Den bästa semester jag aldrig planerat

Jag tog varje foto du ser i den här berättelsen. Jag vet, jag kan inte heller tro det.

Min syster ville åka till Island.

Min syster bjöd in mig, min man och våra två bästa vänner, Kristina och Ted, att åka till Island med henne och sin man.

Min syster hittade resebyrån, som skickade en lista med aktiviteter. Det fanns tre val per dag för alla tio dagar på resan. Jag kontrollerade tio rutor. Resebyrån hanterade allt annat.

Min syster skickade mig den flygningen hon tog till Island. Jag bokade samma.

En vecka innan vi skulle åka, bröt min syster foten.

Och så började mitt bästa semester i mitt liv att jag, utöver namnen på tio utflykter, bokstavligen visste ingenting om.

Innan du börjar arbeta på Medium skickar de ett frågeformulär så att du kan berätta för företaget lite om dig själv. En av frågorna ställer: "vad ser du mest fram emot i år?" Jag sa, "åker till Island" och så på min första dag på det här jobbet fick jag Lonely Planet's bok om Island.

Dagen efter att min syster bröt foten, knäckte jag bokens ryggrad för första gången och började uppriktigt läsa.

Jag är en fulländad planerare. Jag flyger inte vid mina byxor. Ibland låtsas jag att jag inte är en kontrollfreak, men det är en lögn. Okända gör att jag vill tappa.

Min systers planeringsförmåga skämmer mig, men för vår semester på Island hade jag bestämt mig för att bli galen, släppt håret, gå på den vilda sidan och låt henne göra allt. Jag skulle göra det hon berättade för mig, betala det hon berättade för mig att betala, flyga dit hon berättade för mig att flyga och låta semestern bli en överraskning.

Flygande över Atlanten utan henne, jag visste följande saker:

  1. Jag var på Island i tio natt och elva dagar
  2. Vi fyra skulle dela en bil som inte var fyrhjulsdrift
  3. Vi var på det som kallades "self-drive cirkeln ön tur"
  4. Jag skulle utforska Reykjavik, gå på en glaciär, åka med zodiakbåt, gå i två grottor, simma i naturbad och åka forsränning
  5. Jag hade köpt 200 megs data för min iPhone att använda internationellt

Att packa för en resa där du inte är säker på vad du gör är ett äventyr i sig själv. På något sätt lyckades både min man och jag packa allt i två resväskor och två ryggsäckar - och vi använde allt vi tog med *. (* Förutom en klänning jag packade. Island är uppenbarligen inte så snygg.)

Vi anlände till Island runt midnatt och kom till vårt första hotell strax före två, varefter vi fick veta att alla restauranger var stängda. Vi var hungriga, så vi vandrade ner en väg mot ljudet av människor och vände in i butiken där en berusad tjej ätade en korv. Vår första måltid på Island var närbutiker korv och nachos.

I Islands närbutiker har de en krydda som kallas ”hot dog dressing”.

Nästa dag träffade vi Kristina och Ted i det första hotellet som bokades av vårt resebyrå. Var och en av oss hade något som heter Reykjavik City Card - vi köpte var och en för den första och sista dagen på resan (för det är vad min syster gjorde).

När vi läste finskriften lärde vi oss att korten fick oss en gratis åktur på all kollektivtrafik, till museer och till deras offentliga simbassänger.

Det var då, i lobbyn, när jag höll våra tio dagar långa semesterpaket från ett resebyrå som vi hade haft begränsad kontakt med, att jag bröt tystnaden och sa: ”Ingen av oss vet vad vi gör under denna semester, gör vi?"

Vi tar oss själva mycket på allvar

Vi skrattar alla ut och skrattade.

Det visar sig, de fyra av oss är inte så odlade, och Reykjavik är inte så stor, och vi var alldeles för trötta för att ta reda på simbassänger. Så om någon vill ha åtta Reykjavik City Cards vet jag en plats att få dem.

Vi besökte Hallgrímskirkja, Islands kronjuvelkyrka och pärlan (de två sakerna som anges i vårt resepaket som saker att se för dagen). Pärlan visade sig vara ett gigantiskt vattentorn med en fin restaurang och en cafeteria i den. Vi tillbringade ett par timmar på att dricka små flaskor vin, prata och skratta.

Vi hittade vår första middag med min 200 megas dataplan (en högt rankad restaurang på TripAdvisor), där jag reflekterade över det faktum att vår första dag på Island kunde sammanfattas som "besökte en konkret kyrka och satt i en cafeteria."

För att vara rättvis är det en jävla fantastisk betongkyrka

Jag skulle inte ha haft det på något annat sätt.

Nästa morgon vaknade jag skarpt ögon och buskade för att få veta att gratis hotellfrukost på Island a) har fantastiskt kaffe, b) är ganska mycket alltid detsamma, och c) serverar bara ångade ägg, som jag nu har kommit att gilla på ett slags Stockholm-syndrom. Sedan tog jag en buss för att få vår hyrbil och frågade i full uppriktighet om de trodde att vi kunde passa fem resväskor och fyra ryggsäckar i bagageutrymmet. De svarade med "... det är en vagn?"

Jag lärde mig också att bilen kom med mobil wifi och uppgraderade paketet från en gig data till obegränsad. De flesta skulle tro att att betala sexton euro för wifi för bil är en rip off, men vid dag två hade vi redan använt sex spelningar med data. Lektion för biluthyrningsbutiker: erbjuder inte obegränsat internet till fyra personer i teknikindustrin om du inte vill att de ska testa gränserna för vad du anser som "obegränsat".

Jag återvände triumferande med bilen, som vi packade till gälarna med vårt bagage. Ted återvände sedan med snacks - fyra stora plastsäckar av dem - och vi proppade mandelsmör och bröd och druvor och Doritos och chokladmuffon och jordnötter och cashewnötter och flaskor med vatten i varje krök och cranny möjligt i vår vagn.

Det var bara början på dag två och jag hade skrattat mer på fyrtioåtta timmar än jag hade gjort det senaste året.

Bortom min man, det finns ingen på jorden jag kunde tillbringa tio dagar med, utan stopp, annat än Kristina och Ted. Vi var vänner före resan, men vi hade bara känt varandra ett par år och hade bara bott i samma stad i några månader. Vi var vänner, men vi var inte vänner. Nu? Vi är vänner. Jag är ganska säker på att vi lärde varandras djupaste, mest irriterande idiosynkrasier under den resan. Det kommer att hända, när du tillbringar cirka sexton att vakna timmar tillsammans varje dag - ibland över sex timmar av dem i en bil.

Varje kväll skulle jag titta på resan till nästa dag, kartlägga hur länge vi skulle vara i bilen och ibland säga något som: ”oh shit, ni. Vår nästa aktivitet är klockan nio i morgon och det är två timmar bort, eller "helig skit, vi kör över sex timmar imorgon och jag har en sex timmars forsränning", eller "visste du att det här var en isgrotta? ”Eller“ åh, wow, det här är klassfyra forsar. Är det svårt? ”

Vi gick in på varje utflykt med noll förväntningar och för varje utflykt, våra förväntningar var helt blåst bort.

Här är saker som jag lärde mig under vår semester av oplanerade, outforskade utflykter:

  1. Drysuits är verkligen svårt att ta på.
  2. Golden Circle har en massiv geyser som sprutar vattenflöden var femte minut och "vattenfallet" du kan se är helt jätte- och underbart.
  3. Glaciärlaguner är orörda pooler av glas med isberg som är så hisnande att du måste fortsätta säga att du fortfarande lever verkliga livet.
  4. Det finns verkligen inte många människor på Island alls.
  5. Det finns många broar med en spår.
  6. Landskapet förändras varje timme eller så, och om du kör i genomsnitt två timmar om dagen kommer du från böljande kullar till lavafält till vattenfallspräckiga klippor och tillbaka igen när du reser från ett hotell till ett annat.
  7. Det är verkligen trött att flytta hotell varje dag.
  8. Jag är ganska säker på att det finns ett enda soundtrack som varje hotell spelar vid frukost, som sträcker sig över trettio år med musik men med bara trettio låtar.
  9. Får kan och kommer att köra vid din bil.
  10. Det finns dessa dumma vita fåglar som sitter på vägen eftersom de tror att det är vatten och du måste svänga så att du inte slår dem.
  11. Ibland tar GPS (eller papperskartan med din rutt markerad på i) dig till en grusväg som blir lite mer än en fotväg och ibland kommer du på en konstruktionspersonal som bokstavligen bygger vägen och måste du köra igenom det de inte har byggt ännu för att fortsätta på din väg.
  12. Ångade ägg är konstiga.
  13. Avokado kan saftas och är läckra.
  14. Isländarna är verkligen, riktigt vänliga och om de träffar din parkerade bil, kommer de att gå in i hotellet där du bor, få receptionen att väcka dig och leda dig genom försäkringspapper som är helt isländska så att du inte blir laddad av ditt uthyrningsföretag.
  15. Isländskt vatten av alla slag är det bästa du kan dricka och i många fall kan du dricka direkt från en glaciär, bäck eller sjö, som när du snorklar eller har fallit från en flott i mitten av några forsar.

Och nu, de fotografier som får det att verka som om jag är en sätt bättre fotograf än jag egentligen är.

Vårt första stopp för resan var till Silfra, där du kan se 100 meter under vattnet. Det är den överlägset mest fredliga, kusliga och surrealistiska snorkelupplevelsen i mitt liv, om du klarar av att svängas i en klaustrofobi-inducerande torrdräkt (som du kommer att vara tacksam för, eftersom vattnet är cirka 2 grader celsius).

Samma dag körde vi också Golden Circle, där vi besökte Stokkur-gejsern. Medan vi oavsiktligt vandrade till en campingplats eftersom vi inte hade någon aning om var den verkliga gejsern var, hörde vi människor skrika av glädje och såg gejsern bryta ut på avstånd långt till vänster (vilket är hur vi tänkte ut att vi skulle gå fel ). Jag var ledsen, för jag tänkte att vi skulle missa utbrottet och det skulle ta en timme eller mer för att se en annan - men fem minuter senare, medan mina kompisers rygg vände sig efter en bild, utbröt det en andra gång. Jag tänkte att jag var ganska mycket den värsta vänen någonsin för att jag saknade ännu ett utbrott (trodde att de var sällsynta). Självständighet var inte ett problem: vi såg att gejsern utbröt sex gånger på en halvtimme.

Efter gejsern ville Ted verkligen se Gullfoss vattenfall. Jag bad nästan att hoppa över det; vi har varit ute ett tag, det var lite kallt, och jag visste att jag hade en två och en halv timmes bilresa till vårt nästa hotell.

Jag hjälper min tunga och på vattenfallsparkeringsplatsen såg jag Ted springa som en galning för att få några bra foton av fallen vid solnedgången. Jag gick långsamt nerför backen med min man och förväntade mig att du skulle se ett vanligt vattenfall. Vi hörde vattnet tränga som ljudet från tusen hästar, vände en sväng i vägen, och jag sa, "heliga guds mor, jag tror att det är större än Niagara."

Detta foto är bara en nivå av Gullfoss. Det finns tre. Du kan se hur fler vattenfall porrbilder på Google. Det här är också en av de många gånger jag sa till min make, "är det här riktiga livet? Det här är verkliga livet. ”

Jag hoppade nästan över detta vattenfall, som en rövhål, för jag hade ingen aning om vilken absolut löjlig semester jag var på.

Efter det ögonblicket var svaret på varje utflykt utan tvekan ja.

För att jag kunde se och fotografera regnbågar som den här var en normal, vardaglig händelse, och jag ville inte missa någonting.

GÖR INTE DETTA FOTOSHOPPET? HUR ÄR DETTA VERKLIGA LIV?

Nästa dag åkte vi på en glaciärvandring. Jag säger "promenad" eftersom det faktiskt var promenader, men det fanns också en betydande mängd "vandring" i den här vandrande promenaden. Och med det menar jag, vi klättrade upp många hundratals fot på is med stegjärn medan vi hade hårda hattar så det var verkligen inte en promenad alls.

När du tittar på en bild av glaciären, med oss ​​som står ovanpå, kan du inte riktigt förstå hur stor ismassan är. Våra hjärnor kan inte förstå det.

För att hjälpa dig förstå ska jag visa dig bilder av oss som står i sprickan bakom vårt gruppskott - det som ser ut som ett slags litet hål i marken - och du kommer att förstå hur långt borta de enorma bergen var från oss och hur myrliknande vi är.

Och nu, genom att zooma ut lite mer, här är ett panorama från en iPhone. Om du tittar noga kan du se tre personer över isen.

Vi var så mycket, väldigt små mot en karrig utsträckning av perfekt is.

Glaciärlagunen vi såg nästa dag var också lika häpnadsväckande och ödmjuk. Innan jag åkte på denna resa visste jag vad en zodiakbåt var: det är en hopfällt flott med en motor på. Jag föreställde oss att vi zooma runt en sjö med isklumpar runt oss.

Istället såg vi detta.

Om du har några illusioner om att det är isklumpar, här är vår båt, i skala.

Jag kan visa er kanten av glaciären som matade denna lagun, men det är inte vettigt för dig. Du kommer att se en isvägg och inte inse att vi är hundratals meter från den, att den tornar sig upp i himlen, att höjden på denna vägg dvärger isberg som dvärgade vår båt.

Klockan var sju på kvällen då vi tog denna båttur, solen sjönk på himlen i en nästan aldrig slutande solnedgång (isländska somrar, i slutet av augusti, har skymningstimmar som sträcker sig till tio på kvällen). Vi såg många sälar - vi var ibland så nära att jag nästan kunde röra vid dem, och kände att om de var mer tama, kunde jag sälja deras huvuden. Allt var så vackert, så klart, så rent, så tyst - det kändes som att jag inte ens skulle behöva andas.

Nästa morgon tog vi en snabb omväg till jätte- stenar som för våra spelare ögon såg ut som något direkt från Minecraft.

Vi erövrade dem.

Ytterligare en fyra-timmars bilresa och vi var på den östra sidan av Island, omgiven av lavafält och kratrar och platåer och så många vandringsleder att jag ville ytterligare två veckor för att utforska allt.

Om du tänker, "detta verkar mycket i det som känns som bara tre eller fyra dagar", skulle du ha rätt. Ibland kändes resan som en tvingad marsch - om en tvungen marsch på något sätt skulle kunna vara utmattande och spännande på samma gång.

Nästa morgon skulle vi utforska en isgrotta när vår guide, när vi var redo att köra till platsen, frågade om någon var klaustrofobisk.

Efter att vår bosatta klaustrophobe gick på toaletten visade guiden mig det lilla hålet (kanske en fot bredare än mina höfter) som vi skulle krascha igenom för att komma in i isgrottan. Vi trodde att vi skulle gå genom en bred mun i en grotta, som något du ser i en berättelse. Jag sa till guiden, "ja, visa henne inte det."

Inuti grottan, efter dooms vridning, i den frysande luften, i mörkret som var sammet svart utanför våra strålkastarsradie, tände guiden isformationerna vita och röda och fick platsen att glöda i ett spökande, fridfullt slag av vägen.

Vi stängde av våra strålkastare och stod i mörkret och lyssnade på stillheten som bara bröts av den smältande isens dryck och isens ekande låt när vår guide försiktigt knackade på olika formationer och skapade en fyrtonig melodi.

Och sedan tillbaka i bilen: det var dags att valskåda.

Om jag skulle ranka alla våra äventyr skulle valskådning vara en av mina två "minst favorit" -äventyr - men jag säger "minst favorit" i citat eftersom det är en av de mest privilegierade saker som jag någonsin har haft nöjet att skriva.

Det är inte ett perfekt, lyckligt skott av en knölval som jag knäppte under timme-plus-turnén. Jag har massor mer av det i albumet som har alla redigerade resebilder, och jag har ännu fler bilder som den här som jag inte redigerade för albumet eftersom det var så många att de började känna sig lite repetitiva.

Ja, du läste rätt. Repetitiva. Att se par av knölvalar i paradiset blev repetitiva. Upplevelsen var så perfekt och riklig med vilda djur, jag har förflyttat den perfekta pipen till ett litet fotonät.

Varje morgon, varje eftermiddag, varje kväll påminde jag mig själv om att jag var så lycklig.

Jag åt mina ångade ägg och mogna tomater och läckra kaffe och grymde godmodig om de gratis frukostarna. Jag åt Doritos och mandelsmör och syltsmörgåsar som Ted gjorde i bilens baksäte medan jag körde och vi gnissade om vi skulle stanna vid ännu ett vattenfall vid vägkanten och skrattade våra åsnor när Kristina och jag verkligen fick kissa och där var inget badrum i sikte och landskapet var lika platt som en Mars-vista och vi krökade bakom små stenar för det fanns helt enkelt inga människor någonstans i sikte att se våra hukande, nakna bommar.

Jag gick på den kanske mest avlägsna forsränningsturen för en dag i världen, vilket också räknas vara den högst rankade resan på TripAdvisor i hela Island, och vi var de olyckliga dårar som vred vår flotte på första klass-fyra snabb utflykt.

Jag är den bleka rosa hjälmen bakom den gula åren och går bakåt in i skummet

Mike och jag gick ihop med en grupp på fem vänner som körde ön i en husbil (Ted och Kristina var på väg att få tölta - det är en isländsk hästgang - i bergen någonstans) och under vår tre timmars forsränning, hoppade vi, föll och pressades in i det nästan frysande vattnet så många gånger förlorade jag räkningen.

Jag älskade varje sekund av det.

Jag klättrade upp en klippa på nästan tio meter och skalade klippor som gjorde att jag ville tappa att de var så små och skrämmande och hoppade sedan från samma klippa i frysvatten. Jag gjorde detta - jag, flickan som inte riktigt kan klättra på en stege för att byta en glödlampa eftersom hon är rädd för höjder

Och sedan den kvällen, på ett avlägset hotell efter en fyra-och-en-halvtimmes bilresa med några av de bästa hembakade glassarna jag någonsin har ätit på vägen, gick jag ut genom dörren till mitt hotell och såg Norrsken.

Det var för tredje gången jag fick se norra ljus, förresten. Två andra nätter, på parkeringsplatser med olika hotell, såg jag dem också.

Ingen klockan 03:00 utflykt till mitten av ingenstans behövdes för oss, fyra resenärer som inte hade någon aning om vad vi fick oss till. Istället satt vi timmar på en grusparkeringsplats och såg på det gröna skiftet som en bit silke över himlen.

Jag tänker inte ens komma in i grottan som vi trodde var "halt" (jämfört efter det undrar som var isgrottan) - den med kamrar så stora att de kändes som klockkatedraler. Jag ska glänsa över Blue Lagoon, en spa-reträtt där vi tillbringade vår sista härliga dag före vårt flyg hem, lounging i hundra graders mineralvatten, skrattade till varandra med kiseldioxid smutsade på våra ansikten, där Kristina och jag lärde sig att vattenmassage är de bästa massagen.

Jag talar inte ens om den färska hamburgaren som jag åt på en gård som uppfödde sina egna kor, eller osten som de gjorde och serverade med perfekta tomater, eller lammet som smälte i min mun, eller de fiskar som jag åt tills Ted längtade efter en pizza eftersom vi fick äta precis så mycket läcker och färsk fisk. Jag glömde till och med att nämna, på den "tråkiga" valen med valskådning, efter att vi såg dussintals valar, att vi fick fånga fisk på hemresan, sedan laga mat och äta dem med lite örtsmör.

Jag kan inte tro att jag tog denna semester.

Jag kan inte tro att jag inte visste vad jag var inne på.

Jag skulle inte ha haft det på något annat sätt.

Island var utan tvekan den bästa semester jag någonsin har tagit.

Om du vill se fler bilder på resan kan du kolla in mitt SmugMug-galleri eller granska min Instagram.