To kinesiske parlamentariske politimenn patruljerte foran det ikoniske Potala-palasset i den regionale hovedstaden Lhasa, i Kinas tibet autonome region. (Foto: Johannes Eisele / AFP / Getty Images)

Tibet er vanskeligere å besøke enn Nord-Korea. Men jeg kom inn og strømmet live på Facebook.

Det var Disney møter Potemkin.

Av Simon Denyer

For en måned siden hadde jeg aldri trodd at jeg skulle stå foran Potala-palasset i Tibet, streame en livevideo på Facebook og snakke åpent om økonomisk og kulturell diskriminering og miljøforurensning under kinesisk styre.

Og der var jeg, fritt til å snakke, uhindret av utenriksdepartementets tanker som hadde brakt oss på en sjelden tur hit. Det var, så vidt jeg vet, den første Facebook Live noensinne som ble gjennomført i Tibet.

Den autonome regionen Tibet, som Kina kaller det sentrale Tibet, er vanskeligere å besøke som journalist enn Nord-Korea: Det har bare vært en håndfull regjeringsturer arrangert det siste tiåret, alt nøye kontrollert.

I 2010 rapporterte korrespondenter at sikkerhetsagenter la seg i korridoren utenfor rommene for å forhindre at de snek seg ut om natten for å snakke med vanlige tibetanere.

Men denne turen, min første, fikk en mye mer avslappet følelse av den. Selv om det meste av dagen og kvelden ble tatt opp med organiserte aktiviteter, var det litt fritid. Til vår overraskelse fikk vi faktisk lov til å forlate hotellet på egen hånd for å utforske Lhasa og snakke med vanlige mennesker, uten tegn til å bli fulgt.

På søndag fortalte jeg en av tjenestemennene i utenriksdepartementet som fulgte oss at jeg trengte noen minutter for å gjøre et Facebook Live på Potala-plassen, og jeg fikk lov til å gjøre det uhindret, og i stor grad ut fra høyresiden av våre tanker. Jeg kan ikke forestille meg å få lov til å gjøre det på Beijings himmelske freds plass, enn si i Lhasa.

Kinesiske tropper invaderte Tibet i 1951, to år etter at kommunistpartiet tok makten i Beijing. De hevdet å frigjøre folket fra føydalt liv, og at Tibet historisk sett hadde vært en del av Kina. Mange tibetanere ser imidlertid på seg selv som et eget folk og klager over undertrykkelse under kinesisk styre.

Etter at et oppstand i 1959 ble brutalt undertrykt av kinesiske tropper, ble kontrollene strammet inn og Dalai Lama, Tibets religiøse og politiske leder, flyktet til India, hvor han fremdeles bor i eksil. I dag bor mer enn 125 000 tibetanere i diasporaen.

Nå sier Kina at det ønsker å gjøre Tibet til et reisemål i verdensklasse: Vi hadde blitt invitert til Lhasa for å delta på den tredje Kina Tibet turisme- og kulturutstillingen.

Tjenestemenn fortalte at president Xi Jinping og Yu Zhengsheng, den øverste funksjonæren i Tibet, hadde fortalt et internt partimøte i fjor at Tibet måtte være mer åpen for utlendinger og utenlandske medier for å realisere potensialet som et reisemål . Kina, hevdet topplederne, burde være mer sikre på Tibet og hadde "ingenting å skamme seg over."

Den autonome regionen Tibet i Kina er hjemmet til rundt 3,1 millioner mennesker, og består av 475 000 kvadratkilometer høyt platå, gressletter, skog og fjell - omtrent på størrelse med Texas og California.

Utlendinger får bare reise til Tibet på gruppeturer, og det kan være komplisert og tidkrevende å få tillatelse. I mars lovet tjenestemenn å forenkle prosedyrer og forkorte ventetidene for tillatelser - selv om de har gitt lignende løfter siden 2013, og ingen vi snakket med på turen ga noen faste forsikringer.

Det var også et vanskelig øyeblikk da vi spurte turguiden vår på Potala Palace om noen turister spurte om den 14. Dalai Lama, hvis hjem denne fantastiske bygningen en gang hadde vært før han flyktet til India. Vi må gå, insisterte tankene våre plutselig, den ene etter den andre i rask rekkefølge. Vi er ute av tid, sa de og skyndte oss med.

Likevel markerte friheten vi fikk et skifte i måten medierturer håndteres.

Det var kanskje også en erkjennelse av at det å bruke en nordkoreansk stil fremmedgjorte journalister og fremkalte en negativ oppfatning om kinesisk styre her.

Selvfølgelig var samhandlingene våre med vanlige tibetanere begrenset, og ikke bare fordi vi hadde liten tid. Vi måtte være forsiktige med at vi ikke ble overvåket eller fulgt, og ville ikke få folk i trøbbel. Flere sa at de ikke kunne snakke om politiske spørsmål, og en sa at det var farlig å gjøre det. Andre snakket imidlertid om, på vår forsikring om at vi ikke ville avsløre identiteten deres. Flere uttrykte ulykkelighet med at unge tibetanere vokser opp med å lære kinesisk på skolen, og studerer og snakker tibetansk som om det var et fremmed språk. Andre snakket om økonomisk diskriminering, eller om kulturell og politisk marginalisering. Jeg skal skrive mer om dette i fremtidige rapporter fra Tibet.

En rapport fra Human Rights Watch i mai argumenterte for at Kinas politikker for stabilitetsvedlikehold i Tibet innebar større kontroll over dagliglivet, mindre toleranse for fredelig uttrykk for klager eller forsamling og kriminalisering av ikkevoldelige protester i et "nådeløst" mønster av undertrykkelse.

Ikke desto mindre virket det at vi i det hele tatt kunne snakke med alle vanlige tibetanere, som et håpefullt tegn. I det minste til turen gikk sur.

Tirsdag besøkte vi Nyingchi, også kjent som Linzhi. Der fikk vi en omvisning nordkoreanerne ville vært stolte av. Et besøk på et økologisk institutt og en dyreholdsstasjon startet dagen, hvor vi så på fotografier av blomster og deretter våget oss utenfor for å se på planter og svininnhegninger. Om ettermiddagen besøkte vi en "folkeby" - en ennå ikke ledig kopi av en tibetansk landsby bygget av kinesiske eiendomsselskaper til fordel for kinesiske turister, komplett med luksushoteller.

Det var Disney møter Potemkin.

Deretter dro vi inn i en "ekte" tibetansk landsby, hvor vi ville møte landsbyboere som leide ut husene sine for turister. Da vi kom inn, dro en politibil. Gatene var helt øde, og ikke ved en tilfeldighet.

To tibetanske mennesker ble levert for oss å snakke med, begge husene var dekorert med plakater fra den kommunistiske Kinas fortid og nåværende ledere - den ene var partimedlem og tidligere soldat i den kinesiske hæren, den andre en kvinne hvis ekte følelser vi aldri ville vet virkelig.

Hele dagen hadde vi bedt om å besøke et kloster i nærheten. Det er to nær hverandre rundt 15 mil sør for hotellet der vi bodde, begge bygget på 800-tallet i regjeringen av Tibets første konge, Songtsen Gampo. Tjenestemenn sa først at et besøk ville bli arrangert. Men så begynte løgnene. Klosteret var for langt i den andre retningen, og vi ville ikke ha tid, ble vi fortalt. Veien til Lamaling kloster ble sperret av et skred forårsaket av kraftig regn, hevdet en annen tjenestemann.

Og så, den mest latterlige løgnen av alle, da Xue Chengtao, direktør for Nyingchis utenrikskontor, fortalte at det faktisk ikke var noen klostre i området i det hele tatt.

Hvor langt unna er den nærmeste, spurte vi. Mer enn 100 kilometer unna, sa han, og ikke av historisk betydning uansett. (Det er omtrent 60 mil.)

Hele dagen dro tjenestemennene føttene, i det som virket som et bevisst forsøk på å sikre at vi skulle komme tilbake etter natta. Vi kom oss til slutt inn på hotellet rundt kl. 21 på en tur som planlagt skulle avsluttes kl. 06.30.

Fortsatt prøvde fire av oss å komme oss bort og hoppe i en taxi nær hotellet. En taxi og en hvit SUV fulgte oss.

Vi kom oss ut, gikk en tur, byttet bil, trodde vi hadde mistet halen. Så dukket det opp en annen taxi bak oss, og forbikjørte oss for en nærmere titt og så trakk oss tilbake igjen.

Ved avkjørselen til klosteret ventet politiet på oss, spurte oss kort og sendte oss tilbake til hotellet. Minst seks sikkerhetsfunksjonærer var stasjonert i lobbyen og ved hotellporten for å sikre at vi ikke forlater igjen.

Tydeligvis var tjenestemenn i Nyingchi fast bestemt på å forhindre oss i å snakke med noen munker.

Facebook Live i Lhasa genererte utrolige 2600 kommentarer, nesten 1 600 aksjer og 60 000 visninger. Jeg har ikke hatt en sjanse til å se på alle kommentarene ennå - men jeg vil takke alle for den fantastiske responsen.

Denne historien dukket opp opprinnelig på The Washington Posts WorldViews-blogg.

Simon Denyer er The Posts byråsjef i Kina. Han fungerte tidligere som byråsjef i India og som Reuters byråsjef i Washington, India og Pakistan. Følg @simondenyer