Längdskidåkning i Zakopane

Granträdene vajade i den iskalla vinden, ryckte upp snöar med pulveriserad snö från sina flingdammade grenar och kastade en lång skugga mot morgonljusets fläckar som hittade sin väg genom skogen.

Rörelsen av skogen var praktiskt taget det enda ljudet, spara några tweetande sparvar, synliga då och då när de slängde sig mot de vita kullarna och tändes på de spiny grenarna här och där.

Snöiga landskap med trähus i Zakopane | © Pawel Pacholec / Flickr

Jag var helt ensam. Inte förlorad, men ensam. Någonstans djupt i de höga Tatrabergen som stiger som ett stort slaviskt bult av sten och sten mot den slovakiska gränsen i södra Polen.

Jag lämnade staden Zakopane (landets självutnämnda vinterhuvudstad) bakom de tidiga timmarna; på väg bort från de charmiga gorale (fjäll) stugorna och deras varumärke trägavlar och takfot, alla stickade i botten med dolkliknande istappar och dämpade med lager av ny snö på toppen.

Det hade varit en snöstorm över natten; säsongens första här. Hela Zakopane-dalen var dränkt i vitt. Överallt från den välvda ryggraden i den mäktiga Giewont-toppen i söder, till de svagt synliga skidbackarna i Kasprowy Wierch i fjärran, var en blek, snövit. Endast en liten omkrets av våt lera återstod mot varje granträd; de enda fläckarna som är orörda av de nattliga flurriesna.

Snöiga landskap med trähus i Zakopane | © Pawel Pacholec / Flickr

Jag gick österut, mot där de polska krogarna och branta takstugorna i den lilla byn Kościelisko grodde ut från de böljande fälten. Här gav de slingrande bergspåren allvarligt vildmarken.

Vägar ledde in i skogen. Jag pressade framåt och djupt inuti, mina skidor gled och knäckte den ostänkta snön; mitt andetag tappar mot den lugntårade luften, kallt, skarpt och upplyst med den guldgula glödet från 07:00-ljuset.

Jag gick med på en av de markerade längdskidspåren som går längs kanten av regionens uppskattade Tatra nationalpark. Då och då lutade de kolossala konturerna av de mejslade topparna i sikte och dominerade de små klyftorna mellan grönspirorna i granlundarna.

I ett ögonblick fanns det det monströsa berget Kresanica, som tappade bort i en vertikal mur av sten och iskakad sten, vindar som piskade över dess triangulära toppmöte - Polen på ena sidan, Slovakien på andra sidan. Då var den borta, skogen tog kontroll över skyline igen.

Skidspår i Zakopane | © JRF

han skogsbotten. Jag passerade kluster av pinecones som glimmade under fläckar av mousserande snöflingor här och där. Jag korsade kolossala trädstammar, draperade i vinstockar och döende murgröna.

Jag korsade en liten bergsström, knappt synlig nu mellan de fragmenterade delarna av säsongens första is, babblande och surrande; bara en sorglig skugga av sitt våren själv.

Minuterna gick långsamt. Mina smala turskidor pulserade för alltid mot den mjuka snön. Jag, som skar genom den arktiska luften, är angelägen om att se vad som behandlar skogen som gömde sig bakom sin nästa krökning, eller vilka snöskorpade läckerheter som satt i nästa kull.

Zakopane skog | © Monica Kelly / Flickr

Plötsligt föll träden bort, och skogsspåret breddades till en vidsträckt strålande vit. Solen var nu hög i sin mitt på morgonen; strålarna som studsade av enstaka snömotte när det snodde och vände i luften.

På fjärran steg de låga foten av Tatras, och avskärde Zakopane från de rullande slättarna i centrala Polen och Krakow i norr. Jag kunde konstatera de tidiga fågelskidåkare som åkte ner pisterna på orten Polana Szymoszkowa. Jag kunde se kopplingarna i bergstjärnor som kläckte kolrök av rök från skorstenarna vid botten av körningarna.

Zakopane bergen | © JRF

Jag märkte några skidspår framför mig. Någon hade varit här tidigare; ensam och på samma plats, skumma över den orörda ytan på detta tidiga snöfall innan någon annan hade tänkt att komma. Jag bestämde mig för att snida min egen väg över snön; att sätta mitt eget märke under den första vintertäckningen av Polens vinterhuvudstad.