Varför jag vill att mina barn ska vara tvåspråkiga och kulturella

(Bildkälla: multilingualparenting.com)

Utan att vara tvåspråkiga och bikulturella kan de inte ingå i den familjära, sociala och kulturella strukturen som gör dem till dem de är.

En möte: Alla språk förutom engelska är en markör för en outsider

En släkting och hans familj kom på besök med deras barn. Mjuka kinder, körsbärsläppar, knubbiga händer, söta, gosiga, roliga, själva bilden av ett älsklingsbarn som alla vill ha och älska.

Men det lilla barnet orsakade en storm i huset den dagen, en storm som rasar vidare till denna dag och kommer förmodligen att sväva resten av livet.

"Bao bei, låt oss äta dessa mian tiao," hans mormor, som också kom, sträckte kärleksfullt ut sina händer. När hon talade på kinesiska satte hon en skål med kycklingnudlar som hon just lagade mat på bordet, satte sig ner och skopade barnet upp på sitt knä.

"Mian tiao," imiterade han hennes ord, tog upp en lång sträng nudel, höll den högt och sänkte den sedan ner i munnen tum för tum.

"Regn, jag äter regn!" Fnissade han.

"Dåliga pojke, det är mian tiao", skrattade mormor.

"Mian tiao," sa pojken och imiterade sin lilla södra accent, "mian tiao, mian tiao ..."

Hans pappa satt också vid bordet och tittade på honom. En rynk gick in i ögonbrynen.

"Nudlar, Chris, det här är nudlar," sade han på engelska.

Då smalade hans mamma ögonen, "Varför måste du använda engelska? Du kan lära honom engelska när vi inte är i närheten. Vad är fel med att lära sig kinesiska? ”

”Eftersom han är min baby. Jag bestämmer vilket språk han talar. Och jag har alltid känt att när vi är i Amerika, bör våra barn lära sig engelska, inte kinesiska. ”

”Men hur är det med hans mamma? Hon kan bara tala kinesiska. Hur ska hon prata med honom? ”

Sonen blev inte avskräckt, "Hon måste också lära sig engelska."

"Ja, det kommer att gå snabbt," sade hon sarkastiskt, "åtminstone ytterligare fem till tio år. Och under tiden kan hon inte prata med sin son? Varför gör du hela tiden detta mot dina barn? Du berövar mig mitt barnbarn! Vi kunde knappt kommunicera med galna gester, som idioter, schimpanser som inte känner mänskliga språk. ”

Hennes son satt fast.

Hon matade småbarn några mer nudlar och stirrade på sin son igen, "Kommer du ihåg för några år sedan Johnny blev deprimerad efter att ha brutit upp med sin flickvän? Han såg så övergiven och nedslagen ut; mitt hjärta blödde för honom. Han stängde sig i rummet större delen av dagen och kom knappt ut förutom att äta. Han behövde någon för att trösta honom. Jag ville desperat vara den personen. Men jag kunde inte prata med honom! Det var allt ditt fel. Nu, med det här barnet, kommer du att göra samma sak? Vad är fel med att lära sig kinesiska? ”

”Eftersom han kommer att bli förvirrad med två språk. För att folk kommer att se ner på honom. Människor behandlade alla asiater som om de var utlänningar även om de hade varit här i generationer. Ett annat språk ger dem bara mer ammunition för diskriminering. Jag vill att mina barn ska smälta in, växa upp som vanliga amerikaner och inte diskrimineras. ”

Mamma lade barnet på golvet och stod upp, ”Många människor i det här landet talar andra språk. Ser de alla ner? "

Min son och dotter, som kände spänning, kom över, tog den lilla pojkens hand och sa: "Låt oss leka i våra rum, OK?" Och de lämnade vardagsrummet.

"Ja, det är de," stod sonen också upp. ”Detta land grundar sig på engelska. Den som inte talar det eller talar med en accent blir föraktad. Jag är ett levande bevis. Alla språk förutom engelska är en markör för en outsider. Jag vill inte att mina barn ska gå igenom det jag gjorde. De kommer att vara amerikaner. Inget mindre. ”

De ropade nästan nu. Min man och jag hade svårt att lugna dem ner. Jag var ganska ledsen. Jag kände denna vikt på bröstet sedan den dagen. Jag vet att liknande scener troligen spelas upp i otaliga hem i landet. Det är svårt att tro att 2016, i ett av de mest mångsidiga länderna i världen, fortfarande rasar sådana argument med regelbundenhet, tårar kastas och temprar blossar, människor kämpar fortfarande med vilket språk de ska lära sina barn eller inte.

Striderna om språk

Elizabeth Wong, en kinesamerikan, skrev en artikel med titeln "The Struggle to Be an All American Girl" som visas i många läroböcker från högskolorna. När hon var liten var hennes mamma fast besluten att hon lär sig kinesiska, men för henne var detta språk som hennes mormor och föräldrar talade en källa till förlägenhet: ”Det var snabbt, det var högt, det var obekvämt. Det var inte som den lugna, lutande romantiken i franska eller den försiktiga förfining av det amerikanska södra. Kinesiska lät fotgängare. Offentlig."

Slutligen fick hon en "kulturell skilsmässa." Hon skrev, "Äntligen var jag en av er. Jag var inte en av dem. ”För mig var det den mest berättande meningen. Att lära sig kinesiska gjorde henne oamerikansk, och att inte lära sig det fick henne att tillhöra.

När jag först kom till USA från Kina hade jag inte barn men kunde inte heller förstå varför många ungdomar från kinesiskt talande familjer inte talade kinesiska och var inte intresserade av att lära sig det. Efter flera års vistelse här förstod jag.

Trots att tvåspråkiga eller flerspråkiga är ett naturfenomen i många delar av världen, har USA historiskt sett en politik för assimilering och språk användes som ett verktyg. Ett främst exempel på en sådan politik var borttagandet av indianbarn från sina egna stammar, i slutet av 1800-talet och början av 1900-talet, och att tvinga dem att gå på internatskolor där de var förbjudna att prata sina indiska språk.

Fram till nyligen har skolor vanligtvis förbjudit användning av andra språk. Även om tiderna har förändrats dör sådana idéer hårt.

Jag bevittnade enorma strider som utkämpades, om vilket språk barn ska lära sig, i människors privata hem, middagsbord, konferenser, akademiska tidskrifter och politiska podier. Passionen sprang djupt, på båda sidor.

Studier som undersökte effekterna av tvåspråkighet var inte vanliga före 1970-talet, och de få som vanligtvis tyckte att tvåspråkighet var en störning i barns akademiska prestationer. Att vara tvåspråkig ansågs främst som en negativ, vilket sänkte inte bara barns språkliga prestanda utan också deras IQ.

Nuvarande forskning har dock avslöjat många tvingande fördelar med tvåspråkighet. Psykologerna Ellen Bialystok och Michelle Martin-Rhee studerade till exempel tvåspråkiga och enspråkiga barn som utför olika uppgifter och fann att tvåspråkiga barn gjorde det bättre med mer utmanande aktiviteter som krävde att ignorera distraktioner, hålla fokus och hålla information i åtanke när de bytte från en uppgift till en annan.

Andra studier fann att på grund av behovet av att ständigt jonglera mellan två språk, hjärnan hos tvåspråkiga människor anpassar sig och möjliggör snabbare överföring av information, vilket underlättar snabbare inlärning av nya koncept och lösning av problem, en mer ökad förmåga att fokusera trots distraktion, och att behålla information. Med andra ord gör användningen av två språk en person smartare.

Denna tvåspråkiga kanten sträcker sig också till skymningsår. Studier i olika länder har funnit att alla andra faktorer som är lika är tvåspråkiga förseningar början av demens i minst fyra och ett halvt år.

Dessutom har det att ha tvåspråkiga ekonomiska fördelar. Personer med tvåspråkiga färdigheter visade sig i genomsnitt ha en högre inkomst än enspråkiga.

Att lära mina barn kinesiska

Jag lärde mig alla ovanstående år efter att jag tillbringat otaliga timmar på att lära mina barn kinesiska. Att lära sig ett språk är skrämmande. Att lära det till ens egna barn är ännu svårare, särskilt i en miljö där tvåspråkighet avskräcks och få förebilder förekommer.

Min son gjorde ofta motstånd: ”Varför måste jag lära mig kinesiska? Jag är amerikansk. Ingen av mina vänner talar det. ”En gång, i en särskilt stressande session när han försökte komma undan med att inte göra läxorna från sin kinesiska skolklass, sa han:” Mamma, låt oss stoppa dessa kinesiska lektioner. Jag kommer att bli lyckligare och du kommer att bli lyckligare. ”

Under dessa stunder var det frestande att ge upp, liksom Elizabeth Wongs mamma, som slutligen gav efter för sina barns spark och skrik och gav dem deras "kulturella skilsmässa."

Jag tänkte på hur mycket lättare mitt liv skulle vara, om jag bara släppte dem med flödet, som många av deras kamrater, som inte vet hur man talar sina hemspråk, använder ätpinnar eller pratar med sina morföräldrar.

Men jag fortsatte. Bland de många saker som berättade för mig att jag fattade rätt beslut, stod två händelser fram och illustrerade några av fördelarna med att uppfostra mina barn för att vara tvåspråkiga och kulturella.

Dotter Megan och Jia Jia

Den första inträffade under vår första resa till Kina 2004. Min dotter Megan (mina barns namn ändrades för att skydda deras identitet) var fem och min son Kevin två. Megans kinesiska namn är Ying Ying, vilket betyder dyrbart.

En kusin av mig träffade oss i Peking, där vi turnerade i några dagar, och sedan besökte vi hans hem i Tianjin, ungefär en timme från Peking, i ytterligare en vecka. Under vår vistelse i Tianjin blev Megan bästa vän med min kusins ​​dotter, Jia Jia, som är tre år äldre.

Vi hade lärt Megan kinesiska innan engelska, så hennes tal var anständigt. Men under de tio dagarna flyttade hon gradvis från endast engelska till kinesiska. Inte bara var hon mer flytande och hennes ordförråd rikare, hennes accent hade blivit tydligt Tianjin.

Hon och Jia Jia lekte tillsammans, åt måltider av samma platta och sov på samma säng. När vi åkte med korta avstånd med tåg insisterade de på att sitta bredvid varandra.

En dag på en sådan resa pekade Megan på ett hus med rött tak och sa: "Se, det huset ser ut som en gammal hatt."

"Ja, det ser ut som min farfar hatt", utropade Jia Jia. ”Han bär det alltid när han går ut. En gång tog jag den från honom och gömde den. Och sedan tog mamma mig till Peking. Morfar kunde inte gå ut på en hel vecka! ”

De två flickorna skrattade så hårt att de gled av sina säten.

Då var det dags att säga adjö. Vi åkte till Shanghai. Min kusin och Jia Jia tog oss till tågstationen, bosatte oss i vårt sovrum och lämnade oss för att gå tillbaka till plattformen. Det var ett tåg över natten.

Plötsligt, från den gula lampan, såg jag något glittrande på Megans kinder. Tårar, stora och skarpa, föll snabbt, en efter en.

”Vad är fel?” Frågade jag. Hon hoppade och skrattade för bara några minuter sedan. "Är du sjuk? Var gör det ont?

"Jag vill inte gå," mumlade hon mellan skrik. "Jag vill stanna här. Jag vill ha Jia Jia, ”talade hon med sitt Tianjin-accent.

Min man och jag försökte trösta henne. Vi kunde inte stanna i Tianjin för alltid. Vi behövde besöka vänner i Shanghai som vi inte hade sett på ett decennium, och de skulle gärna träffa henne och Kevin. Kanske Jia Jia kunde komma att besöka oss i USA. Hon var tröstisk.

Hon grät och grät och slutade inte. Andra passagerare försökte få henne att skratta med sina leksaker eller mat. Hon kunde inte bli avskräckt. Tårarna sprang som från en outtömlig fontän.

Slutligen ringde jag min kusin. "Du kanske kan prata med Jia Jia i telefonen," sa jag till Megan. Det fick henne uppmärksamhet, och hon slutade lyssna.

”Ying Ying har gråt utan stopp. Hon vill inte lämna Jia Jia, ”sa jag till honom. Ying är Megans kinesiska namn.

"Åh," andas min kusin av lättnad. ”Jia Jia har också gråt utan stopp. Jag är vanligtvis ganska bra på att få henne att skratta. Men idag använde jag var och en av mina knep och hon fortsatte bara att skaka. Hon vill inte att Ying Ying ska gå. Hon sa att Ying Ying kommer att glömma henne så fort tåget börjar röra sig. Okej, nu låt dem prata. ”

Så de pratade, vidare och vidare. Under dessa dagar var mobiltelefonsamtal dyra. Men vi lät dem prata, medan det snabba tåget drog dem längre och längre isär, tills det äntligen blev så sent att de blev dåsiga.

"God natt Jia Jia," sa Megan mjukt. "Jag kommer att prata med dig imorgon." Och hon somnade, spår av tårar fortfarande på kinden.

Samma sak hände i nästan varje stad som vi besökte den sommaren. Kevin som småbarn talade inte annat än kinesiska, men Megan förvånade oss alla. Hon var som en svamp som blöter upp alla lokala accenter och uttryck.

Ingen kunde säga att hon inte var lokal, för att inte tala om att hon inte ens är född i Kina. Hon fick nära vänner var vi än gick och hade svårt att avskedas med var och en av dem.

Dessa vänskap varade. För några månader sedan kom en av hennes kusiner till USA för ett sommarläger. Hon och Megan anslöt sig igen. Även om de inte var så intima som att äta på samma platta som tidigare, pratade de och skrattade som om dessa åtskillnadsår inte hade inträffat.

Barndomsbindning förblir stark, och språket är strängen.

Son Kevin och farbror

Den andra händelsen som fick mig att bli glad över mina ansträngningar inträffade 2014. Jag fick en oral operation efter månader av smärta. Strax efter operationen fick jag ett samtal från min mamma. Hon låg på sjukhuset, antagligen behövde en hjärtoperation, och ville att någon skulle vara med henne.

Två dagar senare var jag på ett transpacifiskt flygplan med Kevin. Jag tog vanligtvis båda barnen för att besöka min mamma, men Megan tog en sommarklass i college, så hon stannade i stan med min make.

Lite visste jag om katastrofen som väntade oss. Strax efter landningen i Shanghai blev jag sjuk. Mitt hjärta rusade i högsta hastighet. Jag kände press i bröstet. Det verkade bara så svårt att ens andas! Jag hade knappt styrka att komma ur sängen och kunde inte ens gå ner för att äta måltider. Dåliga tankar blinkade genom mitt sinne. Vad skulle jag göra? Skulle jag dö på hotellet?

Min mamma bodde i en stad inte så långt från Shanghai, men vi skulle behöva ta ett annat tåg eller flera timmars långdistansbuss för att komma dit. Med min situation då var det omöjligt.

Det var när min då 12-åriga son kom till utmaningen. Innan dess var han barnen i familjen, och det var svårt att få honom att städa sitt eget rum. När jag blev sjuk tusentals mil hemifrån tog han det på sig att ta hand om mig.

Under måltiden, när han höll kinesiska pengar i fickan, gick han ner i hissen och sökte på de närliggande restaurangerna för att hitta mat som jag skulle vilja. Ätplatserna tjänade främst lokalbefolkningen.

Menyerna var helt på kinesiska. En del hade bara föremålen skrivna med krita på ett svart bräde. Kevins talade kinesiska var bra, men hans läsning var inte god.

(Ett exempel på kinesisk meny skriven på tavlan. Bildkälla: http://www.wzjinqiao.cn/tu)

Ändå lyckades han förstå menyerna och köpte mat åt oss varje gång. När jag behövde medicin, så länge jag berättade för honom där apoteket låg, gick han och köpte det.

Ännu mer fantastiskt var våra sjukhusbesök. Lyckligtvis för oss fanns det ett kinesiskt medicinska sjukhus nära vårt hotell, så jag tvingade mig att resa upp och vi gick tillsammans.

Det goda med ett kinesiskt sjukhus var att det inte krävde en tid. Vi kan bara åka dit, betala vid registreringen och få en samma dag. Intern medicin eller specialavdelningar hade alla läkare på tjänst, så vi skulle alltid kunna träffa någon.

Nackdelen var att det fanns långa rader för allt. Linjer för registrering, rader för att betala för en undersökning om läkaren beställde en, rader för att göra undersökningen och linjer för att få medicinen. Med mitt tillstånd var det inget sätt att jag kunde stå i dessa linjer och vänta. Även sittande krävde stora ansträngningar.

(Bildkälla: The New York Times, Aly Song, Reuters)

Kevin hade träffat läkare några gånger när vi reste till Kina för saker som diarré eller myggbett, men då var han ett barn och behövde inte oroa sig för alla andra saker som vi tog hand om. Den här gången var han den som stod i alla dessa linjer och fick allt gjort.

Jag måste naturligtvis lära honom, eftersom han inte hade någon erfarenhet, men han gjorde dem, och jag kunde vila på en stol i närheten. Efter några tider av besöket på sjukhuset visste han exakt vilken byggnad och vilket våning som var apoteket för västerländsk medicin och vart han skulle gå till resten av receptet för kinesisk medicin. Han visste också var han skulle vänta på ultraljudet eller blodtestresultaten.

I alla hans interaktioner med sjukhuspersonal, sjuksköterskor och läkare misstänkte ingen av dem att han var en amerikan. Han var lång för sin ålder, och ingen av dem hade något som han just tog examen från grundskolan. Hans kinesiska flytande tillät honom att få gjort allt, vilket bokstavligen räddade mitt liv.

Några dagar senare rusade min bror till Shanghai för att hjälpa oss, efter att ha fått nödledighet från sin handledare. Med farbror i kontroll återvände Kevin lyckligtvis till att vara ett barn och sugade Popsicle medan vi väntade utanför läkarkontoret.

Han och min bror blev bästa kompisar och visade varandra videor och spel. Senare, när vi äntligen återförenades med min mamma, följde Kevin min bror överallt. Eftersom det inte fanns någon språkbarriär, gjorde de allt tillsammans, och Kevin hämtade kontinuerligt fler uttryck från sin farbror.

Kevins kinesiska namn var Kai Kai, vilket betyder fridfullt och lyckligt. Varje dag hörde jag min bror säga, "Kai Kai, låt oss spela Badminton." Eller, "Kai Kai, låt oss gå till marknaden och få färska nudlar."

Kevin gillade att spendera sin semester på att spela spel eller prata med sina vänner på sociala medier, och det var ofta svårt för mig och min make att få honom ur huset och göra aktiviteter.

Med farbror gick han ibland villigt, ibland protesterade han men hamnade alltid. Då kom han tillbaka svettig och trasig, eller gnaglade glatt över delikatesser som min bror köpte till honom på marknaden.

Det var också under den sommaren som Kevin lärde sig laga mat, efter sin farbrors anvisningar. En dag i sommar, när vi kommenterade hur läckra hans aubergine var, flirade han och sa på kinesiska: ”Nyckeln, som farbror sa, är inget vatten. Låt det sjuda med vitlök, sojasås och matlagningsvin, men inget vatten. ”

Det var exakt vad min bror sa tidigare. Eftersom han pratade kinesiskt bra kunde Kevin skapa stabila relationer med min bror och min mamma.

Min personliga ta

Oavsett vad folk säger om kognitiva och ekonomiska fördelar med att lära sig ett annat språk, så betecknade dessa två händelser kärnan i att uppfostra mina barn till tvåspråkiga och bikulturella.

Det var inte till förmån för hjärnutvecklingen och framtida inkomster, även om de kanske är där. För mig är orsakerna personliga. Utan att vara tvåspråkiga och bikulturella kan de inte ingå i den familjära, sociala och kulturella strukturen som gör dem till dem de är.

Vad är din ståndpunkt på detta? Vilka är de utmaningar och belöningar du står inför? Låt mig veta!

Glöm inte att trycka på knappen Rekommendera nedan. Den lilla hjärtformen!

För fler berättelser och artiklar som detta kan du trycka på knappen Följ.