fra en meksikansk kollega som sa at "Tepito er syntesen av Mexico og at Mexico blir verdens Tepito".

"Jeg fant meg selv i å meditere på den setningen og de forskjellige tingene den antydet," sier Goldman.

“Når du tenker på alt det Tepito kan få til å representere når det gjelder forfalskning, vold, voldelig kapitalisme, kampen for å overleve og generering av alternative rom for folke spiritualitet i en verden der tradisjonelle trossystemer noen ganger ikke snakker til noen lenger.

"Det er denne ideen om Tepito å være veldig lokal og farlig og samtidig veldig global."

I tillegg til Tepitos globale rekkevidde har tusenvis av kinesiske og koreanske kjøpmenn flyttet inn i nabolaget og er nå en del av dens mangfoldige blanding.

Legendene om Barrio Bravo og dens "tynne dame" resonerer langt utenfor grensene til Mexico City.