Ön Yap och pengarnas idé

Under den tropiska bländningen från södra Stillahavssolen skenade rikedomen på ön Yap i massiva vita skivor lika ljusa som månen. Varje familjeförmögenhet stod i den tropiska sanden mellan kokosnöten och viftande gräs. Fler ton, polerade kalkstenhjul, kallade rai, som sänder sina ägares status som en modern yacht i en uppfart, parkerade bredvid deras husdjurstiger. Det fanns inget guld på Yap eller silver eller jem stenar. Stenhjulen, några upp till åtta ton, var alla skatterna på ön. De hade ingen andlig eller praktisk funktion. Du kunde inte bygga ett hem, producera mat eller navigera i havet med ett. Du kunde inte chippa en bit av dem för vardagliga köp som mat eller förnödenheter. Men de flesta japeses öde bestämdes av dessa stora stenar. De finansierade krig, cementerade allianser och upphandlade territorium. Oantalade nummer dog i skapandet och transporten. Så hade det varit i århundraden, då rai ​​först kom till Yap.

Enligt legenden gick för länge sedan en japansk navigatör av kursen och befann sig 250 mil bort från sitt hem på den tidigare okontakta ön Palau. Med sin kanot i land stod sjömannen transfixerad av de mjölkaktiga vita kristallklipporna som lyste ljust över honom. De var hisnande. Fängslande. Till skillnad från allt han någonsin sett på Yap. Han var tvungen att ha en del av dem för att få tillbaka.

Inspiration slog.

Med stenverktyg och snäckor snidde han en val eller rai från stenen för att fira sin resa. Halvvägs genom att snida sin skulptur insåg han att han skulle behöva flytta den själv till sin bambukano under hundratals mils hemresa. Han skulle kräva en annan souvenir taktik. En natt, när han tittade upp på den mjölkiga vita månen som lyste ljust ovanför honom, slog inspiration igen.

Hjul är lättare att flytta än valar.

Så han snidade en stor rund skiva med ett hål i mitten som han kunde sätta en gren genom och rullade den på sin båt.

BBC berättar olika berättelser om rai-ursprung. Enligt en expert var det inte bara en navigator och besättningen lyckades transportera valstatyn tillbaka till Yap. Emellertid stötte ytterligare expeditioner till Palau nämnda fråga om transport av valskulptur, och därmed blev rai stencirklar.

Hur som helst, när sjömannen eller sjömännen återvände till Yapstränderna orsakade den första rai en sensation. Alla ville ha sina egna. Efterfrågan skyrocket för denna sällsynta skatt. Män åkte till Palau för att söka sin förmögenhet. Chefer skickade andra män ut till Palau för att söka chefens förmögenhet.

Snart växte en industri och en ekonomi runt cirklar av stor glänsande sten. Endast hövdingar kunde godkänna nya expeditioner för rai, behålla alla större stenar som deras besättningar förde tillbaka till Yap och samla in en skatt på två femtedelar av de mindre. De tog också kontroll över rai-produktionen och höll värdet högt genom att begränsa antalet stenar i omlopp. Cheferna hade emellertid litet inflytande över en rays individuella värde. Detta bestämdes kollektivt av öborna baserat på ett löst överenskomet och allmänt accepterat antal faktorer.

I första hand hur många som dog för att få berget tillbaka till Yap.

Storlek spelade den näst viktigaste indikatorn på värde, eftersom rai kan variera i diameter från handflatan till ett modernt traktordäck. I början av 1900-talets berättelser skulle en rai på bredden av en bordsskiva kunna hämta 50 korgar med mat eller ett fullstort gris, medan en sten på en mans storlek skulle ha varit värd "många byar och plantager." Andra avgörare för stenhjulets värd inkluderade intrikatiteten i sina ristningar, svårigheten att bryta det och kvaliteten och glansen i dess polering. Den mest värdefulla raien skulle förvärvas namn baserade på chefen som förordnade resan, eller bambukanot som förde in den. Kort sagt, en liten sten kan vara värd mycket mer än en hyttstorlek baserad på dess namnmärke, glans och kroppsräkning.

Eftersom det är så värdefullt kunde rai inte användas för dagliga transaktioner. För dem skulle yapeserna byta ut pärelskal eller vävda mattor eller byteshandel med kokosnötkött, taro eller koppar sirap. Istället utbyttes de glänsande klipporna till cementallianser mellan chefer som slåss mot rivaliserande stammar. De kan vara begåvade i en medgift, bytas mot mark eller fiskerättigheter eller användas för att lösa en skuld om du hamnade i svåra svårigheter.

Om till exempel en familjemedlem dödade en grannas släkting kan följande konversation inträffa:
”Din bror dödade min kusin! Jag kräver din brors liv i utbyte! ”
”Nej, jag älskar min bror! Det är inte hans fel! Tänk om jag ger dig all min rikedom istället? ”
"Ok. Istället kommer jag att bli rik nu! ”

Och här är där rai avviker från de flesta former av valuta. Rai flyttade inte till den berövade familjens gård. Det var inte värt arbetskraften och organisationen att transportera den. Medan vissa kunde transporteras med kokosnötrep som strängdes genom mitten, var andra vikten av två bilar och krävde hela besättningar att flytta. Så av nödvändighet stannade det kvar i mördarens familjens trädgård, men det var nu grannens mynt. Ägandet överfördes mentalt och avtalades kollektivt av stammen. Till mördarens familj hade de nu lika mycket krav på rai ​​bredvid sin koja som de gjorde månen på himlen.

Detta ägandekoncept ingick så starkt i den japanska kulturen att inte ens avstånd eller synlighet påverkade det. I en berömd legende, en stamman som söker hans förmögenhet tappade havet för att rista ut ett stenmynt från Palau, bara för att förlora det när hans skepp förstördes i en storm. När han kom tillbaka till Yap på toppen av hans skepp, informerade han stammen

"Min rikedom är på havets botten nu."

Och alla svarade ”Fortfarande bra. Välkommen hem, nyrik person! ”

Detta system förblev oförändrat tills västlig kontakt.

Rai: s gradvisa övergång från rikedom till reliker började när den irländska kapten David O’Keefe tvättade i land på Yap i slutet av 1800-talet. Vid det här laget hade stenbrott och transport av rai nått sin topp. En brittisk naturforskare skulle rapportera att se 400 japanska män som producerade stenar på Palau, som då var mer än 10% av öns vuxna manliga befolkning.

Den gästvänliga japen sköt den skeppsbrutna O’Keefe tillbaka till hälsa och skickade honom på väg. Som tacksamhet kom han tillbaka till ön med moderna segelfartyg. I utbyte mot kokosnötkött tog han med sig metallverktyg från Asien för att modernisera rai-brytningen och efterbehandlingen och västerländska fartyg för att transportera dem. Detta förtjänade O’Keefe sin egen ö.

Bild från Slate.com

Men denna tillströmning av nya rai kastade den noggrant reglerade utbuds- och efterfrågan på Yap. Många stenar med tolv fot i diameter kunde nu lätt skäras med järnverktyg och transporteras tillbaka i större antal än någonsin tidigare med liten risk för skada för besättningen. Rai gick från att vara relativt sällsynt på ön 1840 till över 13 000 på ön i början av 1800-talet. Detta gjorde bara de ursprungliga, grova huggade stenarna mer värdefulla. De större, metallpolerade raien dvärgades i värde av de äldre stenarna som mödosamt var snidade med skalverktyg, rodd över havet i bambukanoter och räknat upp höga personskador på vägen.

Importen av rai slutade 1898 när tyskarna köpte ön från Spanien efter det spanska amerikanska kriget.

Tyskarna var i behov av vägar som byggdes över deras nyförvärvade territorium för sina fordon. De beordrade de japanska att bygga dem. Cheferna i Yap pekade på de grova grusvägarna som snarkade sig över ön.

"Vi har dem redan."

”Nej, riktiga vägar!” Tyskarna krävde.

De japanska cheferna ryckte på axlarna. "Nah, det här är bra."

Tyskarna visste att de inte kunde bygga vägarna på egen hand, men vad kunde de använda för hävstångseffekt? Efter mycket övervägande beslutade de om ekonomiskt tryck. De samlade cheferna och hotade att ta bort rai tills vägarna byggdes.

De japanska cheferna ryckte på axlarna. "Fortsätt och försök."

Tyskarna visste att de japanska hade en poäng. Deras koloniala byggnader på Yap var för små för att lagra hela öns skatt. De kunde inte ladda flera ton stenar i sina fartyg utan att sjunka ner dem, vilket tekniskt inte skulle påverka myntens värde för yapese. Även om fartygen tog sig över havet fanns det ingen etablerad marknad för glänsande stenhjul i Tyskland. Tyskarna förlorade. Sedan, en dag, medan han stirrade på de mjölkiga vita kristallina skivorna som lyste ljust som månen, slog inspiration.

De tog lite svart färg och ritade tyska kors på alla mynt.

”Det här är Tyskland nu.” De förklarade.

Och ön Yap kassade kollektivt "Vi är konkurs!"

Den nyligen fattiga japanska planerade frustrant att arbeta med att bygga vägarna. Nivåerna och konstruerade för att tyskarnas godkännande spridde vägarna från den ena änden av ön till den andra ”som parkdrivningar.” Nöjda tog tyskarna en trasa och torkade den svarta färgen från de stora stenarna.

Och Yaps folk jublade kollektivt ”Våra pengar är tillbaka!”

Tyskarna förbjöd import av rai efter detta. Idag strö stenmynt fortfarande över ön och fungerar som viktiga kulturella beröringsstenar i denna tid av digitalbank.

Om historien om Yap verkar särskilt konstig, ta följande exempel i beaktande.

På 1930-talet beslutade Frankrike att köpa en del av USA: s guldförsörjning för att hjälpa deras ekonomi. Detta orsakade ett enormt uppror. Investerare fick panik över vad förlusten av denna värdefulla skatt skulle kunna betyda. Nationella rubriker förklarade att Frankrike tappade de amerikanska guldreserverna. Trots den globala ekonomiska krisen och offentliga rop uppnådde de två nationerna en överenskommelse och affären genomfördes.

Som anges i detta internationella utbyte av rikedom, gick en amerikansk regeringsanställd in i ett rum i New York Fed, tog lite guld ur en låda och flyttade den till en annan låda i samma byggnad. Nu var guldet Frankrikes.

Och ett hav bort från deras låda med blanka metallstänger, sa Frankrike kollektivt "Vi är rika nu."

I de västra ländernas hjärnor var de det.

Bild från BullionStar.com

Om inte annat anges kommer källan till detta uppsats från Planet Money Podcast - Avsnitt 235: A Giant Stone Coin at The botten av havet.

Om du vill läsa mer av mitt författande är min bok Fighting Monks and Burning Mountains tillgänglig på Amazon
Andra uppsatser