Laos este cea mai bombardată țară din lume pe cap de locuitor. Din 1964 până în 1973, S.U.A. a aruncat peste două milioane de tone de articole pe Laos în timpul a 580.000 de misiuni de bombardament - egală cu un plan de încărcare a bombelor la fiecare 8 minute, 24 de ore pe zi, timp de 9 ani.

Aceste bombe aveau menirea de a perturba Traseul Ho Chi Minh, o rețea de poteci din junglă și munte, care au servit ca o rută logistică de aprovizionare pentru armata nord-vietnameză în timpul războiului din Vietnam.

Până la o treime din bombele aruncate nu au explodat, lăsându-l pe Laos contaminat cu cantități vaste de articole neexplodate (UXO). Peste 20.000 de oameni au fost uciși sau răniți de UXO în Laos de la sfârșitul războiului.

În septembrie 2016, eu și Rohan am încercat să retrăgem bicicleta în Laos pe bicicletă.

Sunt incredibil de recunoscător pentru Gladstone Memorial Trust pentru susținerea acestei aventuri. Acest jurnal foto este modul meu de a vă mulțumi.

După ce am zburat în Hanoi, am început călătoria prin asamblarea bicicletelor noastre în gara Dong Hoi. Rohan și cu mine posedăm know-how-ul mecanic al unui cartof, iar pregătirea noastră completă înainte de călătorie a implicat descărcarea Bike Doctor din App Store. În săptămânile următoare, aceasta va deveni o scenă comună: făcându-ne un prost minunat din noi înșine, fiind ajutați de localnici curioși și de ajutor, mulți dintre ei posedând cunoștințe enciclopedice despre toate lucrurile legate de bicicletă.

Drumul din Laos a urcat neobosit până la pasul Mu Gia. Această trecere a frontierei a fost punctul principal de intrare pe traseul Ho Chi Minh; până în 1966, 75% din toate camioanele traversau „Ușa morții”. Deoarece atât de mult trafic a trecut prin această vale de calcar zimțată, a devenit unul dintre cele mai bombardate locuri de pe Pământ - un pilot american l-a numit „cel mai nașpa locație din lume”.

Este evident în retrospectivă, dar că prima zi, la 11 ore pe șa, a fost un indiciu că acest turneu nu va fi la fel de ușor ca o plimbare în Paradele Regelui către sălile de curs din Mill Lane.

Din diferite motive practice, în principal că apa și solul se combină pentru a face noroi, calendarul războiului din Vietnam a fost dictat de anotimpurile umede și uscate ale regiunii indoceze. La fel de slăbită sunt ploile pe care americanii au lansat Operațiunea Popeye, un program de modificare a vremii în semănatul norului, menit să extindă sezonul musonilor. Au fost desenate doctrine de luptă pentru a se adapta naturii mamei.

Deci, în mod natural, Ro și am găsit înțelept să încercăm traseul HCM în timpul sezonului ploios.

Una dintre cele mai grele părți a turneului a fost de acord cu descoperirea constantă a expediției că există întotdeauna mai multă apă. Lucrul despre condițiile deluroase este că nu vezi niciodată ce urmează: de fiecare dată când ne-am ridicat pe creasta unui deal, am aflat că mai era o vale inundată dincolo.

Oricât de mult cu Ro și cu mine am vrut să ne culcăm și să murim, am fost captivați și inspirați de modul în care armata vietnameză de nord a menținut sistemul de trasee timp de nouă ani, în timpul sezonului musonului, în timp ce am fost bombardate fără încetare.

Există foarte puține informații despre traseul disponibil online și am făcut cea mai mare parte din planificarea rutelor noastre cu ajutorul imaginilor din satelit. Din păcate, poteca, prin definiție și design, a fost concepută pentru a fi invizibilă pentru ochii nevăzători din cer.

Stai la munte și știi că ești într-un spațiu mare. Stai într-o pădure tropicală, iar copacii te înconjoară, plimbându-te peste tine, aglomerați-vă din toate părțile. Simți, dar nu vezi vastitatea din jurul tău, ca un copil mic pierdut într-o mare cu picioare păroase.

Aceeași pădure tropicală care a adăpostit Viet Cong acum adăpostește întreprinderii multor operațiuni de extracție. Exploatarea ilegală se desfășoară în Laos, alimentată de cererea chineză și permisă de guvernarea cavaleristă. În 2013, Laos a exportat 1,4 milioane de metri cubi de cherestea, mai mult de 10x recolta oficială a lemnului.

O singură dată am intrat într-un convoi de oameni înarmați. Nu am pus nicio întrebare și am încercat tot posibilul să pară intens inofensiv, îndepărtându-ne cât mai repede pe cât ar permite coapsele noastre palide.

Este ușor să gândești războiul ca un marcaj în istorie, un episod de o oră cu sub-par care acționează pe Channel Channel. A fost crunt să văd cum conflictul continuă să fie o parte din viața de zi cu zi în Laosul rural. Este obișnuit ca casele să aibă o antenă de satelit și un crater cu bombe în față.

Chiar și așa, viața în Laosul rural continuă. Mă străduiesc să fac fotografii și să scriu cuvinte care sunt simpatice față de momentele liminale care alcătuiesc viața în anumite părți din Laos, care dezvăluie o moștenire a conflictului care este deodată întâmplător și jignitor, un „oh” indiferent și un „oh s” tulburat T.

Am ajuns până la Xépôn înainte de a merge spre est spre Hue, cel mai cunoscut rolul său în ofensiva Tet. Butasurile noastre erau incredibil de dureroase. Am făcut alte câteva fotografii cu plaja, piața, coapsele noastre, oamenii mâncând.

Am reușit să strângem ceva bani pentru Grupul consultativ de mină pe parcurs. Încă nu înțeleg întreaga semnificație a acestei călătorii, dar știu că am obținut o mare parte din experiență; am învățat multe despre noi înșine, despre ce înseamnă aventura noastră pentru noi, despre părți din istorie pe care alții ar prefera să le uite.

Dacă sunteți dornic să parcurgeți traseul Ho Chi Minh sau în altă parte din Vietnam și aveți nevoie de informații, dați-mi un pasager.

Vă recomandăm tuturor să încerce turul cândva. Nu trebuie să înotați cu bicicleta sau să alunecați cu noroi, deși noroi. Pentru a pune lucrurile în perspectivă, Ro nu a învățat cu adevărat să circule până la sfârșitul anului trecut și niciodată nu am mai fost în turism. Suntem încă incompetenți majestuos pe două roți. Călătoria Paradei Regelui către sălile de conferințe Mill Lane este încă o treabă.

Notă: De când am scris, Rohan și cu mine am aflat că Rebecca Rebecca (o motociclistă profesionistă) a încercat un lucru similar cu un echipaj complet de asistență, iar Red Bull a realizat un lungmetraj despre asta.

Având în vedere acest lucru, sperăm că călătoria noastră demonstrează că unele lucruri despre care oamenii fac filme nu sunt de fapt atât de inaccesibile, dacă sunteți dispus și suficient de prost. Mai multe fotografii aici.