Vale do Rift encontra o Vale do Silício

Como uma luminária do Vale do Silício se juntou à minha startup na Tanzânia

Lembre-se de 2008? Obama vs Clinton, iPhone 1, o colapso do mercado? Naquela época eu estava recém-saído da faculdade com meu bacharelado em filosofia e matemática na St. John's College. Eu morava com minha avó octogenária em Los Angeles. Ela era a mulher mais doce e sempre tão apoiadora de mim. Ela se encheu de orgulho quando fui contratada no Olive Garden. Então, depois de ser demitido do Olive Garden, continuei colocando meu uniforme da Olive Garden e saindo pela porta todos os dias porque não tinha coragem de contar a ela. Tempos dificeis.

Eventualmente, eu estava investigando as ruas de Los Angeles para a eleição de Barack Obama. Embora eu realmente não gostasse de pedir dinheiro às pessoas, eu adorava fazer parte de algo maior: Mudança e Esperança. No entanto, na minha vida diária, fiz o que muitos americanos de 20 e poucos anos fizeram - fartaram-se demais e se sentiram confusos, imaginando por que a vida não estava indo do meu jeito. Eu queria causar impacto e ver o mundo. Então eu me candidatei ao Corpo da Paz, o tempo todo esperando profundamente que algo melhor surgisse.

Um Voluntário do Corpo da Paz compromete-se com 27 meses de serviço vivendo da escassa renda de um local, aproximadamente 1/40 do salário médio dos EUA. Você não pode escolher para onde vai quando se filia ao Corpo da Paz, embora possa sempre recusar a oferta. Então, não, você não pode conseguir um lugar no Caribe, como eu esperava. Em vez disso, o Corpo da Paz examina seus idiomas e suas habilidades e determina onde você será mais prestativo. Como eu havia estudado literatura francesa na faculdade, estava indo para a África.

A incerteza do meu futuro montado. Eu tentei adivinhar onde na África eu seria designado, pesquisando quais nações africanas falavam francês e tinham contingentes do Corpo da Paz. Eu colei um mapa da África no meu chuveiro, e olhei para ele todas as manhãs, me perguntando em qual terra misteriosa eu iria. Eu não consegui os detalhes de onde eu estava indo por quase um ano inteiro.

Finalmente, no meu aniversário de 24 anos, recebi uma carta do Corpo da Paz. Abri-a e li que fui designado para a Tanzânia. Tanzânia?! Isso não estava na minha lista de possíveis países francófonos. Eu o imitei e achei que a língua nacional não é francesa, mas suaíli; que é a terra do Kilimanjaro, Zanzibar e Serengeti. É também na costa leste da África. Aparentemente, no meu ano de olhar para o mapa africano no chuveiro, eu negligenciei totalmente o lado direito dele.

Quer morar aqui?

Na verdade, eu estava mais desesperado do que qualquer outra coisa. Se eu tivesse um bom emprego, ou mesmo perspectivas de carreira, provavelmente não teria participado. Mas eu não senti que tinha uma opção melhor. Este foi um cartão wild absoluto e eu percebi que eu poderia muito bem jogar. Meus amigos e familiares me deram uma grande e amorosa despedida. Todos estavam tão orgulhosos de mim, apesar de eu não ter feito nada. Eu tinha quase certeza de que nunca mais veria nenhum deles.

Confira esse cara durão preparando o jantar para você na cozinha ao ar livre de sua cabana.

Os primeiros seis meses no país foram os mais difíceis da minha vida. Wilima, a escola onde morei por dois anos, ficava a 14 horas de ônibus ao sul da grande cidade de Dar Es Salaam, e depois a 75 minutos de caminhada pelas colinas verdes. Minha casa era relativamente luxuosa porque havia uma torneira de água marrom do lado de fora, um telhado de metal e três horas de eletricidade quase todas as noites. Eu estava lavando minhas roupas com a mão, recolhendo água da chuva para filtrar e beber, pegando o jeito de ugali (uma gelatina branca de farinha de milho e água) com a mão para colher feijão, aprendendo Swahili e Kibenna (a língua tribal local). ), banhar-se no balde, ir sem higiênico, cortar a grama em volta da minha casa com um “slasha” para manter o ambiente livre de cobras, comendo os insetos fritos que meus vizinhos pegaram e cozinharam, construindo um jardim, aprendendo a cultivar, ensinando matemática e física em suaíli, e me acostumei com a vida como uma celebridade (todos nas aldeias sabiam o meu nome, eu não sabia deles). Isso tudo parece muito divertido, certo? Bem, não foi. Não no começo. Eu tinha apenas internet suficiente para ver todos os posts do Facebook de clubes e Coachella dos meus amigos em Los Angeles. FOMO agonia.

Eu sabia que com um telefonema, o Corpo da Paz me levaria de volta para casa, sem perguntas. Eu disquei o número várias vezes, mas algo me impediu de completar a ligação. Em um ponto baixo, em uma das minhas primeiras aulas de matemática, eu dei aos alunos um exercício para calcular o número de dias, minutos e segundos até que meu serviço terminasse. Eu não podia esperar para voltar para casa e acabar com essa coisa toda da Peace Corps.

Kassian e Mary Mwenda com sua linda família

"Karibu" é provavelmente a palavra mais comum na Tanzânia. Ele se traduz em "bem-vindo", mas significa muito mais. Estou um pouco envergonhada por quão retraída fui durante meus primeiros meses, apesar da gentileza dos aldeões locais. Por fim, tornei-me amigo íntimo de uma colega professora, Kassian Mwenda, que era da aldeia vizinha de Matatereka.

Kassian me ajudou de todas as formas possíveis. Ele me contou sobre a história da aldeia de Matatereka, como ela havia sido formada artificialmente quando o socialismo estava em pleno vigor e as tribos foram empurradas para as aldeias. Ele explicou palavras e expressões que eu não consegui encontrar no dicionário. Construiu uma cerca em volta do meu jardim. Jardinado Maria, sua esposa, começou a me trazer comida todos os dias e a lavar minhas roupas. Eu fui Karibu'd.

Juntos, começamos nossa primeira operação bancária de grãos em minha casa. Foi um empreendimento bastante simples: na Tanzânia, o milho é consumido como prato principal no café da manhã, almoço e jantar. A demanda é constante, mas a oferta não é. Os agricultores colhem dentro de algumas semanas um do outro, mas o agricultor médio está desesperado para vender porque já faz tanto tempo desde a última colheita. Assim, muitos agricultores da Tanzânia não podem se dar ao luxo de esperar até que os preços subam, ou preservem as próprias plantações. Insetos, chuvas e mercados voláteis criam uma venda de fogo. Assim, quando a oferta ainda é alta, a maioria dos agricultores é vendida por preços muito baixos aos poucos intermediários que encontram, e assim o ciclo da pobreza continua.

Eu arrecadei cerca de US $ 1.000 de expatriados locais para investir em milho para a próxima colheita. Juntos, Kassian e eu usamos o dinheiro para comprar e armazenar cerca de uma tonelada de milho em minha casa. Alguns meses depois, vendemos o milho para nossa escola por cerca de US $ 2.000. Paguei a Kassian um quarto dos lucros e devolvi o restante aos expatriados. Como Voluntário do Corpo da Paz, não recebi nenhuma parcela dos lucros que facilitei, mas não me importei, meus olhos se abriram.

Eu mantive um arco e flecha sobre a minha mesa no Cheetah Development - útil para ataques de cobra ao redor do escritório

Quando minha sentença de 27 meses do Corpo da Paz foi concluída, eu fiquei no país, não fazendo uma viagem para casa por mais 6 meses. Eu me apaixonei: pela cultura, a terra, as pessoas, a linda e charmosa garota dinamarquesa que se mudou para minha cabana (altamente recomendada) e meu novo trabalho como gerente de logística da empresa social, Cheetah Development. Na Cheetah, permitimos que os agricultores captassem uma parcela maior do valor que criaram usando o modelo de microcrédito de Mohammed Yunnis, bem como a economia clássica. Uma verdadeira solução comercial para a pobreza, não outra causa de caridade, mas um negócio sustentável. Meu trabalho era simplesmente coordenar o movimento das mercadorias. Fácil, certo?

De jeito nenhum! A Tanzânia tem uma infraestrutura terrível para bancos e estradas, duas coisas que realmente ajudam um negócio. Eu andaria por horas por estradas rochosas em caminhões vazios de 12 toneladas, que eram muito caros para alugar e abastecer, apenas para descobrir que a estrada estava sendo lavada e intransitável antes que nossa vila fosse alcançada. Assinar os fazendeiros para contas bancárias era igualmente enlouquecedor, já que viajar até uma cidade bancária é muito caro para ser prático para pequenos agricultores. Além de tudo isso, depois de me mudar para a cidade com meu parceiro, nossa casa foi assaltada repetidamente e nossos vizinhos atacaram em suas casas. Como passageiro, sobrevivi a muitos acidentes automobilísticos em motocicletas, ônibus, tuk tuks - alguns mortais. Comecei a sentir que era hora de ir embora.

Foto cedida por http://www.robbeechey.com

Felizmente, no último minuto, fui admitida para fazer o meu MBA na Copenhagen Business School. Meu parceiro dinamarquês e eu fizemos as malas às pressas e fomos para o norte. Logo eu estava com os melhores talentos de negócios de todo o mundo, que estavam competindo por empregos bem pagos em bancos e consultoria. Eu ainda nunca fiz perto de 30 mil dólares por ano e senti imensa pressão para conseguir um emprego "adulto". Eu me candidatei a um cargo como analista de negócios na sede da IKEA. Ser contratado exigia um processo de vários dias de casos de negócios e entrevistas. Um entrevistador, Magnus Kerker, que seria meu futuro cofundador do NINAYO, na verdade recomendou que eu não fosse contratado na IKEA porque eu claramente me importava muito mais com “a ONU e coisas assim”. Magnus é afiado. Mas sua visão não prevaleceu e eu comecei meu novo trabalho. Eu me encontrei em outra aldeia estranha e estrangeira, desta vez em Älmhult, na Suécia.

Brrrrr…

Continuei obcecado sobre como melhorar a segurança alimentar e o comércio na Tanzânia e na África. Lendo Zero to One, de Peter Thiel, fiquei impressionado com sua agora famosa pergunta de entrevista: “Com que verdade poucas pessoas concordam com você?” Minha resposta imediata: a África pode se alimentar e ter uma economia próspera, não através de ajuda, mas através de investimentos com fins lucrativos.

Comecei a mapear o mercado NINAYO. O site permitiria que agricultores e mercados se comunicassem diretamente. Os fazendeiros não mais dependeriam de intermediários para vender suas colheitas. O desperdício de alimentos seria reduzido e melhores preços alcançados para os agricultores, chegando diretamente aos mercados. Se a Etsy pudesse estimular uma indústria de macramé em expansão como essa, poderíamos criar um pequeno rugido para o suprimento de alimentos na África.

No meu tempo livre na IKEA, continuei trabalhando na minha ideia. Eu construí uma equipe com Magnus e seu irmão Staffan. Reunimos o site e o nomeamos como NINAYO, Swahili para "Eu tenho plantações" e todos em maiúsculas porque gostamos da marca da IKEA. O lançamento do NINAYO foi emocionante. Voltei a entrar em contato com meus velhos amigos na Tanzânia e até fiz novos na minha mesa perto do Círculo Polar Ártico. Lentamente, ao longo dos meses, o NINAYO cresceu à medida que os agricultores na Tanzânia se inscreviam. Vimos a nossa onda de crescimento quando as colheitas de milho chegaram. Não há (quase) nada mais sexy do que uma curva de crescimento que vai para cima e para a direita. Trocas apareceram.

Neste ponto da história, você esperaria que eu largasse meu trabalho corajosamente e mergulhasse primeiro no empreendedorismo. Mas eu estava trabalhando na Suécia e as empresas são legalmente obrigadas a dar aos funcionários uma licença para iniciar seu próprio negócio ou estudar por um ano. Então, havia muito pouco risco em meu nome.

Futuro escritório do NINAYO? Mbamba Bay, Lago Malawi

Então eu peguei minhas modestas economias de coroas suecas e decidi, por pequenas razões, dar o salto. Eu viajei até as aldeias ao redor do Lago Malawi, onde a maioria dos nossos usuários opera. Entrevistei dezenas de agricultores, intermediários e compradores para entender melhor os pontos problemáticos da cadeia de valor. Um intermediário me disse: "NINAYO é como uma mina de ouro, mas eu não quero que ninguém mais saiba sobre isso". Isso é exatamente o que eu esperava ouvir. Por muito tempo, os intermediários tiveram informações comerciais assimétricas que eles (racionalmente) exploram para o máximo lucro. Embora os intermediários tenham muito mais capital do que os agricultores, eles raramente competem uns com os outros. Com o NINAYO.com, a informação de oferta e demanda é democratizada. Não há necessidade de viajar para cada vilarejo de antemão, as informações estão bem ali em um diretório on-line pesquisável. Esse intermediário em particular começou a precificar seus concorrentes, na verdade competindo para melhor atender os agricultores.

Revigorado pela minha viagem à Tanzânia, finalmente retornei a Los Angeles para desembarcar o capital semente que eu precisava para dimensionar o NINAYO, para que essa ferramenta valiosa pudesse estar nas mãos de todos os 240 milhões de agricultores na África Subsaariana. Estávamos interrompendo uma indústria massivamente ineficiente de US $ 12 bilhões na Tanzânia. Estávamos atraindo pessoas que nunca estiveram on-line antes porque criamos um produto que foi projetado especificamente para suas necessidades financeiras. Nós estávamos melhorando drasticamente a vida das pessoas.

Kassian Mwenda, membro da equipe do NINAYO, mostra a uma garota de loja como obter melhores preços para suas mercadorias em NINAYO.com

Eu bati em cada maldita porta VC da Silicon Beach ao Silicon Valley com este campo, conseguindo poucas reuniões e menos segundas reuniões.

Em retrospecto, eu entendi. Você gostaria de enviar um cheque a uma empresa de pré-receita para resolver um problema que você não entende em um país que não é possível encontrar no mapa? É um mundo grande com muitos lugares e indústrias interessantes, e a maioria das pessoas no Vale do Silício não sabe muito sobre os problemas na África Subsaariana ou sobre como a tecnologia pode resolvê-los. Sua perda. Após 3 meses de rejeição, voei de volta para a Escandinávia, exausto e quebrado, sem nenhuma pista para mim ... ou para NINAYO.

De volta ao trabalho, um amigo me perguntou: "quanto dinheiro você levantou?"

"Nenhum ... Mas nós temos o nosso nome lá fora e construímos uma rede realmente valiosa." Eu continuei defendendo: "Valeu a pena."

Ele riu: "Sim, mas você falhou".

Meu amigo estava brincando comigo e eu poderia ter feito a mesma piada de volta para ele. Mas uma parte de mim ficou arrasada por ele estar certo.

Certa noite, Magnus e eu nos reunimos em Malmö, na Suécia, para discutir o sombrio futuro do NINAYO. Quando cheguei em casa, vi minha mãe tentando entrar em contato comigo em todos os canais disponíveis. Aparentemente, o Expa Labs ligou para ela enquanto ela estava em outra ligação, "Me desculpe, eu não quero comprar nada do Expa" ela disse, começando a desligar. Graças a Deus ela não fez.

Em toda a rejeição, esqueci que tinha feito uma inscrição on-line para o Expa. Agora, Eric Friedman, do Expa Labs, estava me oferecendo para ir a São Francisco para se encontrar com seus parceiros para uma entrevista de 45 minutos em menos de uma semana. Esses parceiros incluíam o presidente do Uber, Garrett Camp, co-fundador do Foursquare, Naveen Selvadurai e uma série de outros pesos pesados. Um resultado favorável determinaria um investimento de meio milhão de dólares no NINAYO e um dos seis pontos em seus laboratórios, com essas estrelas do Vale do Silício participando ativamente de minha pequena startup.

Eu sinceramente não estava nervoso na reunião, provavelmente porque estava confiante de que era um desperdício de tempo de todos. A equipe do Expa depois brincou comigo que, depois da minha entrevista, todos se perguntaram por que eu não achava que a NINAYO era uma empresa do Expa, porque eles totalmente gostaram.

Isso foi há um mês. Graças ao Expa, o NINAYO continua a crescer e a melhorar os meios de subsistência de milhares de agricultores independentes em toda a Tanzânia, através da nossa plataforma de comércio on-line simples. Capacitamos os agricultores com as informações atuais de mercado de que precisam para expandir seus negócios. Este serviço é crucial porque, na Tanzânia, mais de 30% dos alimentos apodrecem, em grande parte porque a oferta e a demanda não se comunicam de forma eficiente. Ao usar informações de origem coletiva, a NINAYO fornece inteligência de negócios acionável para fornecedores e compradores, da mesma forma que a Craigslist, Ebay e Etsy têm.

Yuditha

Como exemplo, considere Yuditha, um pequeno agricultor de Mbinga, na Tanzânia. Yuditha é uma segunda esposa que depende de seu agronegócio para sobreviver. Ela ajuda o marido e sua primeira esposa com a colheita de café, mas o único dinheiro que ela guarda é o que ela pode vender de suas fazendas de tomate e cebola. Com a renda média da Tanzânia em torno de US $ 637 por ano, ela tem muito pouco espaço para assumir riscos financeiros ou investir em si mesma. Ao postar sua colheita de cebola no NINAYO, Yuditha encontrou um comprador disposto a pagar o dobro pela colheita. Ela vendeu o valor total com o mínimo de desperdício, arrecadando quase US $ 2.000. Duplicando sua renda, essa mulher empreendedora conseguiu manter seu filho Alfa na Escola Secundária, melhorar sua casa na aldeia e colocar dinheiro de lado para investir em uma próxima colheita mais generosa.

Durante seu discurso na última sexta-feira na Global Entrepreneurship Summit 2016, o presidente Obama elogiou os esforços de empreendedores e startups do mundo todo. O empreendedorismo coloca as economias em ascensão no caminho da prosperidade e capacita as pessoas a se unirem para enfrentar nossos problemas mais urgentes, da mudança climática. pobreza ”.

Listando histórias de sucesso em particular, o presidente Obama disse:

“Eu penso na startup da Tanzânia que ajuda os agricultores a reduzir suas perdas de safra…”

e então minha mídia social explodiu quando amigos de todo o mundo começaram a me dar um pulo: "Isso é NINAYO, certo?" "Claro que não", pensei. “Ou… espere… certamente poderia ser.” É surpreendente que, ao postar isso no Medium, eu possa esclarecer isso, mas, de qualquer forma, o presidente Obama estava endossando a missão do NINAYO na TV ao vivo.

Qualquer que seja a startup a que o Presidente Obama se referisse, a equipa da NINAYO envia um tremendo “Thank You” e “Asante Sana” ao presidente por apoiar publicamente os nossos esforços e os dos empreendedores iniciantes em todo o mundo.

Uma semana antes, depois de sugerir que ele estava interessado em trabalhar no Vale do Silício depois de sua presidência, eu twittou que o presidente Obama poderia ter uma cadeira no NINAYO. Eu realmente espero que o seu grito televisivo para o NINAYO seja um quid pro quo.

“Forças poderosas e ousadas virão em seu auxílio.” —Basil King (associo isso ao filme Quase Famosos)

Um movimento ousado leva você para fora do caminho, em novos desafios e soluções. Eu fiz alguns movimentos ousados ​​nos últimos 8 anos: movendo-se por todo o mundo, decidindo ficar parado quando os tempos eram difíceis e entrando em empresas de alto risco. Eu acho que isso funcionou porque a humanidade realmente quer apoiar o negrito.

Quando comecei NINAYO fiquei surpreso com quantas pessoas eu admirava queria fazer parte, trabalhar de graça, colocar dinheiro, compartilhar conselhos, apresentar-me para as pessoas certas, etc. E quando me mudei para a Tanzânia, eu estava Surpreso por quantas pessoas eu mal conhecia abriram suas portas e cozinhas para mim com um “Karibu” saudável. Eu acredito que há uma abundância de bondade em pessoas que só precisam de uma saída. Movimentos ousados ​​podem dar exatamente isso.

Foto cedida por http://www.robbeechey.com