Elefanter som strövar i Damaraland, Namibia. Ben Huh

Ett gapår runt om i världen lärde mig att uppskatta klichéer

Jag skriver för att komma ihåg vad jag lärde mig under de senaste 12 månaderna av vårt liv som reser till 37 länder. Jag skrev ursprungligen detta tankebrev till mig själv, men jag tar risken att publicera det. Jag hoppas att det är lika bra för dig som för mig.

Först:

Ordet tacksamhet verkar för litet för att beskriva hur lyckliga och tacksamma vi är för vårt gapår.

Andra:

Jag har förstått klichéer.

När Emily och jag planerade vårt gapår, fastställde vi inte mål. Detta var vår första utökade fritid för att undersöka vårt liv och lycka. Jag ville inte ställa förväntningar i fall av misslyckande. Men naturligtvis är det inte möjligt att starta en resa som vår utan förväntningar. När vi planerade våra resor började jag föreställa mig spektakulära stunder, förvänta sig fantastiska upplevelser, förutse god mat och drömma om spännande äventyr. Vi upplevde alla dessa saker, men de avvikde kraftigt från min mentala image. Vi flög en drönare på alla sju kontinenter, höll en babypandabjörn, såg soluppgångar och solnedgångar färgade de jättelika Moai-statyerna på påskön, argumenterade vår väg ut från krokiga poliser som krävde mutor och seglade Medelhavet. Med uppåtupplevelserna upplevde jag nedgångarna. Jag började skriva en bok, men stoppade projektet halvvägs. Jag kämpade med depression, besvikelse och frustration. Jag saknade våra vänner.

Med andra ord, ett års resa var precis som att leva något annat år i mitt liv: full av överraskningar. Trots att omständigheterna var extraordinära återupptar livet sitt bekanta mönster oavsett hur stora eller små våra liv blir.

Lever drömmen

Ett gapår av resor låter som en fantasi för många: kostnaden, tiden och logistiken är svåra att övervinna. Ett gapår lät som en fantasi för oss för bara några år sedan. Även med sättet att ta ett års ledigt arbete var beslutet att "sätta livet på vent" eller "avsätta våra ambitioner" mycket svårare att övervinna. Ett gapår går mot kärnan i en livstid av att få höra att "arbeta hårt och spara för pension". Men som alla stora, komplexa utmaningar, började vår tro på att vi kunde göra det med en liten handling: ett Google-dokument med 30 platser vi ville besöka. Emily och jag rankade platserna i ordning efter tidskänslighet. Kuba stod till exempel högt på vår lista eftersom vi ville besöka innan det öppnade upp för amerikansk massaturism, och Maldiverna innan de stigande haven svalde det hela.

Författaren kyler med en pandabjörn i Chengdu, Kina. Emily Huh

Vi hade satt oss ett mål att besöka alla 30 platserna på vår lista innan vi fyllde 60 år. Varannan månad har vi reviderat listan och lagt till fler detaljer. Grunden låg i att sätta våra drömmar på papper. Sedan åtog vi oss att spendera pengarna för att göra det oavsett hur mycket det uttömde våra besparingar. När allt kommer omkring finns pengar som ska användas, inte för att tas till graven. När jag insåg att det var dags för mig att avgå från att vara VD för The Cheezburger Network, tjänade vår lista som en anledning och en mall för de platser vi ville gå. Resten var block och tackla planering. Jag kan bygga om ett företag. Jag kan återfå min karriärstege. Jag kan inte leva mitt liv igen.

Ändå, annat än roligt, som rättfärdigade att ta ett år att resa gjorde mig skyldig. Men de bästa berättelserna är smidda från extrema åtgärder.

Medan de praktiska aspekterna av resor kom som andra natur för mig, tog det månader att nöja sig med mentaliteten ”att inte fungera.” Planerings- och förberedelserna var ett heltidsjobb som min fru hanterade med fantastisk nåd och uppmärksamhet på detaljer. Jag lyckades med vår ekonomi och de udda resorna, som att köpa en scooter utanför Craigslist i Vietnam och åka den till Angkor Wat, hur man kan leva ur en skåpbil i den australiensiska Outbacken under en 119 graders scorcher och den obligatoriska veckan belagd med damm på Brinnande man. Vi föll i en bekväm rytm av ge och ta. Att spendera 24 timmar om dygnet i 365 dagar inom 100 fot från din partner är inte för den obemannade. Trots stora mängder irritationer och enstaka argument hjälpte denna erfarenhet oss att ansluta efter 9 års samarbete. Det bekräftade att vi väljer att förbli djupt förälskade och bekräftade att hur vi älskar varandra bara är vår verksamhet. Det är förvånande hur mycket du kan lära dig om en person du har varit gift med i nästan ett decennium. Men mycket mer att lära kvar mellan oss eftersom vi är dynamiska personligheter vars upplevelser förändrar oss på olika sätt. Även efter ett år kämpar vi fortfarande för att kommunicera. Det jag tror med starkare övertygelse nu är att jag är djupt tacksam för hennes tålamod och villighet att resa.

En eldig solnedgång bak en rad Moai-statyer på påskön, Chile. Ben Huh

Det vi bodde var ett sagoliv: ett år med nätter tillbringade (mestadels) i plyschhotell som ligger på exotiska landskap, äta äkta mat och äventyr till våra gränser. Jag lärde mig till och med uppskatta jazz. Men under första halvåret av vårt år kunde jag inte lämna bakom min besatthet av framgång. Jag missade uppmärksamheten och spänningen i entreprenörskap. Det var inte förrän jag var redo att ge upp entreprenörskap som jag insåg att det var ett val. Jag är inte avsett att vara en entreprenör. Jag är inte skyldig framgång. Jag är inte tänkt att vara någonting. Varje steg är ett val, medvetet eller omedvetet, begränsat av verkligheten och mina lyckliga omständigheter. Innan vårt gapår värderade jag många av de ytliga topparna i affärer över det meningsfulla. Kanske var det av nödvändighet. Kanske var det av glädjen det gav mig. Men det jag vill ha djupt nu är att fortsätta ett liv i lärande för att avslöja denna världs hemligheter och skapa något som älskas.

Vänder hörnet på mig själv

Min depression vände hörnet i Ho Chi Minh City, ungefär halvvägs in i vårt gapår. Jag såg tusentals människor på skoter på gatorna nedan rör sig som en svart myrflod. Bussar svävade in mellan dem som blad som surfar nedströms. Hur kom alla dessa människor hit? Hur tjänade de alla? Hur kan så många människor finna lycka? Det enda svaret jag kunde komma med var ”på sitt eget sätt.” Det hjälpte mig att komma till rätta med vad jag ville av entreprenörskap. Jag lärde mig att lägga bort en stor del av det självpålagda trycket att ”göra det stort.” Jag började se prioriteringen och i vilken ordning entreprenörskap bör struktureras. Grunderna i affärer handlar inte om storlek och framgång, utan fokus, kvalitet och en passion för att lösa de hårda problemen. Applåderna korrelerar inte till framgång. Jag vet ändå att jag kommer att fortsätta att kämpa med den här lektionen under lång tid framöver. Det kommer att finnas många avlånade lärdomar i år som jag inte kommer att förstå på ett tag.

Tar en dammig paus på sidan av en ny väg någonstans i Kambodja. Ben Huh.

2013 började jag undersöka de grundläggande övertygelserna om vem jag är och vad som gör mig nöjd med min VD-tränare Khalid Halim. Han berättade då för mig att "kaninhålet går djup." Jag hade ingen aning om hur djupt det kunde gå. När jag började gå ner i kaninhålet på "vad jag gör", var det bara en annan tumling ner i hålet för att undersöka "vad jag tror." Jag tillbringade andra hälften av mitt gapår där nere. Min utbildning kom från att titta på hur andra lever runt om i världen och läsa så många böcker som jag kunde. Under våra resor blev vi ibland generade över våra fördelar. Men vi lärde oss att det är bättre att säga "tack" än "ledsen." Det är bättre att vara tacksam än generade över vem vi är och vad vi har.

Det finns enorma klyftor mellan vad folk tror att de tror och hur de agerar i verkligheten. Men det är klart för mig att tro driver personlig handling. Det kan ofta vara inkonsekvent eftersom vi inte har testat vår tro. Att se ojämlikheterna i världen och den smärta som människor orsakar varandra kan få nästan vem som helst att tro att vi lever i en värld av ondska. Men en väl testad tro kräver ett brett perspektiv. Medan världen verkar otrogen i färsk smärta och förstörelse har det gjorts enorma framsteg under det senaste halvseklet. Ja. Avlägsen historia spöker fortfarande denna värld. Kolonialismen ledde till tiotals miljoner dödsfall i de två världskrigen. Men sedan dess har mänskligheten drivit långt och djupt, om än ojämnt, till att bygga ett mer fredligt och rättvist samhälle. Jag talar inte från irrationell optimism. Vi missade tre terroristattacker med bara några dagar. Vi har träffat de extremt fattiga, de systemiskt förtryckta och grät på de omärkta gravarna för folkmordoffer. Vi grät för att vi konfronterades med vår hjälplöshet.

Allt som leder till den mörka sidan

Förtrycket, förstörelsen och folkmorden började med rädslan för ”andra människor.” Rädsla som ledde till hat. Då ledde hat mot rättfärdigandet av att dehumanisera de andra. Det finns två universella berättelser i världen: de vackra berättelserna om kärlek och de fula tomorna av rädsla. Om vi ​​ska se fred på jorden, är det dags att vi växte ut från det räddade evolutionsgreppet. Tyvärr kommer det inte snabbt att övervinna 6 miljarder år med utveckling.

Havanna, Kuba. En oförglömlig plats för motsägelser och ideologiska glädje. Ben Huh

Trots allt som håller oss tillbaka, lever vi i en fantastisk värld. Våra personliga friheter och dessa årtionden av relativ fred spridde sig inte ens ut på världens enda hörn. Handel och dess enorma rikedom har gett oss färre skäl att plundra och plundra våra grannar. Vetenskap och resonemang gav oss verktygen för att ifrågasätta myt och mysterium. Frihet från öde gav oss tid och energi att kämpa för mänskliga rättigheter. Starka institutioner gav oss stabilitet och skyddade oss från interpersonellt våld. Våra romantiska uppfattningar om de glada svunna åren är bara hallucinationer. Som art har vi mätbart aldrig varit mer hälsosamma, aldrig varit rikare, aldrig varit friare, aldrig varit mer fredliga och aldrig varit mer skyddande för miljön runt oss.

Mänskligheten har intelligensen för att överleva den hårda verkligheten i naturen och oss själva. Den intelligensen vet att vi har mycket mer att lära. Experter har fel, inte för att vetenskap och kunskap är falska, utan för att mänskligheten är benägen att ett mylder av kognitiva fördomar och människor ständigt överträffar bortom sin smala expertis. Världen är både komplex (består av många enkla delar) och komplicerad (består av många okända delar). Svaret på felaktiga experter är inte att avvisa vetenskap och kunskap, utan att göra ödmjukare och bättre experter. När vi delar våra kunskaper med andra spelar berättelser något, men lyssna betyder lika mycket.

Inget ögonblick under våra resor representerade den komplicerade trassliga strukturen i den moderna världen som vår tid i Antarktis. Vi kajakade i Wilhelmina Bay utanför Antarktishalvöns kust omgiven av mer än ett dussin knölvalar. Under decennierna innan jag föddes försvann valar nästan för att valfångstindustrin hade ett kraftfullt ekonomiskt incitament för att skörda valspala, ben och kött för olja, elfenben och mat. Generationer av dessa milda, intelligenta varelser såg människor och deras fartyg som dödliga hot att frukta sig. Men ökningen av petroleumsindustrin och dess produkter gjorde jakten på valar mindre lönsam och gav mänskligheten tillräckligt med tid att organisera ett nästan globalt förbud. Den nuvarande generationen av valar är unga nog för att de aldrig sett ett valfartyg. För denna generation är vi en nyfikenhet. Vi satt i våra kajaker i den monokroma tystnaden och såg dem dra ut sina enorma huvuden ur vattnet för att titta på oss, blåsa bubblor och cirka försiktigt runt våra små, bräckliga kajaker.

Komplexitet kontra enkelhet

Medan vi firar framgången för miljöverksamhet och vår kollektiva upplysning, utan petroleum, hade valar varit för värdefulla för att lämna levande. Men med petroleum står alla arter på jorden nu inför ett nytt hot från klimatförändringar. Samtidigt driver den myopiska strävan efter ekonomisk tillväxt allt mer blodbad. Vi slog läger med härdade män med mjuka hjärtan som skyddade hotade svartnoshörningar från tjuvskyttar i Namibias ständigt torkande land. Men valar och noshörningar har en chans precis som oss andra. Det är inte en populär berättelse att tänka att olja hjälpte till att rädda valarna eller att höja människor ur fattigdom drivs med tjuvjakt. Kanske är det dags att tänka om dogmen bakom våra berättelser.

Dogma är enkel. Den är passionerad och full av kraft. Det lockar i dess falska absolutism. Å andra sidan är moderation en surr. Det är komplex. Det är inte sexigt. Men måttlighet och kompromiss erkänner mångfalden på denna planet och dess många röster. Moderering är styrning. Fred. Ett samhälle som lutar från ett extrem till ett annat är ett instabilt. Jag skulle mycket föredra ett samhälle som fortsätter att öka sig mot mer rättvisa och mer vänlighet - även om det betyder att jag inte får det jag vill ha just nu.

En tonåring tar ett dyk från den återuppbyggda Stari Most i krigsherjade Mostar, Bosnien. Ben Huh

I år har jag övertygat mig om att världen fortfarande är i rätt riktning. Rädselshandlarna kan bara dra sig från en källa med lögner. För att fortsätta måste vi fortsätta söka efter sanningar och slåss för att stödja objektivitet trots våra egna heliga kor. Det finns miljarder människor i alla länder och varje tro för vilken mysterium är heligt. Att avslöja ett mysterium gör det inte mindre vackert eller andligt eftersom sanningen avslöjar mer underliga mysterier. Och för att hitta sanningar måste jag vara öppen för att ha fel. Jag måste lugnt utforska min egen konflikt och förvirring. Jag måste vara villig att förändra mig med lärdomarna. Men eftersom civilisationerna har kommit och om och om igen är framsteg som uppnåtts inte för evigt. Världen rör sig bara till det bättre om miljoner, kanske miljarder, gör samma insats. Som vi har sett flera gånger kan människor som börjar med goda avsikter hamna i mord och tortyra de som de säger för att skydda.

Men vad kan jag göra? Jag är bara en person på den här planeten för ett tillfälligt besök. Jag har ingen betydelse i tidens epos. Det jag lärde känns som en klisjé men för första gången är det verkligt.

Vad kan jag göra?

Jag väntar inte. Jag kommer välja. Om jag misslyckas väljer jag igen.

Mina val kanske inte är svaret som alla letar efter, men det är val som är i linje med min grundläggande övertygelse:

  • Jag är här för att upptäcka sanningar. Att vara nyfiken. Att vara öppen för att ha fel. Att lyssna utan att fatta dom.
  • Jag är här för att vara närvarande. Att leva ett medvetet liv. Att leva orädd. Att uppleva, inte konsumera.
  • Jag är här för att ansluta positivt. Att fylla de runt omkring mig med framtidens hopp, nuets glädje, med ärlighet från mitt förflutna.

Idag tar jag ett djupt andetag för att utrota rädslan för min framtid. Varje kapitel slutar och vår tid i Seattle kommer att vara över efter en förra sommaren. Sedan börjar vi ett nytt kapitel i San Francisco. Jag vet inte vad jag ska göra härnäst. Jag vet inte om jag kan bidra till framsteg. Men jag kan försöka. Den mest snedda poängen i historien är mellan dem som sa "vi kan inte" kontra de som sa "vi kan."

Vi kommer tillbaka förnyade för att göra det vi älskar med människor vi älskar på en ny plats vi kommer att älska.

Slutligen är vi djupt tacksamma för vår familj, vänner och alla runt om i världen som hejade oss under vårt gapår.

Tack.